NUEVA DELHI / MUMBAI (Reuters) – La Oficina Central de Investigaciones (CBI) detuvo a dos empleados del Punjab National Bank, el prestamista estatal que dice haber sido víctima de un fraude de $ 1,77 mil millones, en los primeros arrestos en un ayuno ampliando la investigación sobre la mayor estafa bancaria del país.

Se sospecha que Gokulnath Shetty y Manoj Kharat dirigen préstamos fraudulentos a compañías vinculadas al joyero multimillonario Nirav Modi y entidades vinculadas al minorista de joyería Gitanjali, que está dirigido por el tío de Modi, Mehul Choksi.

El departamento de Impuestos a la renta advirtió en una nota interna vista por Reuters que los bancos locales podrían recibir un impacto de más de $ 3 mil millones por préstamos y garantías corporativas otorgadas a Modi y Choksi.

Los arrestos, a última hora del viernes, se produjeron dos días después de que el segundo prestamista estatal más grande de India dijo que había sido golpeado por un fraude masivo, lo que provocó un desplome en el precio de sus acciones.

Las acusaciones contra los dos funcionarios PNB relativamente jóvenes fueron detalladas en la revelación del prestamista, y también contenidas en un informe policial preliminar.

El CBI también arrestó a una tercera persona, Hemant Bhat, a quien una fuente describió como el «firmante autorizado» de las compañías vinculadas a Nirav Modi.

Los tres comparecieron ante un tribunal caliente y abarrotado en Mumbai el sábado por la tarde, donde se les ordenó permanecer bajo custodia policial hasta el 3 de marzo para permitir que la CBI continúe su investigación. Aún no se han presentado cargos.

«CBI debe tener la oportunidad justa de investigar esta ofensa muy grave, que tiene consecuencias para la economía del país», dijo el juez SR Tamboli, mientras Shetty, empleada de PNB, se movía nerviosamente y parpadeaba con frecuencia. Los otros dos se pararon pasivamente.

Los familiares del acusado presentes en la corte los defendieron, diciendo que eran inocentes.

El tío de Kharat dijo a Reuters que el empleado de PNB estaba «simplemente siguiendo órdenes de superiores» y agregó que «no estaba al tanto de lo que estaba haciendo».

PROBE WIDENS

Una fuente policial dijo que otros seis empleados de PNB estaban siendo «examinados» luego de que el CBI realizara búsquedas adicionales en la sucursal del PNB en el sur de Mumbai, donde se produjo el presunto fraude.

Fuentes policiales dicen que Modi, cuyas joyas de alta gama han sido usadas por estrellas de Hollywood como Kate Winslet, y Choksi abandonaron India el mes pasado y se desconoce su paradero. Ni Modi ni Choksi han comentado hasta ahora sobre las acusaciones.

La gente espera en una fila frente a un cajero automático del Punjab National Bank en Nueva Delhi, India, el 16 de febrero de 2018. REUTERS / Saumya Khandelwal

Gitanjali negó previamente la participación de Choksi en el fraude y dijo que tomaría «medidas legales necesarias» para que se elimine su nombre del caso policial.

La estación de TV NDTV informó el viernes que Modi estaba en una suite en un hotel de Nueva York, citando al personal de la casa que abrió la puerta.

El sábado, una fuente policial dijo que el CBI había enviado un aviso a través de Interpol en un intento por ayudar a localizar a Modi.

Mientras tanto, la Dirección de Ejecución, la agencia de delitos financieros de India, dijo el sábado que realizó búsquedas adicionales en 21 ubicaciones de compañías vinculadas a Modi, incautando 250 millones de rupias ($ 3,89 millones) en piedras preciosas, metales y joyas.

Ambas autoridades han llevado a cabo decenas de redadas desde que el PNB reveló el fraude, apuntando a PNB, Modi y Choksi, y ahora la Dirección de Ejecución se ha apoderado de diamantes, oro y joyas por valor de 56.700 millones de rupias.

Una portavoz del departamento de impuestos dijo a Reuters que las autoridades se habían apoderado de 29 propiedades y 105 cuentas bancarias vinculadas a Modi.

IMPACTO FINANCIERO

El mayor fraude bancario en la historia de la India ha provocado retumbos en el sistema financiero de la India, aumentando los temores sobre la magnitud de los problemas en el sector bancario que ya está cargada con $ 147 mil millones de deuda deteriorada.

PNB dijo el viernes que estaba realizando una auditoría de sus sistemas para evitar una repetición de dicho fraude, pero no vio un golpe a largo plazo para sus operaciones. El banco, que posee $ 120 mil millones en activos totales, ha perdido más de un quinto de su valor de mercado desde que reveló el fraude.

El diario hindú informó el sábado que la Comisión Central de Vigilancia, que investiga la corrupción en el gobierno, ha convocado a altos funcionarios del Banco de la Reserva de la India y el Ministerio de Finanzas para evaluar cómo todos los controles y equilibrios internos no detectaron el fraude.

Los funcionarios del PNB también fueron convocados, dijo el informe, citando a un funcionario consciente del desarrollo.

El RBI no respondió a una solicitud por correo electrónico para hacer comentarios. Un portavoz del Ministerio de Hacienda no fue inmediatamente accesible.

El escrutinio de los sistemas técnicos de los bancos se intensificará aún más luego de que el sindicato indio City Union Bank Ltd dijera el sábado que había sufrido tres «remesas fraudulentas» de casi 2 millones de dólares que se habían transferido a través de la plataforma financiera SWIFT.

El caso fue una reminiscencia del atraco cibernético de $ 81 millones que golpeó al banco central de Bangladesh en 2016.

($ 1 = 64.2400 rupias indias)

Reporte de Aditya Kalra, Rajendra Jadhav, Abhirup Roy y Manoj Kumar; Escrito por Rafael Nam; Edición de Kim Coghill y Alex Richardson

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