Por qué los agricultores de Francia se preocupan por China

Más de 670,000 personas asistieron a la feria agrícola anual de Francia en París recientemente. Uno de ellos fue el presidente, Emmanuel Macron, que visitó el primer día y pasó 12 horas en la feria, un récord presidencial. Su estancia puede haber sentido incluso más tiempo. Antes del espectáculo, los agricultores habían bloqueado las autopistas francesas para protestar tanto contra las negociaciones entre la Unión Europea y Mercosur, un bloque comercial sudamericano, que podría ver más carne importada a Francia, y contra los planes franceses de recortar los subsidios a las granjas desfavorecidas. El señor Macron soportó una recepción hostil en partes del recinto ferial (aunque evitó el destino que sufrió el año pasado, cuando un huevo cayó en su cara). Sin embargo, los agricultores franceses también tenían un nuevo objetivo. ¿Por qué están tan preocupados por China?

China ha estado aumentando su presencia en el campo francés desde finales de la década de 2000. Hasta hace poco era más visible en Burdeos, donde los compradores chinos recogían extensiones de viñedos para tratar de saciar la sed de grandes páramos de su patria. El país ahora posee aproximadamente el 2% de los castillos de la región. Luego, el año pasado, se supo que Keqin Hu, un multimillonario chino, había logrado recoger más de 2.500 hectáreas de tierra cultivable en dos regiones más conocidas por la producción de cereales. Los sindicatos de agricultores han denunciado las transacciones como capturas de tierras encubiertas. Están enojados con el uso de lo que consideran como una escapatoria en la ley francesa, que normalmente requiere grandes compras de tierras de cultivo para ser aprobadas por una agencia estatal. Una exención, que se aplica cuando la compañía tenedora que posee el terreno no se compra en su totalidad, ha permitido a Hu adquirir toda la participación, menos nominal, de dichos activos sin la aprobación del gobierno.

Sin embargo, los temores de los agricultores van más allá del método de las compras. La exención ha sido utilizada anteriormente por compradores británicos y holandeses, que poseen mucho más tierras agrícolas francesas que los inversores chinos. Lo que a los productores locales realmente les temen es a los profundos bolsillos de los postores chinos, algunos de los cuales, sospechan, pueden valerse de los fondos estatales de su país. Y creen que Hu encontrará la forma de eludir las normas que requieren que los productores de cereales en Francia vendan su producción a los almacenistas comercializados por el estado, lo que en principio debería dificultar su exportación directa. El multimillonario parece tener un plan: se ha asociado con Axereal, la mayor cooperativa de granos de Francia, para aprender cómo hornear y enviar harina a China. Hu dice que solo está buscando una gran oportunidad de negocios: el creciente apetito de su país por las baguettes. Pero los lugareños sospechan que China está tratando de reforzar su seguridad alimentaria a expensas de la de Francia.

Los agricultores franceses quieren más transparencia en las transacciones de tierras y una mejor investigación por parte del estado. Parece que Macron los escuchó: «No podemos permitir que cientos de hectáreas de tierras sean compradas por potencias extranjeras sin que sepamos los objetivos de estas compras», dijo en febrero. Desde entonces, prometió revisar el papel de Safer, la agencia responsable de regular las transacciones, como parte de una revisión de la ley de propiedad rural. Sin embargo, no se espera una reforma propuesta antes del próximo año y la naturaleza acalorada de estos debates sugiere que requerirá compromisos difíciles. A pesar de las protestas de los agricultores, el presidente está bajo presión para evitar una ofensiva evidente. Tras su visita a Beijing en enero, durante la cual aseguró el levantamiento de una prohibición de importación de 17 años, Francia está reiniciando las exportaciones de carne a China. Con las tensiones sobre otras formas de comercio en aumento en todo el mundo, el señor Macron puede querer evitar las controversias agrícolas.

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