Un empleado de Tesla que construye robots nos dijo por qué el infierno de la producción es realmente algo bueno

Sheena Tesla Sheena Patterson con uno de los robots gigantes de Tesla. Matthew DeBord / Business Insider

  • Sheena Patterson es una ingeniera de fabricación de personal en Tesla.
  • Está trabajando para construir la máquina que construye la máquina: la línea de montaje altamente automatizada de Tesla para el Modelo 3.
  • Ella también sabe cómo crear robots.

Nota del editor: Business Insider tuvo la oportunidad de hablar con cuatro empleados de Tesla de diferentes partes de la empresa para conocer más sobre su trabajo. Y lo que descubrimos fueron algunos de los mejores trabajos en Tesla. Este es el cuarto de la serie. Puedes leer los otros perfiles aquí .


Los ingenieros son excelentes para identificar y resolver problemas. Son estudiantes de los sistemas prácticos, escrutadores de sistemas y, en Tesla, casi héroes. Pocas compañías en la historia han combinado tan minuciosamente una visión convincente del futuro con formas innovadoras de diseñar, construir, alimentar y vender automóviles.

Sin embargo, en lo que los ingenieros no siempre son buenos es en ingeniería. Son técnicos, no poetas. Pero Sheena Patterson, un ingeniero de fabricación de personal que ha estado en Tesla durante casi tres años, es la excepción.

Lo suyo es lo que se llama ensamblaje general, lo que significa crear líneas de producción que pueden producir en serie el equipo que fabrica los autos que vende Tesla.

El CEO de Tesla, Elon Musk, lo llama «la máquina que construye la máquina».

Patterson lo hace uno mejor: «La fábrica es la sinfonía, y el automóvil es la canción».

Patterson, un graduado relativamente reciente de la Universidad de Michigan, comenzó en Ford, donde fue probado por fuego, trabajando en el lanzamiento de la arriesgada camioneta F-150 de aluminio que el fabricante de automóviles lanzó hace varios años. Luego, Ford le ofreció un trabajo de escritorio en su planta de Kansas City, Missouri, pero Patterson aún no estaba lista para colgar sus gafas de seguridad y sus botas con punta de acero.

«Era muy joven y estaba despierta y lista para hacer más», dijo, sentada en un área de descanso en la fábrica de Tesla en Fremont, California. Está vestida informalmente con jeans y una camisa a cuadros, lista para pasar el día haciendo lo que ama: trabajar con las manos, «separar las cosas y hacerlas mejores», como ella dice.

El ajuste perfecto y el tiempo

Tesla Factory La oficina de Patterson. Benjamin Zhang / Business Insider

Tesla resultó ser el ajuste perfecto, y la decisión de Patterson de unirse a la compañía fue el momento perfecto.

Ella comenzó justo cuando Tesla estaba lanzando el Modelo X, un vehículo complicado de construir. Con su experiencia en diseño de sistemas y robótica, que data de sus días de pregrado, pudo hacer una contribución inmediata.

Ella diseñó un robot que ahora se encuentra en la línea de ensamblaje combinada Modelo S-Modelo X donde los paneles de vidrio están pegados y unidos al Modelo X.

Más pequeño que los enormes robots naranjas de Fremont que pueden deslizarse por cuerpos de vehículos enteros, el robot de Patterson, llamado Gambit, para el superhéroe de los cómics de «X-Men», es amarillo, casi tan grande como un adulto, y está encerrado en plexiglás.

Su trabajo es aplicar adhesivo, algo que anteriormente hacían varios trabajadores, que tenían que usar pistolas de pegamento y trabajar en mesas instaladas cerca de la línea de montaje. Gambit extrae adhesivo de barriles grandes y le puede ahorrar a Tesla tiempo y dinero en esta delicada fase de producción.

Es un vistazo a los planes de Musk para las fábricas del futuro: casi totalmente automatizadas, con robots que pueden construir autos tan rápido que la resistencia del aire se convierte en un problema.

Patterson está justo en medio de esa revolución. Actualmente está trabajando en la nueva línea de ensamblaje modelo 3 altamente automatizada.

La cadena de montaje es todo

Tesla Model X Patterson llegó a Tesla justo cuando comenzaba la producción del SUV Modelo X. Justin Sullivan / Getty Images

La rutina de trabajo diario de Patterson depende de dónde esté Tesla con la producción.

Si los autos todavía no se producen en masa, llegará a la fábrica, hará llamadas a los proveedores, realizará revisiones de diseño y luego se dirigirá a la fábrica para ver qué ocurre con una línea de ensamblaje.

Ella es parte de un grupo de aproximadamente 50 empleados, pero su equipo diario tiene solo alrededor de media docena de miembros.

Una vez que un vehículo está en producción, sin embargo, el día comienza con una caminata en la línea de montaje.

«Ha estado funcionando toda la noche», dice ella. «Es posible que haya estado recibiendo llamadas, es posible que no. A veces, las noticias no son buenas noticias».

Luego es un trabajo de escritorio, ya que los ingenieros usan lo que han aprendido para hacer que la máquina que construye la máquina funcione mejor.

«Pero probablemente esté en 75% en juego», dijo Patterson.

Esta rutina pone a Patterson en el centro de lo que Musk ha llamado a menudo «infierno de la producción», un término que ha adquirido connotaciones negativas ya que Tesla ha tenido problemas desde el año pasado para aumentar el montaje del Modelo 3.

Pero para un ingeniero, el infierno puede ser un tipo de cielo.

«Es algo por lo que pasa la fabricación», dijo Patterson. «Cada vez que lo hagas, va a ser difícil. Pero lo que es realmente genial aquí es que todo el mundo está a su alrededor, mientras que en el Big Three» – General Motors, Ford y Fiat Chrysler – «es un problema de fabricación.

«Aquí decimos, ‘No, no, no, es problema de todos’, porque es solo nuestro tercer coche y es mucho más importante», dijo. «Todavía estamos llamando al diseño para venir al piso».

Una consecuencia de este enfoque de producción menos segregado, explica Patterson, es que los vehículos de Tesla pueden diseñarse más minuciosamente para ser fabricados.

En la industria tradicional, los vehículos se transfieren de un grupo a otro. Pero en Tesla, una ambición general es rehacer todo el proceso de fabricación, por lo que si los ingenieros como Patterson que trabajan para aumentar la automatización pueden comunicarse de forma más fluida con los diseñadores, los vehículos de Tesla se pueden diseñar teniendo en cuenta esas ventajas.

Unirse a la revolución

Tesla Factory «La máquina que construye la máquina» – algún día. Benjamin Zhang / Business Insider

Si Musk y Tesla tienen éxito en esta reinvención de la fábrica de automóviles, será la primera innovación importante en la industria manufacturera desde que Toyota creó el famoso sistema de producción de Toyota en los años setenta y ochenta. Y agregaría un nivel de ironía si ocurriera en la fábrica Fremont de Tesla, que una vez fue propiedad conjunta de Toyota y GM, para que GM pueda aprender el ahora cantado «modo Toyota».

Patterson ha visto la automatización de un extremo al otro. Su primera experiencia con una fábrica de automóviles fue en un viaje familiar a la India, donde vio una planta de Tata y fue testigo de la fabricación de primera mano de la vieja escuela. Ford avanzó en sus conocimientos, pero Tesla ha extraído toda abstracción de su trabajo y la ha obligado a centrarse en cómo ocurren las cosas en realidad, en la línea de montaje, en tiempo real.

Entonces, ¿qué es más hermoso para Patterson al final? ¿Los maravillosos vehículos de Tesla o la bella línea de ensamblaje que ella ayudó a diseñar y crear?

Ella no pierde el ritmo, la línea.

«Me emociona ir a las tiendas de Tesla», dijo. «Y cuando le digo a la gente de allí que trabajo en Fremont, sus ojos se iluminan, porque puedo trabajar en la fábrica».

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