Startups de enseñanza india hacen trabajo para pulgares inactivos

PARA CUALQUIER persona ajena parece que los niños han sido hipnotizados por otro juego de teléfono inteligente. Mientras los ancianos espías en un anuncio de televisión intentan romper el hechizo, los sprogs muestran una sonrisa en sus pantallas. «Son matemáticas, papá», se ríe tontamente un niño de quinto grado ante su padre. La compañía detrás del anuncio, Byju’s, vende una aplicación educativa para teléfonos inteligentes que se descargó 14 millones de veces desde su lanzamiento en 2015.

Byju’s es una de las muchas startups de tecnología educativa (o «edtech») que surgieron en la India en los últimos años. Su objetivo es vasto: unos 260 millones de alumnos en las escuelas y más de 30 millones de graduados que se capacitan para pasar las pruebas de acceso a un puesto en los institutos de administración médica, ingeniería y elite. KPMG, una consultora, calcula que la industria se multiplicará por ocho y tendrá un valor de alrededor de $ 2 mil millones para el año 2021.

Gran parte del crecimiento esperado se debe al lamentable récord de la India en educación primaria, donde los maestros son escasos, la infraestructura se está desmoronando y la cultura del aprendizaje memorístico. Casi la mitad de los estudiantes de quinto grado no pueden leer textos destinados a estudiantes de segundo grado. Tutores privados son llamados. Los autobuses están repletos de avisos de institutos repletos que afirman haber entrenado a «toppers» de exámenes, un estado que rivaliza con el estrellato del cricket. (Un rival de Byju se llama inevitablemente Toppr.) Según una estimación, un cuarto de todos los estudiantes indios asisten a clases privadas de entrenamiento.

Byju Raveendran debería saberlo. Hace unos años, solía atraer a 25,000 estudiantes a un estadio en particular en Delhi, y volar a nueve ciudades cada semana para enseñar matemáticas en la escuela secundaria. Los jóvenes aprenderían atajos y consejos para superar la difícil prueba de admisión común para las mejores escuelas. Dado el enorme tamaño de las aulas, era imposible hacer que las sesiones fueran interactivas, por lo que a Raveendran se le ocurrió la idea de convertir las lecciones en video y alojarlas en línea.

La empresa cuenta con 900,000 usuarios pagos que pasan más de 50 minutos en la aplicación cada día: métricas que las empresas de medios podrían envidiar. Alrededor de las nueve décimas partes de los clientes de Byju renovaron sus suscripciones a pesar de tener un precio anual de $ 350-450, no muy lejos de la mitad del ingreso medio anual de un indio. Las ventas durante los doce meses hasta marzo de 2017 alcanzaron los $ 40.6 millones, y la firma dice que espera obtener ganancias en el año fiscal en curso. Prominentes inversores como Sequoia Capital, de Silicon Valley, y Tencent, de China, han aportado un total de 200 millones de dólares, y Byju’s tiene una valuación de 800 millones de dólares.

Eso es a pesar de un récord desigual para las empresas edtech indias. Las escuelas indias son sensibles a los precios y tienden a no ser los primeros en adoptar tecnologías, dice Kartik Aneja de Nayi Disha, que fabrica juegos digitales educativos. Educomp, un fabricante de productos de aula con tecnología habilitada, solía vender contenido multimedia y equipos multimedia caros a las escuelas y tenía un valor de más de $ 1.4bn en 2008, pero se declaró en bancarrota el año pasado. Byju logró evitar escuelas al vender directamente a estudiantes y padres.

Otros desafíos permanecen. La compañía tiene que enviar tarjetas de memoria física a estudiantes que podrían no tener suficiente ancho de banda de Internet para descargar materiales (un método anterior basado en satélites resultó poco confiable en condiciones meteorológicas adversas). Y se necesita una red de cientos de agentes para recaudar efectivo de los padres que no están acostumbrados a pagar digitalmente, lo que aumenta los costos.

Los teléfonos inteligentes se extenderán, la banda ancha mejorará y los pagos en línea se simplificarán. Menos cierto es si los padres permitirán que sus hijos aprendan principalmente de las pantallas. Existe poca evidencia comprobable de que los métodos ideados por Byju tengan tanto éxito como la esperanza de los clientes. Sería un niño inusual, sin embargo, que podría quedar impasible ante un poco del contenido de las matemáticas anunciado por la firma: Shah Rukh Khan, una estrella de Bollywood, que guía rítmicamente a una compañía de bailarines que presenta una demostración del teorema de Pitágoras.

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