Una guerra comercial perder-perder se cierne entre Estados Unidos y China

EL PRESIDENTE DONALD TRUMP aún no ha comenzado una guerra comercial global. Pero ha comenzado un frenesí de súplicas especiales y amenazas tartamudeadas. En la semana desde que anunció los aranceles sobre las importaciones de acero y aluminio, los países se apresuraron a ganar indultos. Australia, la Unión Europea y Japón, entre otros, han argumentado que, dado que son aliados de Estados Unidos, sus productos no representan ningún riesgo para la seguridad de los Estados Unidos. Si estos llamamientos fracasan, la UE ha sido muy elocuente al jurar tomar represalias, lo que a su vez ha provocado que Trump amenace los gravámenes sobre los automóviles europeos.

En China, aparentemente el foco de las acciones del Sr. Trump, la respuesta del público ha sido más moderada. Los funcionarios han dicho que los dos países deberían esforzarse por obtener un «resultado de beneficio mutuo», un bromuro favorito en su léxico. Como rival de Estados Unidos, China sabe que no se ofrece una exención de las tarifas. También sabe que necesita conservar potencia de fuego. Si este es el primer disparo en una guerra comercial, es, para China, de pequeño calibre. Sus exportaciones de acero y aluminio a América representan aproximadamente el 0.03% de su PIB, ni siquiera un error de redondeo.

Son dos los próximos tiros que tienen a China más preocupada. Trump le pidió a China que recortara su superávit comercial bilateral de $ 375 mil millones en hasta $ 100 mil millones, una tarea casi imposible. Y una investigación sobre las prácticas de propiedad intelectual de China casi ha terminado. Trump quiere castigar a China por el presunto robo de secretos corporativos estadounidenses. Según se informa, tratará de establecer aranceles sobre hasta 60 mil millones de dólares de importaciones chinas, enfocados en tecnología y telecomunicaciones (ver Boletín ).

Hasta hace poco, los funcionarios chinos pensaban que tenían la medida de Trump. Durante una visita de estado a China en noviembre, recibió un lujoso banquete y ceremonias de firma de 250 billones de dólares en acuerdos internacionales. Todavía habla con cariño de la cena, pero el resplandor se desvaneció rápidamente en los tratos, muchos de los cuales eran reafirmaciones de compromisos anteriores. Los aranceles sobre el acero y el aluminio, aunque insignificantes en su impacto sobre China, indicaron que los asesores hawkish del Sr. Trump estaban en ascenso. Así que detrás de su máscara de calma, los funcionarios chinos están buscando formas de defenderse.

La demanda de que China reduzca su superávit comercial en $ 100 mil millones es, en un sentido técnico, risible. Como observa Mei Xinyu, un investigador de un grupo de expertos del ministerio de comercio chino, Estados Unidos se queja de que China no es una economía de mercado, sino que busca un objetivo difícil que solo una economía planificada podría alcanzar. La verdadera brecha comercial bilateral es menor a la informada, ya que las exportaciones chinas contienen muchos insumos de otros lugares. Agregue servicios, incluidos estudiantes chinos en Estados Unidos, y aún es más pequeño.

Políticamente, la demanda ha ayudado a enfocar el pensamiento de China. «Hay una sensación de que necesitan darle a Trump una victoria, y que la victoria debe ser en forma de un gran número redondo que él puede promocionar», dice Eswar Prasad, un economista de la Universidad de Cornell, que ha hablado con los chinos oficiales de comercio. Una posibilidad es que China compre más petróleo y gas de Estados Unidos, y tal vez incluso realice un pago inicial considerable en futuras compras.

Pero si Estados Unidos impone penas duras en el caso de la propiedad intelectual, junto con aranceles punzantes, también podría imponer nuevas restricciones a la inversión china y visas de viaje, China tomará una línea mucho más dura. Un consejero del gobierno en Beijing dice que, independientemente de las consecuencias económicas, Xi Jinping, el presidente de China, querrá mostrar que no es fácil. Las contramedidas serán variadas, dice David Dollar, ex representante del Tesoro de Estados Unidos en Beijing. China comprará más soja de Brasil en lugar de América. Comprará más aviones Airbus en lugar de Boeings. Le dirá a sus estudiantes y turistas que vayan a otros países. Arrastrará sus pies en aprobaciones para las empresas estadounidenses en China.

Preocupantemente, cada lado piensa que en una guerra comercial de desgaste, tendría la ventaja. América calcula que China tiene el mayor excedente, y por lo tanto más para perder. Pero las exportaciones de China a Estados Unidos son menos del 3% de su PIB, pero no de manera tan crítica. China, por su parte, cree que los estadounidenses se opondrían a pagar precios más altos por productos manufacturados, desde juguetes hasta televisores. Pero gran parte de la producción de gama baja está migrando de China a otros países en desarrollo y, en un segundo plano, los consumidores estadounidenses podrían reunirse alrededor de la bandera. Para invertir el lema «ganar-ganar» de China, este tiene todas las características de una batalla de perder-perder.

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