¿Por qué fotografiar a extraños?

«Puede que te encuentres diciendo ‘no soy un extraño aquí'». Las palabras reconfortantes, impresas en un folleto para «La familia del hombre» en el Museo de Arte Moderno de Nueva York, habrían sido leídas por más de 250,000 visitantes. a la exposición en 1955. Mientras las ansiedades de la guerra fría se agitaban, haciendo que la conformidad pareciera una herramienta importante para la supervivencia, el espectáculo presentó un compendio de 503 fotografías de 69 países, tomadas por 273 fotógrafos. Las paredes estaban llenas de imágenes de novias francesas riéndose de columpios, niños pequeños jugando con canicas en Java y madres holandesas amamantando a sus hijos. Para Edward Steichen, el conservador (y fotógrafo por derecho propio), reflejaba lo que él llamaba «la unidad y la bondad esenciales del hombre».

Más de 60 años después, ser un extraño es precisamente el objetivo de otro espectáculo fotográfico, «Another Kind of Life: Photography on the Margins» en el Barbican Centre de Londres. Aunque «The Family of Man» fue un éxito rotundo (visto por más de 10 millones de personas, recorrió el mundo durante ocho años antes de retirarse al Castillo de Clervaux en Luxemburgo, donde todavía está en exhibición), algunos críticos lo criticaron por hacer que la humanidad pareciera una masa homogénea Roland Barthes, un filósofo, despreciaba su «humanismo convencional». Para él, era una colección aburrida de fotografías en las que todos viven y «mueren de la misma manera en todas partes». «Solo mostrando fotos de personas que nacen y mueren nos dice, literalmente, nada», escribió.

«Another Kind of Life» también es un espectáculo grupal, aunque no tan grande. Incluye trabajos de 20 fotógrafos, cada uno con un espacio cuidadosamente dividido. Hay motociclistas vagando por las carreteras de América, hippies soviéticos con pantalones acampanados posando en medio de paisajes apocalípticos (en la foto, por Igor Palmin) y Teddy Boys en la Gran Bretaña de la posguerra, sus cabellos brylcreemed arquitectónicamente para compensar sus zapatos trituradoras de escarabajos. Una sala muestra las imágenes pioneras de Daido Moriyama de las zonas más sórdidas de Tokio, todos los tatuajes, gángsteres de yakuza y artistas de clubes nocturnos. En otro, está la visión de Walter Pfeiffer de la escena gay de Zúrich en la década de 1970, una desgarradora descripción de la cara constantemente perdida de su hermoso y joven amigo transexual, Carlo Joh. Los drogadictos adolescentes reciben tanta atención como los artistas de circo. Los sobrevivientes, monjes, ermitaños y fugitivos del «Manual roto» de Alec Soth se sientan cerca de las fotografías de Paz Errázuriz que documentan la vida precaria de una comunidad de travestis profesionales del sexo en Chile bajo la dictadura de Augusto Pinochet en la década de 1980.

En una de las primeras salas se presenta a los espectadores el retrato desconcertante y directo de Diane Arbus sobre hombres musculosos, nudistas y artistas de circo. Mientras que algunos la alaban por encontrar lo «familiar en lo extraño» y lo «inusual en lo ordinario», otros, como Susan Sontag, dicen que ella simplemente los explota, haciendo especímenes de sus sujetos. Sontag, para quien este tipo de documentación viola su tema, acusa a Arbus de cometer voyeurismo que carece de empatía: «Al verlos como nunca se pueden ver a sí mismos, al conocerlos nunca pueden tenerlos; convierte a las personas en objetos que pueden ser poseídos simbólicamente. «Cada instantánea es un ataque violento:» tomamos «una fotografía, y con ella tomamos un poco del alma de alguien.

Pero este espectáculo no es culpable de voyeurismo despreocupado y desapegado. Los fotógrafos se comprometieron durante meses, años y a veces décadas con sus temas. En la década de 1960 Danny Lyon se unió a los Chicago Outlaws, una pandilla de motociclistas, pasando cuatro años bebiendo y montando con ellos (las fotografías continuarían inspirando la película de 1969 de Dennis Hopper, «Easy Rider»). El emotivo retrato de Dayanita Singh de la vida de Mona Ahmed, un eunuco de Nueva Delhi que vivió gran parte de su vida en un cementerio, debe su poder a su amistad de 30 años. El respeto de la Sra. Singh por su tema es evidente; el retrato descansa amorosa y constantemente en la cara cargada de emoción de Ahmed mientras escucha su canción favorita.

«Another Kind of Life» nunca trata de definir qué es realmente un «outsider», pero es por eso que tiene éxito. Al observar estas imágenes, a los espectadores se les recuerda que el mundo es algo más que los tipos familiares de vidas que ya conocen, y que las personas obviamente no viven ni mueren de la misma manera en todas partes. Fotografías como esta dejan ver la magnífica complejidad de ese mundo. «Another Kind of Life» es la posdata perfecta para el behemoth cuidadosamente seleccionado de Steichen. En lugar de argumentar que todos comparten las mismas experiencias, se deleita en revelar el caos desenfrenado e inmanejable de la existencia humana.

«Another Kind of Life: Photography on the Margins» se exhibe en el Barbican Centre de Londres hasta el 27 de mayo

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