LONDRES (Reuters) – WPP ( WPP.L ) está investigando una acusación de mala conducta contra Martin Sorrell, quien ha construido el mayor imperio publicitario del mundo en más de tres décadas de implacable expansión.

Sorrell, que niega haber actuado mal, transformó WPP de un fabricante de cestas de compras por cable a través de adquisiciones de importantes agencias creativas como J. Walter Thompson y Young & Rubicam, así como planificadores de medios y compradores y grupos de investigación de mercados y relaciones públicas.

Él dijo el miércoles que la acusación se refería a irregularidades financieras, específicamente al uso de fondos de la compañía.

«Rechazo la acusación sin reservas, pero reconozco que la empresa tiene que investigarla», dijo el hombre de 73 años, uno de los directores ejecutivos más conocidos y mejor pagados de Gran Bretaña.

Las acciones de WPP, que dijeron que la acusación no involucraba sumas que eran importantes para la compañía, cayeron a mínimos de más de cuatro años y cayeron un 2,1 por ciento a 1.094 peniques a las 1058 GMT.

La investigación generará nuevas preguntas sobre la sucesión del liderazgo en WPP, dado el dominio de Sorrell.

El presidente Roberto Quarta ha dicho anteriormente que la junta discute rutinariamente a posibles candidatos si Sorrell se va, pero no se ha discutido públicamente ninguna posible línea de tiempo.

Sorrell dijo que su compromiso con el grupo, en el que posee una participación del 1,39 por ciento según los datos de Reuters, se mantuvo «absoluto».

«Como propietario significativo de acciones, mi compromiso con la compañía, que fundé hace más de treinta años, sigue siendo absoluto: para nuestra gente, nuestros clientes, nuestros accionistas y todos nuestros accionistas», dijo.

Sir Martin Sorrell, presidente y director ejecutivo de la compañía de publicidad WPP, asiste a una conferencia en el Festival de Cannes Lions en Cannes, Francia, el 23 de junio de 2017. REUTERS / Eric Gaillard

CAMBIO EN LA INDUSTRIA

WPP acciones han caído en un 36 por ciento en el año pasado después de clientes de bienes de consumo como Unilever ( ULVR.L ) ( UNc.AS ) corte el gasto en publicidad, mientras que las empresas digitales Google ( GOOGL.O ) y Facebook ( FB.O ) han invadido en su territorio formando relaciones directas con las marcas.

Los cuatro principales grupos publicitarios del mundo están reconsiderando sus modelos luego de crecer a través de adquisiciones en serie de agencias que a menudo se ejecutan como entidades separadas y diseñadas para competir entre sí para proporcionar el mejor servicio.

Pero con la tecnología que cambia los grupos de publicidad y bienes de consumo que exigen ahorros de costos, los clientes cada vez más desean trabajar con un equipo que pueda ofrecer una propuesta común para la planificación de medios, ideas creativas, datos y análisis.

Mientras tanto, consultores como Accenture ( ACN.N ) están ofreciendo más servicios de marketing, lo que genera dudas sobre el papel futuro de los principales grupos de anuncios.

Sorrell dijo que un bufete de abogados estaba llevando a cabo la investigación, que fue reportada por primera vez por The Wall Street Journal el martes, y que entendía que el proceso se completaría en breve.

«No participaré en la gestión de la investigación en curso», agregó.

Sorrell ha sido ampliamente recompensado, recibiendo pagos de 70 millones de libras ($ 98 millones) en 2015 – luego el más alto para un ejecutivo británico – y 48 millones de libras en 2016.

Algunos inversionistas se negaron a sus recompensas, con una tercera votación en contra del pago de 2015, pero el récord de Sorrell fue en el momento suficiente para mantener a los accionistas de lado.

Sorrell dijo el mes pasado que 2017 «no era un año bonito» para WPP, y agregó que aceleraría un plan para simplificar el grupo, que emplea a más de 200,000 personas en 112 países.

El pronóstico de WPP para este año fue más pesimista que sus pares Omnicom ( OMC.N ), IPG ( IPG.N ) y Publicis ( PUBP.PA ).

Reporte de Paul Sandle en Londres y Shalini Nagarajan en Bengaluru; Edición de Peter Cooney / Jason Neely / Alexander Smith

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