Se busca: propuestas radicales para llenar el gigantesco agujero fiscal de Gran Bretaña

Casi todas las mañanas los británicos se despiertan ante otra historia alarmante sobre sus raídos servicios públicos. Desde 2010, el estado ha soportado su mayor restricción financiera en el registro, y está empezando a mostrar. El Servicio Nacional de Salud está luchando contra una «crisis de invierno». La atención social no se mantiene al ritmo de la población que envejece. La cantidad de traviesas duras casi se ha triplicado. Las prisiones carecen de guardias.

El regulador fiscal del gobierno emitió pronósticos aleccionantes. Sus cálculos sugieren que para poner las finanzas públicas en equilibrio en el largo plazo, se requerirán aumentos de impuestos o recortes de gastos por valor de alrededor de £ 80bn ($ 111bn), o el 4% del PIB. Los cortes adicionales no son iniciales, ya que queda poca grasa para recortar. Algunos parlamentarios de derecha consideran que el presupuesto de ayuda exterior está listo para un shakedown, una idea que ha ganado impulso después de un escándalo en una gran organización benéfica (ver artículo ). Sin embargo, incluso la abolición completa de la ayuda llevaría a Gran Bretaña apenas un sexto del camino hacia su objetivo (ver cuadro 1).

Entonces, los políticos lentamente están llegando a la idea de impuestos más altos. «Existe un argumento bastante fuerte de que la política fiscal debería cambiar», dijo recientemente Nick Timothy, quien una vez hizo la mayor parte del pensamiento del primer ministro. «Si bien el NHS necesita reformas, también necesita más dinero».

En términos generales, un gobierno puede gravar tres cosas: ingresos, consumo y riqueza. A los economistas les gusta que los impuestos sean simples y que eviten comportamientos involuntariamente distorsionantes. ¿Dónde debería el gobierno echar su red?

Comience con impuestos sobre los ingresos. A primera vista, son un objetivo obvio para los políticos hambrientos de ingresos. Son progresivos (es decir, aquellos con ingresos más altos pagan más). Y Gran Bretaña parece haber esperado una subida. Desde los años setenta, los impuestos a la renta han caído como una parte del total (ver cuadro 2). Las tasas básicas y más altas de impuesto sobre la renta, así como la tasa de impuestos a las corporaciones, han sido recortadas. Gran Bretaña ahora aumenta mucho menos en impuestos sobre la renta, ampliamente definidos, que el país promedio de la OCDE.

El Partido Laborista quiere que eso cambie. Aumentaría el impuesto de sociedades del 19% al 26% y aumentaría los impuestos a aquellos que ganan más de £ 80,000 al año. Dice que tales políticas arrojarían alrededor de £ 25 mil millones, una gran parte de lo que Gran Bretaña requiere. Sin embargo, no está claro que el sistema tributario necesite una gran dosis adicional de progresividad. Ya es tan redistributivo como el promedio de la OCDE, reduciendo la desigualdad de ingresos antes de impuestos en aproximadamente un tercio. Y más allá de cierto punto, la progresividad entra en conflicto con la eficiencia. Los ricos trabajan menos, hacen mayores contribuciones a sus pensiones (que gozan de un tratamiento fiscal favorable) o abandonan el país. El Instituto de Estudios Fiscales (IFS), un grupo de expertos, dice que los impuestos más altos del trabajo sobre los ingresos personales pueden aumentar menos de lo esperado, y tal vez nada en absoluto.

Un mejor enfoque para gravar los ingresos puede implicar ampliar la base. Desde 2010, la asignación personal libre de impuestos ha aumentado de £ 6.475 a £ 11.500. Reducirlo a £ 10,000 recaudaría alrededor de £ 9bn al año. Los Demócratas liberales han propuesto agregar un punto porcentual a todas las tasas del impuesto a las ganancias. Eso arrojaría alrededor de £ 6bn.

Pero cualquier movimiento para aumentar los impuestos sobre los ingresos tiene un costo. La investigación de la OCDE sugiere que los impuestos sobre la renta, más que los impuestos sobre el consumo y la riqueza, desalientan a las personas a trabajar y obstaculizan el crecimiento económico. Esto implica que los impuestos a la renta relativamente bajos de Gran Bretaña son una fortaleza, en lugar de un problema que debe resolverse.

Por lo tanto, se pueden considerar impuestos más altos al consumo. Algunos quieren gravámenes adicionales sobre actividades socialmente perjudiciales, como la alimentación poco saludable y la contaminación. En abril, Gran Bretaña introducirá un «impuesto sobre el azúcar», que debería recaudar unos £ 500 millones al año. Ya existe un «impuesto al cambio climático», un impuesto sobre el uso de energía por parte de las empresas. Duplicar todos los impuestos medioambientales aumentaría tal vez £ 14bn. También haría a Gran Bretaña más verde.

Sin embargo, para recaudar dinero, los políticos podrían recurrir al IVA, que se aplica al 20%. Parece maduro para la reforma. Con una gran cantidad de guarniciones para alimentos, ropa para niños y mucho más, el IVA de Gran Bretaña cubre solo la mitad de lo que compra la persona promedio. Eso lo convierte en el séptimo IVA con mayor pérdida de fondos en la OCDE.

Los diferentes tipos de IVA están diseñados para ayudar a los pobres a pagar lo esencial. Pero es una forma costosa de hacerlo, ya que los ricos también se benefician de las exenciones. Una reforma audaz sería extender el IVA a casi todos los gastos, lo que podría ser suficiente para llenar el agujero fiscal de Gran Bretaña. En sí mismo sería regresivo, por no mencionar políticamente venenoso (la indignación de los periódicos por el IVA sobre la comida para bebés se igualaría únicamente con su furia por el IVA en los periódicos). Entonces el gobierno necesitaría ayudar a los perdedores. El IFS reconoce que podría deshacerse de la mayoría de las exclusiones del IVA, compensar a los pobres (por ejemplo, impulsando los beneficios) y aún tener mucho dinero sobrante.

Yendo después de los abuelos

Aumentar los impuestos a la riqueza, gravados en todo, desde la propiedad hasta los activos financieros, puede ser una opción más aceptable. El auge de la vivienda, la desigualdad intergeneracional y la necesidad de más atención sanitaria y social han dado lugar a la sensación de que las personas mayores y ricas deberían pagar más.

Algunos dicen que los ricos ya pagan lo suficiente. Gran Bretaña recauda una mayor parte de su recaudación fiscal general de los impuestos a la riqueza que cualquier otro país de la OCDE. Pero míralo de otra manera. Los impuestos sobre la riqueza tienden a ser los más favorables al crecimiento. Según los estándares históricos, la riqueza de Gran Bretaña se ve comprometida. Desde la década de 1970, cuando los precios de las viviendas y las acciones se dispararon, la riqueza total del hogar aumentó de tres veces a ocho veces. Sin embargo, los impuestos sobre esa riqueza en relación con el PIB se han mantenido estables. El impuesto municipal, uno de los mayores impuestos sobre la riqueza, se basa en las valoraciones de la propiedad de 1991. Los ricos a menudo pagan menos que los pobres. El Palacio de Buckingham atrae una factura de impuestos municipales de £ 1,400 al año, casi lo mismo que algunos apartamentos en Bradford.

Basar el impuesto municipal en los valores actualizados sería un comienzo. Otras formas de riqueza también podrían aprovecharse. La cancelación de un propuesto aflojamiento del régimen de impuestos a la herencia es una idea, aunque no generaría muchos ingresos.

Un impuesto sobre el valor de la tierra es otra opción. Un impuesto anual del 0.5% podría llenar casi un tercio del agujero fiscal. Tal impuesto sería difícil de evitar, ya que la tierra no puede ocultarse o sustituirse fácilmente. La evidencia también sugiere que son los propietarios de tierras, en lugar de los arrendatarios, quienes cargan con la carga de tal impuesto.

Hoy, ningún primer ministro se atrevería a implementar estas ideas radicales, y mucho menos a la tímida y distraída titular. Pero la lógica fiscal es brutal. Si los británicos quieren buenos servicios públicos, tendrán que pagar más. La reforma fiscal real llegará tarde o temprano.

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