Nueva fiebre del oro: las demandas de energía se disparan en Islandia por bitcoins

KEFLAVIK, Islandia (AP) – Se espera que Islandia utilice más bitcoins de «minería» de energía y otras monedas virtuales este año de lo que usa para alimentar sus hogares.

Con enormes cantidades de electricidad necesarias para ejecutar las computadoras que crean bitcoins, las grandes compañías de moneda virtual han establecido una base en la nación insular del Atlántico Norte bendecida con una gran cantidad de energía renovable.

El crecimiento relativamente repentino de la nueva industria llevó al legislador Smari McCarthy del Partido Pirata de Islandia a sugerir gravar los beneficios de las minas bitcoin. Es probable que la iniciativa sea bien recibida por los islandeses, que son escépticos respecto de las empresas financieras especulativas después de la crisis bancaria catastrófica de 2008 en el país.

«En circunstancias normales, las compañías que están creando valor en Islandia pagan una cierta cantidad de impuestos al gobierno», dijo McCarthy a The Associated Press. «Estas empresas no están haciendo eso, y tal vez nos preguntemos si deberían hacerlo».

La demanda de energía se ha desarrollado debido al alto costo de producción y recolección de monedas virtuales. Las computadoras se utilizan para realizar cálculos complejos que verifican el libro mayor de todas las transacciones en monedas virtuales de todo el mundo.

A cambio, los mineros reclaman una fracción de una moneda que aún no está en circulación. En el caso de Bitcoin, se pueden extraer un total de 21 millones, dejando aproximadamente 4,2 millones para crear. A medida que más bitcoins entran en circulación, se necesitan computadoras más potentes para mantenerse al día con los cálculos, y eso significa más energía.

La serena ciudad costera de Keflavik, en la desolada península sur de Islandia, se ha convertido en los últimos meses en un centro internacional para la extracción de bitcoins y otras monedas virtuales.

Los pescadores locales, charlando sobre las humeantes tazas de café en la gasolinera del puerto, están desconcertados por el fenómeno, que ha engendrado sitios de construcción de gran tamaño en las afueras de la ciudad.

Entre las principales atracciones de la instalación de minas de bitcoin al borde del Círculo Polar Ártico está el enfriamiento natural de los servidores informáticos y los precios competitivos de la abundancia de energía renovable de Islandia proveniente de las plantas de energía geotérmica e hidroeléctrica.

Johann Snorri Sigurbergsson, gerente de desarrollo comercial de la compañía de energía Hitaveita Sudurnesja, dijo que esperaba que la minería de divisas virtual de Islandia duplicara su consumo de energía a alrededor de 100 megavatios este año. Eso es más de lo que los hogares usan en la nación insular de 340,000, según la Autoridad Nacional de Energía de Islandia.

«Hace cuatro meses, no podía haber predicho esta tendencia, pero luego el bitcoin se disparó y recibimos muchos más correos electrónicos», dijo en la planta de energía geotérmica Svartsengi, que impulsa la península suroeste donde tiene lugar la minería.

«Justo hoy, vine de una reunión con una compañía minera que buscaba comprar 18 megavatios», dijo.

En la mayor de las tres «granjas» de bitcoin que operan actualmente en Keflavik, llamada «Mjolnir» después del martillo de Thor, el dios nórdico del trueno, vallas metálicas de alta altura rodean edificios de almacén de 50 metros (164 pies) apilados con plataformas informáticas.

Los centros de datos aquí están especialmente diseñados para utilizar el viento constante en la península desnuda. Las paredes son solo parciales en cada lado, lo que permite que una corriente de aire frío enfríe el equipo.

«Lo que estamos haciendo aquí es como la minería del oro», dijo Helmut Rauth, quien maneja las operaciones de Genesis Mining, una importante empresa minera de bitcoin. «Estamos extrayendo a gran escala y sacando el oro a la gente».

Genesis Mining, fundada en Alemania, se mudó a Islandia en 2014 cuando el precio del bitcoin fluctuó de $ 350 a $ 1000.

Hoy, un bitcoin está valorado en alrededor de $ 8,000, según el sitio de seguimiento Coindesk, después de alcanzar un máximo de casi $ 19,500 en diciembre.

La moneda recibió un golpe en enero cuando China anunció que se movería para aniquilar a su industria minera bitcoin, debido a las preocupaciones sobre el consumo excesivo de electricidad.

Rauth dijo que el bitcoin no debería ser señalado como ambientalmente gravoso. El poder de la computación siempre demanda energía, argumenta.

«¿Cuánta energía se necesita para las transacciones de tarjetas de crédito y la investigación en Internet? Las criptomonedas tienen el mismo impacto global», dijo.

En la capital, Reykjavik, algunos son más escépticos sobre el bitcoin.

La última vez que Islandia fue un centro internacional para las finanzas, la empresa terminó con un colapso bancario gigante, convirtiendo al país en uno de los símbolos de la crisis financiera mundial de 2008.

La agitación política que siguió a la crisis barrió al advenedizo Partido Pirata en el parlamento de Islandia, donde actualmente posee el 10 por ciento de los escaños.

El legislador del partido pirata McCarthy cuestionó el valor de la minería bitcoin para la sociedad islandesa y dijo que los residentes deberían considerar regular e imponer impuestos a la industria emergente.

«Estamos gastando decenas o tal vez cientos de megavatios en la producción de algo que no tiene una existencia tangible y ningún uso real para los seres humanos fuera del ámbito de la especulación financiera», dijo. «Eso no puede ser bueno».

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