Perros y gatos pueden haber estado involucrados en rituales mayas

Los seres humanos domesticaron a varios de los animales que encontraron durante su colonización de las Américas, especialmente conejillos de indias, llamas y pavos. Pero trajeron solo un compañero dócil con ellos cuando cruzaron por primera vez de Siberia a Alaska. Este era el perro. Y, aunque los estudios genéticos muestran que la mayoría de los perros modernos en las Américas descienden de las importaciones europeas poscolombinas, algunas razas conservan su antiguo ancestro.

Estas reliquias incluyen Chihuahuas, de México y América Central. Se han encontrado esqueletos similares a Chihuahua en muchos sitios arqueológicos mesoamericanos. Pero el papel que estos pequeños perros jugaron en la sociedad precolombina no ha sido claro. Sin embargo, ahora está un poco menos claro, gracias a un estudio recién publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias por Ashley Sharpe del Smithsonian Tropical Research Institute en Panamá. En ella, el Dr. Sharpe muestra que los mayas, un pueblo mesoamericano que floreció entre el siglo VIII aC y el siglo X dC, intercambió perros a través de largas distancias y que estos perros pudieron haber participado en ceremonias religiosas. El estudio también insinúa que los mayas tenían grandes felinos, ya fueran jaguares o pumas, nuevamente para fines religiosos.

El Dr. Sharpe llegó a estas conclusiones después de estudiar aproximadamente 25,000 huesos de animales recolectados en Ceibal, una ciudad maya abandonada en la actual Guatemala. La mayoría de esos huesos provenían de lo que parecían ser basureros en las afueras de la ciudad. Algunos, sin embargo, fueron encontrados en su centro ceremonial. En total, de todos los sitios, ella y sus colegas identificaron huesos de ciervos de cola blanca, pecaríes, dos especies de pavos, algunos gatos grandes (no estaban claros si eran jaguares o pumas), zarigüeyas y tapires. Y perros. Al igual que en otros sitios mesoamericanos, estos perros se parecían a los Chihuahuas modernos.

Para obtener más información sobre los restos, caninos y otros, el equipo sometió 78 de los huesos, cada uno de un esqueleto diferente, a dos tipos de análisis isotópico. Primero, miraron la composición de carbono de los huesos. La mayoría de los átomos de carbono tienen 12 neutrones en sus núcleos, pero alrededor del 1% luce un decimotercer. En las plantas, la relación de 12 C a 13 C depende de cuál de las dos formas de fotosíntesis (C3 o C4) emplea la planta. Las plantas C4 tienen más 13 C que las C3. Esta proporción luego se transmite a los animales que comen las plantas en cuestión, lo que hace posible adivinar la dieta de esos animales a partir de moléculas en sus restos.

En la naturaleza, solo alrededor del 5% de las plantas usa C4, pero eso no ocurre con los cultivos. En particular, el maíz, el cereal principal en la América precolombina, emplea la fotosíntesis C4. La gente precolombina por lo tanto tenía huesos enriquecidos en 13 C. Y así, el Dr. Sharpe descubrió, los perros en Ceibal. Los 26 especímenes de perro que analizó tenían 13 C de valores, el doble de los encontrados en los ciervos, los pecaríes, los tapires y las zarigüeyas.

Eso es interesante, pero no del todo sorprendente. Sugiere que los perros comían maíz o animales alimentados con maíz o ambos. Esto seguramente habrá sido cierto, ya sea que se tratara de mascotas o animales salvajes dependientes de la basura humana. Tres de los cinco pavos también tenían valores altos de 13 C, de nuevo, no es una sorpresa. Curiosamente, sin embargo, uno de los grandes felinos también había comido mucho 13 C. Y los huesos de este gato habían sido excavados en el área ceremonial central.

Tampoco es el carbono el único elemento de interés para los arqueólogos. El estroncio también los fascina. Al igual que los núcleos de carbono, los del estroncio tienen dos isótopos estables. A diferencia del carbono, la proporción de estos isótopos en los seres vivos refleja la geología local en lugar de la fotosíntesis. El análisis del Dr. Sharpe del estroncio en los dientes de los animales mostró que dos de los perros no habían nacido y se habían criado localmente. Uno había venido de las tierras altas cerca de lo que ahora es la ciudad de Guatemala, a casi 200 km de distancia. El otro era de un lugar en las estribaciones de esas tierras altas, en lo que otra evidencia sugiere que era una ruta comercial desde las tierras altas hasta Ceibal. Y los perros en cuestión eran ambos del área ceremonial.

A juzgar por su procedencia y la ubicación de sus esqueletos, estos perros fueron de alguna manera especiales. Y también lo era el gato grande isotópicamente anómalo, que claramente se había alimentado de animales (tal vez pavos) que, ellos mismos, se habían alimentado con maíz. Tal vez los tres eran solo mascotas de sacerdotes. O tal vez formaron parte de algún ritual. Si ese fuera el caso, no está claro si eran objetos de veneración o sacrificio. Con los mayas, podría haber sido cualquiera.

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