Walmart ha batallado en las ventas de armas durante años, pero cada vez es más restrictivo

Un comprador entra a una tienda Walmart en Marietta, Georgia (Erik S. Lesser / EPA)

Sam Walton, el fundador de Walmart, era muy aficionado a las armas. Un ávido cazador, abrió su flagship store en Bentonville, Arkansas, específicamente para que pudiera estar cerca del rancho de caza de codornices de su familia política. Las escopetas Remington eran su favorita, como notaron Field y Stream una vez. Era un admirador tan devoto que el fabricante de armas emitió un modelo commerativo en su nombre después de su muerte.

Las armas de fuego, a su vez, han constituido una parte clave del negocio de Walmart. Además de ser el minorista más grande del mundo, Walmart a menudo se conoce como el minorista de armas más grande del mundo. Pero su relación con las ventas de armas de fuego ha sido inconstante en los 25 años desde que tomó la decisión histórica de dejar de transportar armas de fuego. A medida que los vientos económicos y políticos han cambiado, también lo han hecho las políticas de armas de Walmart, aunque la tendencia general ha sido hacia más restricciones.

El miércoles, Walmart dijo que elevaría la edad mínima para comprar un arma de fuego o municiones de 18 a 21 y retiraría productos de rifles de asalto, como pistolas de aire suave y juguetes, de su inventario, como informó The Washington Post . La compañía dijo en un comunicado que tomó la decisión «a la luz de los acontecimientos recientes», una referencia ineludible del reciente tiroteo masivo en una escuela secundaria de Parkland, Fla., Que dejó 17 personas muertas.

Fue un reconocimiento inusual de Walmart, que a menudo ha atribuido sus cambiantes posiciones en las ventas de armas a factores de mercado, incluso cuando hay otros problemas presentes.

Walmart llegó tarde al juego en 1993 cuando decidió dejar de vender pistolas. Otros minoristas importantes, como Sears y JC Penny, habían sacado armas de fuego de sus estantes años antes, según informó el New York Times en ese momento.

Ese año, las tasas nacionales de homicidios con armas de fuego y crímenes con armas de fuego alcanzaron niveles récord, según Pew Research Center . Los representantes de Walmart dijeron que la compañía estaba terminando con las ventas de armas de fuego en sus 2.000 tiendas porque las encuestas de mercadotecnia mostraron que las personas se sentían «incómodas» al ver las pistolas semiautomáticas junto a la ropa y artículos para el hogar.

Aunque las tiendas seguían llevando escopetas y rifles, algunos temían que la medida erosionara el legado de Walton, que murió el año anterior. «Era algo que le gustaba a Sam, un reflejo de él, y lo considerarán como algo que le resta algo a la tradición de Walmart», dijo Walter F. Loeb, presidente de Loeb Associates Inc., una firma de consultoría minorista, al Times.

Sam Walton, fundador de Walmart, en 1985. (AP)

Otro movimiento importante se produjo en 2006, cuando Walmart anunció que dejaría de vender armas de fuego por completo, salvo un tercio de sus tiendas en Estados Unidos, que sumaban alrededor de 3.000. Una vez más, la compañía dijo que la decisión fue impulsada por el mercado, citando «una menor relevancia del cliente» en las áreas suburbanas y urbanas donde Walmart se estaba expandiendo. Y de nuevo, los entusiastas de la caza y las armas de fuego expresaron su preocupación de que la compañía se alejara de sus raíces en el exterior, como señaló Associated Press .

Solo dos años después, Walmart hizo más difícil comprar armas de fuego en las tiendas que todavía las vendían. La compañía firmó un plan liderado por el entonces alcalde de Nueva York, Michael Bloomberg, que creó un registro computarizado de compras, introdujo estrictos controles de inventario y estableció sistemas para filmar cada venta de armas de fuego. El sitio web de noticias respaldado por Bloomberg, The Trace , que cubre las armas de fuego en Estados Unidos, dice que la medida hizo que las políticas de Walmart sean más estrictas que las verificaciones de antecedentes del gobierno federal.

Pero cuando la recesión económica se afianzó en 2009, las ventas de Walmart se desplomaron. Y después de un paréntesis de cinco años en la mayoría de sus ubicaciones, la compañía comenzó a llenar silenciosamente estantes con escopetas, rifles y municiones, como informó el Wall Street Journal en 2011.

Fue parte de un impulso mayor para traer de regreso «categorías patrimoniales» como el cosido y el equipo al aire libre después de que los intentos de Walmart de llevar productos más «sofisticados» fallaran, según el Journal. Las ventas de armas también fueron en aumento en ese momento, impulsadas en parte por los temores a la regulación por parte de una administración demócrata. La mitad de las casi 4,000 tiendas de Walmart, incluidas algunas en áreas urbanas, comenzaron a vender armas de fuego nuevamente.

En 2012, después del tiroteo masivo en Newtown, Connecticut, Walmart resistió los llamados a dejar de vender rifles de estilo de asalto como el Bushmaster AR-15, que el pistolero Adam Lanza usó para masacrar a niños y maestros en la escuela primaria Sandy Hook. Pero la compañía eliminó una lista en su sitio web del arma por sensibilidad para las víctimas, dijo un portavoz a CNN en ese momento. Mientras tanto, en las semanas posteriores al ataque, los rifles semiautomáticos se agotaron en los locales de Walmart en todo el país. La compañía incluso tuvo que racionar las ventas de municiones después de la reelección del presidente Barack Obama.

Sin embargo, tres años y numerosos tiroteos masivos, Walmart dejó de vender el AR-15 y armas similares. Reuters informó que el anuncio se produjo el mismo día en que un periodista de televisión y su camarógrafo fueron asesinados a tiros durante una transmisión en vivo en Virginia. Walmart dijo que su decisión no estaba relacionada con ese incidente ni con ningún otro tiroteo de alto perfil.

«Esto se hace únicamente según la demanda de los clientes», dijo a Reuters el portavoz de la compañía, Kory Lundberg. «En cambio, estamos enfocándonos en la caza y las armas de fuego de los deportistas».

Algunos expertos minoristas se mostraron escépticos, entre ellos el consultor minorista Burt Flicking, quien dijo a Reuters que la decisión de soltar los rifles de estilo agresivo reflejaba un liderazgo que prestaba más atención a los problemas sociales. «Muestra que el Walmart de esta década es bastante diferente de las cuatro décadas anteriores», dijo Flicking en ese momento.

El CEO de Walmart, Douglas McMillon, que ha encabezado la compañía desde 2014, ha enfatizado que quiere atender la caza y el tiro deportivo, las cosas que Walton disfrutó.

«Nuestro enfoque en lo que respecta a las armas de fuego debería ser los cazadores y las personas que disparan arcillas deportivas y cosas así», dijo a CNN en 2015. «Creemos en servir a esos clientes, lo tenemos desde hace mucho tiempo, y creemos que debemos continuar a.»

Ese mensaje surgió nuevamente esta semana. El miércoles, dos semanas después del tiroteo masivo en Parkland, Walmart dijo en un comunicado que había «aprovechado la oportunidad para revisar nuestra política sobre ventas de armas de fuego».

«Nuestra herencia como empresa siempre ha estado al servicio de deportistas y cazadores», decía la declaración, «y lo seguiremos haciendo de manera responsable».

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