Por qué los porteros del fútbol son baratos y poco conocidos

Los fanáticos de FÚTBOL se han acostumbrado a ver rotos los récords de transferencias, ya que los mejores clubes de Europa han disfrutado de una década de rápido crecimiento en los ingresos. La última ventana de transferencia, un evento de mitad de temporada de un mes que se cerró el 3 de febrero, ofreció una prueba más de un mercado alcista. Los equipos en las «cinco grandes» ligas de Europa, en Inglaterra, España, Alemania, Francia e Italia, gastaron 815 millones de libras ($ 1,15 mil millones) sin precedentes en la adquisición de nuevos jugadores. Las tres transferencias más caras jamás se han completado en los últimos seis meses. Sin embargo, a pesar de esta juerga prolongada, un hito de larga data aún no se ha aprobado. El récord del portero más caro todavía no se ha movido después de 16 años.

Ese jugador, Gianluigi Buffon (en la foto), ahora tiene 40 años. Su transferencia de 53 millones de euros (66 millones de dólares) a la Juventus en 2001 es una de las tres adquisiciones de porteros entre las 200 ventas más caras de todos los tiempos, según Transfermarkt, un sitio web de estadísticas de fútbol. Considerado ampliamente como el mejor portero de su época, es uno de los cinco que tiene un resultado entre los tres primeros al votar por el Balón de Oro, un premio anual otorgado al mejor jugador del mundo. Lev Yashin sigue siendo el único portero que ha ganado el premio en sus 62 años de historia, reclamando el título en 1963. Aunque los guardametas voladores son uno de los lugares más emocionantes del fútbol, ​​son baratos y poco conocidos en comparación con sus compañeros de equipo de súper estrellas. ¿Por qué?

Uno de los mayores obstáculos que han enfrentado los guardianes en la batalla por el reconocimiento ha sido la falta de datos. A pesar de los registros irregulares, un aficionado interesado puede descubrir rápidamente cuántos goles celebraron atacantes como Pelé o Diego Maradona, con aproximadamente 800 y 350 respectivamente. Pero no hay una estimación de cuántos objetivos impidió Yashin en su carrera, o incluso cuántas salvaciones acumuló. Aunque los fanáticos del fútbol y los equipos están ganando en sofisticación estadística, todavía están muy por detrás de sus contrapartes en otros deportes. El stock de datos de partidos más completo del juego, Whoscored.com, solo tiene información para guardar guardametas desde el año 2009.

Para temporadas más recientes, el análisis cuantitativo es cada vez más confiable. Los diagramas interactivos posteriores al partido que muestran los minutos y la ubicación de cada evento importante en un partido, como golpes, pases y tackles, ahora están disponibles de forma gratuita en línea. Estos datos brutos permiten a los analistas producir estimaciones aproximadas de la contribución de cada jugador. Los «objetivos previstos» más comunes muestran la frecuencia con la que un jugador promedio en una liga puntuaría de una toma dada su ubicación, la parte del cuerpo utilizada y la naturaleza del pase anterior, entre otras variables. Es una forma intuitiva de evaluar si un equipo está obteniendo mejores resultados de lo normal a partir de las posibilidades que crea y permite.

Los objetivos esperados pueden medir la destreza sorprendente, pero también la habilidad para detener los tiros. Colin Trainor, un analista, ha publicado cifras de «metas esperadas posteriores al lanzamiento» para un puñado de guardianes desde 2010, que también explican la ubicación de los intentos. Los números confirman que el señor Buffon es un excepcional atacante. Incluso durante el ocaso de su carrera, ha concedido un 20% menos de goles que un portero promedio en una gran liga europea, dados los tiros que enfrentó. Manuel Neuer (de 31 años) y David de Gea (de 27 años), dos de sus herederos más talentosos, han concedido un 17% menos de los goles de lo esperado en las últimas ocho temporadas.

Esas estadísticas deben parecer una reivindicación para los porteros malignos. Sin embargo, una ventaja del 20% sobre un portero mediocre hace poca diferencia a una defensa ya frugal. Los señores Buffon, Neuer y de Gea juegan respectivamente para Juventus, Bayern Munich y Manchester United, tres de los equipos más fuertes del mundo. En promedio, sus acrobacias han salvado a sus clubes de cuatro a seis goles cada temporada en comparación con una contraparte promedio de la liga. Esas son contribuciones útiles. Pero, ¿cómo se comparan con los 30 y pico de goles marcados por los mejores delanteros?

La forma más justa de evaluar el impacto de los porteros, así como la de los jugadores de campo, es medir cuántos puntos de liga ganaron. Esta idea es la más familiar para los fanáticos del béisbol y el baloncesto. Debido a que el béisbol es principalmente una serie de enfrentamientos uno contra uno, esencialmente se le puede otorgar a cada jugador el crédito total por las actuaciones de sus equipos cuando están al bate o en el montículo de lanzamiento. De manera similar, en el baloncesto, las largas listas de partidos y los cambios frecuentes de personal permiten calcular cómo le va a un equipo con y sin un jugador determinado y, por lo tanto, cuánto valor agrega. En ambos casos, estas contribuciones generalmente se comparan con el rendimiento esperado de un agente libre veterano típico que gana cerca del salario mínimo de la liga.

Replicar este método para el fútbol es complicado. Para empezar, no hay un salario mínimo. Además, medir el rendimiento con y sin jugador es difícil, especialmente para los poseedores, ya que la opción número uno en cada club típicamente jugará más del 90% de los minutos de la liga. Sin embargo, la rotación de escuadrones, lesiones, transferencias, competiciones de copa y partidos internacionales significa que la mayoría de los jugadores se desplegarán en varias combinaciones con sus compañeros de equipo.

El 21st Club, una consultora de fútbol, ​​ha desarrollado un modelo que utiliza estas variables para estimar el valor de cada jugador (ver tabla). Según sus cálculos, tanto el Sr. de Gea como el Sr. Neuer tienen un valor de cuatro puntos por temporada más que el jugador promedio en su posición en la Premier League, que se ha utilizado como punto de referencia. Eso es el equivalente a convertir dos sorteos (que valen un punto) en ganancias (que valen tres). De hecho, el portero mejor valorado por el modelo es Jan Oblak del Atlético de Madrid, un joven compatriota de 25 años, que ha aportado casi cinco puntos extra por temporada.

Sin embargo, estos logros son eclipsados ​​por aquellos creados por los mejores atacantes. Lionel Messi agrega 11.3 puntos más al total de Barcelona de lo que se esperaría de un jugador promedio de la Premier League en su posición. La siguiente estrella en el ranking del 21er Club no es Cristiano Ronaldo, quien generalmente es considerado el rival de Messi por el título del mejor jugador del mundo, sino Luis Suárez, otro de los atacantes del Barcelona. Ni siquiera el Sr. Oblak se encontraría entre la lista de los 15 mejores jugadores de campo. A través de los diez clubes más fuertes en cada una de las cinco grandes ligas, el Club 21 calcula que el delantero titular típico vale dos puntos por temporada por encima del promedio de la Premier League en su posición, mientras que los porteros agregan 0.7 puntos. En las últimas cuatro ventanas de transferencia, los delanteros comprados por esos equipos han costado 17.1 millones de euros en promedio, a una tasa de 8.5 millones de puntos. Los porteros han costado 6,5 millones de euros por cabeza, a una tasa ligeramente superior de 9,4 millones de euros. Eso sugiere que los cuidadores cuestan menos que los delanteros, no porque no sean apreciados, sino porque son menos valiosos.

El Club 21 observa algunas distinciones importantes entre los taponeros y los jardineros. Los porteros son los únicos jugadores que ofrecen casi ningún beneficio de ataque. De los 50 jugadores que han completado la mayoría de los pases en la Premier League de esta temporada, ninguno es poseedor, mientras que aproximadamente la mitad son defensores, que se han involucrado cada vez más en el juego ofensivo. Entre ellos, los arqueros han contribuido con dos asistencias, pases que conducen directamente a un gol, mientras que los defensores han aportado 89. Por el contrario, incluso los atacantes más tímidos contribuyen de forma defensiva, ya que mantener la pelota reduce las posibilidades de anotación de un oponente. También se ha vuelto cada vez más de moda que los equipos desplieguen un estilo de «presión», en el que incluso los delanteros hostigan a los jugadores de la oposición que tienen el balón. Pocos fanáticos elegirían al extravagante Barcelona como el equipo más lastimoso del mundo. Pero ningún club tiene una calificación defensiva más alta en el índice global mantenido por FiveThirtyEight, un sitio web de estadísticas.

No todos los estadísticos coinciden en que los porteros tienen un precio justo, señalando que los poseedores, incluido Buffon, que podría capitanear a la Juventus en un séptimo título consecutivo de la Serie A este año, tienden a tener mucha más longevidad y durabilidad que los jugadores en otras posiciones. Stefan Szymanski, economista y autor de «Soccernomics», un libro de análisis de fútbol, ​​cree que los porteros pueden estar infravalorados, aunque la falta de datos sobre los salarios de los jugadores hace que sea difícil estar seguro. Los clubes a menudo revelan las tarifas de transferencia pagadas por una estrella, pero rara vez su salario. Sin embargo, Nick Harris de Sporting Intelligence, un sitio web de deportes, afirma que el salario típico de portero en la Premier League ha caído del 79% del promedio de la liga en 2006 al 69% la temporada pasada. Incrementar los descuentos para los porteros seguramente molestaría a los innumerables futbolistas que eligen jugar entre las publicaciones por diversión (entre ellos, Albert Camus, Vladimir Nabokov, Luciano Pavarotti, Che Guevara y el Papa Juan Pablo II). Pero los datos sugieren que el arranque es más valioso que el guante.

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