Por qué las ETS están volando en América

CASI 20 años atrás, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) lanzaron una ambiciosa propuesta para «eliminar la sífilis de los Estados Unidos». El plan parece haber funcionado bastante mal. Poco después del problema de la propuesta, las tasas de infección comenzaron a dirigirse en la dirección incorrecta y luego empeoraron. Desde 2000 hasta 2016, el año más reciente para el que hay datos disponibles, las tasas de sífilis se cuadruplicaron. La sífilis congénita, una afección casi erradicada en la que la infección se transmite de la madre al feto, también ha aumentado bruscamente, en casi un 28% desde una base baja en un año. Eso es angustiante no solo porque la enfermedad se detecta fácilmente y se trata mediante un tratamiento con antibióticos, sino también porque las madres afectadas tienen un 40% de probabilidades de tener un bebé muerto.

El problema no solo se limita a la sífilis. Otras enfermedades de transmisión sexual (ETS) están rugiendo. Las tasas de gonorrea, después de un breve período de declive, aumentaron un 46% desde 2010. La clamidia, una ETS extremadamente común que puede causar infertilidad femenina, casi se ha duplicado desde 2000. Casi todos los tipos de estadounidenses se han visto afectados. Aunque las personas menores de 30 años representan una gran proporción de nuevas infecciones, las ETS también se han incrementado entre los ancianos. Entre los adultos de 55 años o más, la clamidia se ha más que duplicado desde 2010, mientras que la gonorrea se ha más que triplicado. Los departamentos de salud pública de la ciudad de Nueva York y el condado de Los Ángeles han emitido alarmas, al igual que los estados rurales como Mississippi, donde las tasas de enfermedades de transmisión sexual se encuentran entre las más altas del país.

La forma en que se propagan las ETS, mediante el sexo sin protección con los infectados, no es un verdadero misterio, ni siquiera para aquellos adolescentes criados en los entornos más saludables. Entonces, ¿qué explica el aumento en la transmisión? Algunas teorías existen. El primero culpa a la disminución de los dólares públicos para programas de prevención y control de ETS. Desde 2003, el presupuesto de prevención de ETS de los CDC, que financia a los departamentos y clínicas de salud estatales, ha disminuido en un 40% en términos reales. La caída de fondos continuó a través de las presidencias de ambas partes, aunque la administración Trump lanzó un recorte del 17% al programa el año pasado (y una reducción del 19% en el programa de prevención del VIH de los CDC). Las clínicas que ofrecen servicios confidenciales son especialmente importantes para los jóvenes, que a menudo no solicitan pruebas a través de sus médicos generales «tanto por el estigma como porque a los médicos realmente no les gusta hablar de sexo», dice David Harvey, director ejecutivo de National. Coalición de Directores de ETS, un grupo de defensa.

Otra explicación es que el sexo ahora se considera menos arriesgado. La enfermedad venérea más temida, el VIH, es mucho menos aterradora de lo que alguna vez fue. Los hombres homosexuales y bisexuales, que todavía tienen un riesgo extremadamente alto de infección por VIH en los Estados Unidos, ahora se les recomienda tomar píldoras profilácticas una vez al día que pueden reducir la posibilidad de infección en un 99%. Para quienes contraen el VIH, los medicamentos antirretrovirales ofrecen la posibilidad de una vida casi normal. Pero las píldoras no protegen a los hombres homosexuales de otras ETS. Han representado una parte enormemente desproporcionada de los recién infectados. Una dinámica similar puede estar en juego para las parejas heterosexuales, donde el temor principal suele ser el embarazo no deseado. Las píldoras anticonceptivas y los dispositivos intrauterinos pueden reducir las preocupaciones de una llegada no anunciada, pero también pueden alentar a las parejas a deshacerse de las gomas. Para aquellos que no han sido probados adecuadamente, esto podría propagar más infecciones.

Estados Unidos no es el único lugar donde las ETS están surgiendo. En 2017, Inglaterra experimentó un aumento del 20% en la sífilis y un aumento del 22% en la gonorrea. También fue el sitio de la primera cepa de gonorrea resistente a los antibióticos. En Europa occidental, las tasas de enfermedades de transmisión sexual han aumentado de manera similar (más del 50% en algunos países) de 2010 a 2014. Esto sugiere que la culpa podría ser cambiar las costumbres sexuales, en lugar de una cepa particularmente virulenta del excepcionalismo estadounidense.

Los legisladores estadounidenses tienen un entusiasmo desenfrenado por la educación sexual basada únicamente en la abstinencia, gastando un promedio de $ 60 por año en el tema. Las evaluaciones experimentales muestran que los programas son claptrap, sin efecto sobre el retraso de la actividad sexual. Descartando la abstinencia, la forma más efectiva de prevenir la transmisión de ETS entre los jóvenes sexualmente activos es con los condones. Sin embargo, su uso entre los jóvenes ha disminuido constantemente en los últimos años, según las encuestas de los CDC. William Yarber, científico senior del Instituto Kinsey de la Universidad de Indiana, cree que esto tiene mucho que ver con el estigma inútil que rodea a los condones. Son vistos como no sexos, e insistir en su uso aparentemente puede tomarse como un juicio ofensivo de la «limpieza» de un compañero. Sin embargo, renunciar a ellos puede ser riesgoso. Las garantías mutuas, a menos que estén respaldadas por pruebas recientes, pueden ser engañosas. «Tanto hombres como mujeres tienden a no informar con precisión su historia sexual», dice el Sr. Yarber. «Especialmente si el momento está allí».

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