DALLAS – Southwest Airlines dijo el jueves que un perro hirió a un niño mientras los pasajeros abordaban un vuelo en Phoenix, un evento que probablemente alimentará el debate sobre el creciente número de animales de apoyo emocional en los aviones.

Un pasajero del vuelo Phoenix-to-Portland, Oregon, del miércoles tuiteó que un perro mordió a una niña cuando se acercaba, y que ella gritó y lloró. El hombre, Todd Rice, no respondió de inmediato a un mensaje de Twitter en busca de más comentarios.

Southwest dijo que los dientes del perro «rasparon la frente de un niño» y que los paramédicos examinaron a la niña, que parecía tener 6 o 7 años.

La portavoz de Southwest Melissa Ford dijo que el perro estaba en la primera fila de asientos del avión con su dueño, quien dijo que advirtió a la niña que no se acercara a su perro.

La policía entrevistó a la familia de la niña y al dueño del perro. La familia decidió permanecer en el avión, mientras que el perro y su dueño se fueron y tomaron un vuelo posterior, dijo Ford.

El incidente ocurrió cuando las aerolíneas consideraron nuevas restricciones para los pasajeros que vuelan con animales de apoyo emocional.

A diferencia de los animales de servicio, como los perros guía, los animales de soporte no necesitan entrenamiento. Sin embargo, se les puede pedir a los pasajeros que muestren una nota del profesional médico explicando por qué necesitan que el animal viaje.

Southwest comenzó a revisar su política incluso antes del evento del miércoles, dijo Ford. A partir de la próxima semana, Delta Air Lines y United Airlines requerirán más trámites y garantías por parte de los propietarios de animales de apoyo.

Tanto Delta como United dijeron que han visto un fuerte aumento en el número de animales de apoyo en el último año más o menos. En junio pasado, un perro de 70 libras que volaba sobre Delta como animal de apoyo mordió a un pasajero en la cara lo suficientemente severamente como para que el hombre requiriera atención hospitalaria.

Delta había planeado exigir a los propietarios de los animales de servicio y de apoyo que presenten formularios de salud completados por un veterinario al menos 48 horas antes de un vuelo. El jueves, sin embargo, Delta suavizó la provisión para perros de servicio después de toparse con la oposición de los grupos de defensa para discapacitados.

Las personas que usan perros de servicio dijeron que el requisito original de 48 horas de Delta habría imposibilitado que tomaran vuelos de emergencia de último minuto.

Delta dijo que no requerirá que los clientes presenten formularios de veterinarios por adelantado para los animales de servicio entrenados, pero podría «en algunos casos» pedirles a esos clientes que muestren los registros de vacunación de sus animales.

Ninguna de las nuevas reglas para los animales de apoyo se aplicaría a las mascotas lo suficientemente pequeñas como para caber en los transportistas que van debajo de los asientos del avión. Las aerolíneas cobran hasta $ 125 por trayecto para llevar una mascota pequeña en la cabina. No hay cargo por servicio y apoyo a los animales.

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