Prescripciones para combatir epidemias

El fin de las epidemias. Por Jonathan Quick. St Martin’s Press; 304 páginas; $ 26.99

LAS EPIDEMIAS han plagado a la humanidad desde los albores de la vida sedentaria. Sin embargo, el éxito en la conquista sigue siendo irregular. Esto se debe a que la respuesta estándar, en palabras del presidente del Banco Mundial, Jim Yong Kim, es un ciclo de «pánico, negligencia, pánico, negligencia».

No es necesario que sea así, argumenta Jonathan Quick en «The End of Epidemics». Un médico y un veterano de la salud pública que ha trabajado en más de 70 países y en la Organización Mundial de la Salud (OMS), el Sr. Quick reúne ejemplos de fracasos y triunfos para mostrar lo que detiene el aumento de las epidemias.

Los expertos predicen que una global que podría matar a más de 300 millones se daría la vuelta en los próximos 20 a 40 años. Lo que el patógeno podría causarlo es una incógnita. Lo más probable es que sea un virus que se esconde en aves o mamíferos, o uno que aún no ha eclosionado. Los más aterradores son altamente letales y se propagan fácilmente entre los humanos. Afortunadamente, los errores que se destacan en uno tienden a ser débiles en el otro. Pero las mutaciones, un negocio común para los gérmenes, pueden cambiar eso en un abrir y cerrar de ojos. Y cuando los humanos se acercan demasiado a las bestias, salvajes o empacados en granjas, una enfermedad animal puede convertirse en una enfermedad humana.

Uno de los favoritos para las pandemias mundiales es el virus de la influenza estacional, que muta tanto que una vacuna debe hacerse a medida cada año. La pandemia de gripe española de 1918, que mató a 50 millones a 100 millones de personas, fue una versión potente de la «gripe porcina» que surgió en 2009. La cepa H5N1 de la «gripe aviar», mortal en el 60% de los casos, surgió en la década de 1990 cuando un virus que enfermó a las aves hizo el salto a un humano. Ébola, VIH y Zika tomaron una ruta similar.

Que los bioterroristas desaten las esporas letales como el ántrax o un virus contagioso como la viruela no es una cuestión de «si», sino de «cuándo», le dice un experto al Sr. Quick. Se encontró un bio-manual en una computadora portátil perteneciente a ISIS; al-Qaeda ha estado reclutando para «hermanos con títulos en microbiología o química». Las muestras de los microbios más peligrosos del mundo se guardan en laboratorios ultra seguros. Pero puede ser ingenuo creer que son totalmente herméticos contra los empleados deshonestos o los accidentes.

¿Qué hacer? El Sr. Quick prescribe siete cosas, ninguna de ellas nueva o sorprendente: sistemas que pueden detectar y sofocar rápidamente un brote, información precisa y oportuna sobre amenazas, etc. Lo que hace que el libro sea un buen y muy fácil de leer son sus ejemplos convincentes e historias humanas vívidas. Cualquier duda sobre el final de la epidemia con la última persona enferma queda destrozada por la historia de Salome Karwah, una enfermera liberiana que apareció en la portada de la revista TIME honrando a los combatientes del ébola como «persona del año». La dejaron morir en el parto por temor a que pudiera transmitir el ébola, a pesar de que había sobrevivido a la enfermedad y, por lo tanto, era inmune.

Las recetas del libro costarían $ 7.5bn por año, un pequeño cambio de los $ 1.6 billones gastados en 2016 en defensa militar. Cada $ 1 gastado en medidas preventivas ahorraría $ 3-10 más tarde. Un descubrimiento de vacuna contra la gripe universal, por ejemplo, evitaría la necesidad de inyecciones anuales de gripe. Sin embargo, en los Estados Unidos y en la OMS, los departamentos a cargo de la preparación para casos de epidemia son a menudo los primeros en la línea cuando los recortes presupuestarios están en orden. El Sr. Quick lo compara con cerrar el departamento de bomberos simplemente porque no ha habido una conflagración por un tiempo.

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