Sueños eléctricos de un pueblo agrícola amenazados con la fortuna del multimillonario chino

Se suponía que el SUV negro que se detuvo en una fábrica abandonada de neumáticos en Hanford, California, hace tres años, debía transportar la ciudad agrícola hacia el futuro.

Un grupo liderado por ex ejecutivos de Tesla Inc. trajo un paquete de ideas valientes de su nuevo empleador, el magnate chino Jia Yueting, quien prometió revivir el edificio de 1 millón de pies cuadrados y armar un lujoso automóvil eléctrico que superaría cualquier cosa de Elon Musk .

«La comunidad estaba encantada de tener la oportunidad de recuperar la vida en la planta», dijo el administrador municipal Darrel Pyle, quien saludó a los inversores con café y donas. Hanford se encuentra en un condado donde la tasa de desempleo es casi el doble del promedio de los Estados Unidos.

Hoy, esa fábrica permanece sin vida, apenas más cerca de fabricar los autos de Faraday & Future Inc. que podrían llegar a ganar hasta $ 300,000 de lo que eran hace tres años, antes de la increíblemente rápida caída del imperio comercial alimentado por la deuda de Jia. Es un imperio creado a partir de un servicio de streaming al estilo Netflix, cuyas acciones de alto vuelo Jia aprovechó -una estrategia que aceleró el declive de varios magnates asiáticos- a medida que se expandió a teléfonos inteligentes, televisores y automóviles eléctricos. Su pieza central incluida en Shenzhen, Leshi Internet Information & Technology Corp., aumentó a un valor de mercado máximo de alrededor de $ 24 mil millones.

El auto eléctrico Faraday Future FF91 en el show de tecnología CES 2017 en Las Vegas.

Fotógrafo: Patrick T. Fallon / Bloomberg

Eso fue hace $ 20 billones. La fortuna de Jia cayó en picado después de que los reguladores suspendieron las acciones de Leshi durante nueve meses y le ordenó regresar a su hogar y pagar millones de dólares en obligaciones pendientes. Actualmente se arriesga a perder el control de Leshi debido a una posible solicitud de margen sobre sus acciones, que se han desplomado más del 60 por ciento desde que reanudó las operaciones el 24 de enero.

Faraday, que se dice que recibió un financiamiento adicional de mil millones de dólares en diciembre, dijo que no ha habido ningún impacto por la caída de las acciones de Leshi. Los documentos judiciales estadounidenses de una acción de marca registrada muestran que, si bien Jia ayudó a financiar a Faraday, su sobrino Jerry Wang ahora es el propietario parcial, lo que puede ayudar a proteger a la compañía de los problemas de Jia. Wang no respondió a una solicitud de comentarios enviados a través de la oficina de prensa de Faraday.

Estas desventuras provocan virulencia entre los que quedan a su paso, incluido el tesorero del estado de Nevada, que calificó el imperio de Jia de «espejismo» después de que el magnate se retirara de un acuerdo de fábrica de Faraday por 1.000 millones de dólares antes de trasladarse a Hanford.

«Estoy dispuesto a darle a Jia el crédito de que, al principio, él solo creía en su propia fantasía», dijo Dan Schwartz, ahora un candidato republicano para el gobernador de Nevada. «Pero gradualmente metastatizó».

Jia se negó a comentar esta historia a través de representantes en Faraday y su conglomerado LeEco, que incluye una participación en Leshi. Él controla a Leshi, y los documentos de los tribunales estadounidenses muestran que proporcionó el capital inicial para Faraday.

Jia Yueting

Fotógrafo: David Paul Morris / Bloomberg

Faraday atrajo la atención en 2016 cuando dio a conocer un auto eléctrico de 1.000 caballos de fuerza y ​​un asiento parecido al Batimóvil en el show de tecnología CES en Las Vegas. Sus empleados provenían de Tesla, Space Exploration Technologies Corp., Ferrari y BMW, y un año después la compañía dijo que había desarrollado el automóvil eléctrico más rápido del mundo.

Jia, quien comenzó a trabajar en TI en una oficina local de impuestos de China, invirtió más de $ 300 millones de su propio dinero en Faraday. Su visión consiste en vender el FF 91, un automóvil eléctrico de 1.050 caballos de fuerza con un alcance de batería de 378 millas y un precio de etiqueta de «menos de» 2 millones de yuanes ($ 318,000).

El imperio de Internet de Jia, conocido como LeEco, comenzó a mostrar problemas de flujo de efectivo desde 2016, lo que lo llevó a pedir disculpas a los accionistas. La compañía y afiliados recibieron $ 2,500 millones en salvavidas el año pasado del magnate Sun Hongbin, presidente de la compañía de bienes raíces Sunac China Holdings Ltd., quien cumplió condena en la prisión por malversación de fondos antes de que su condena fuera revocada.
Sin embargo, incluso Sun señaló el mes pasado que había límites para rescatar a Leshi. «A veces uno también tiene que admitir el fracaso en una apuesta perdedora», dijo.

Leshi dijo que la mayoría de los 9.300 millones de yuanes en deuda que reportó a fines del año pasado vencerán en 2018. Eso no incluye el financiamiento personal que Jia asumió a lo largo de los años al prometer el 99.5 por ciento de su participación. Para colmo, Leshi dijo en documentos que las empresas relacionadas de Jia deben 7.500 millones de yuanes en cuentas por cobrar, un número disputado por las firmas.

Jia se ha quedado en Estados Unidos para supervisar a Faraday, desafiando una orden de la Comisión Reguladora de Valores de China en diciembre para devolver y resolver las obligaciones con Leshi, incluida su promesa incumplida de otorgarle préstamos sin intereses. Fue incluido en una lista nacional de morosos el mismo mes.

«No hubo un flujo de caja saludable en la empresa para respaldar un plan tan ambicioso», dijo Teng Bingsheng, profesor de gestión estratégica de la Escuela de Negocios de Cheung Kong en Pekín. «Va a ser difícil continuar este juego».

LeEco estaba vendiendo activos para ayudar a pagar la deuda con China Merchants Bank, dijo su esposa en una publicación de medios sociales de Weibo en enero. En los EE. UU., LeEco tuvo despidos, vendió una propiedad de Silicon Valley y desechó un acuerdo de $ 2 mil millones con el fabricante de televisores Vizio Inc.

El imperio de Jia ha sido llamado un esquema Ponzi por Schwartz, quien dijo que Faraday tenía que seguir buscando nuevos inversores para mantenerse a flote sin vender un auto. El cofundador de Tencent Holdings Ltd., Zeng Liqing, también se hizo eco de las acusaciones en comentarios cubiertos por los medios estatales chinos. Jia previamente negó que esté ejecutando un esquema Ponzi, diciendo que la acusación fue inventada por rivales de negocios: Tencent tiene un negocio de transmisión.

Su esposa dijo en Weibo en enero que Jia, al igual que su rival Elon Musk, se burla antes de que su producto sea entregado. «¿Es Jia Yueting un empresario fracasado, un esquema Ponzi, solo un PowerPoint?», Publicó Gan Wei. «Esa pregunta necesita tiempo para resolver».

Fábrica de Faraday Future en Hanford, California, un área rural donde la tasa de desempleo es casi el doble del promedio de los Estados Unidos.

Fotógrafo: Blake Schmidt

Los 55,000 residentes de Hanford, un antiguo centro ferroviario en el valle inmortalizado en John Steinbeck’s Grapes of Wrath , están buscando una respuesta de Jia. Se convirtió en el director ejecutivo de Faraday en diciembre después de que varios gerentes se fueron y la compañía se retiró de otra fábrica planificada en Vallejo, California.

Aun así, se dice que Faraday obtuvo $ 1,000 millones de un inversionista sin nombre.

«Nuestra financiación no llegó como se esperaba inicialmente, pero ahora esperamos volver a la normalidad», dijo Dag Reckhorn, vicepresidente de fabricación global que ayudó a controlar la planta de Hanford. «La fábrica es un diamante en bruto. Tenemos que pulirlo un poco, pero está ahí y es rápido y está en California «.

No es la primera vez que Faraday se niega a revelar una fuente de financiación. Schwartz, un ex banquero, dijo que no podía obtener respuestas sobre cómo Faraday financiaría desde cero la planta de Nevada, que venía con un paquete de incentivo fiscal de $ 355 millones. California hizo una oferta menos generosa. El estado recortó un acuerdo impositivo de $ 13 millones con Faraday que depende de cumplir con los hitos del empleo.

Las dificultades de Jia en China no han afectado la fe de Hanford. La ciudad se encuentra a medio camino entre Los Ángeles y San Francisco, con una gran atracción: la banana split de siete cucharadas en Superior Dairy Products Co. En diciembre, los funcionarios de Hanford se reunieron con universidades cercanas para hablar sobre cómo adaptar el trabajo de clase para satisfacer las necesidades de Faraday. Pyle también dijo que los desafíos de financiación de Jia son típicos para una startup.

Pyle, que conduce un Buick de hace una década, quedó impresionado cuando los trabajadores de Faraday exhibieron un modelo EV con inteligencia artificial y etiquetado como más rápido que cualquier Tesla. «Fue un paso más al lado de los viajes espaciales», dijo.

Faraday prometió el primer vehículo de producción para fines de 2018. Durante una visita a fines de diciembre, la única persona en la planta era un guardia de seguridad.

-Con asistencia de Pei Yi Mak y Venus Feng.

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