Nadie quiere dejar que Google gane la guerra por los mapas de nuevo

En un día cualquiera, podría haber media docena de autos autónomos mapeando la misma esquina de la calle en Silicon Valley. Estos automóviles, cada uno de una compañía diferente, están haciendo lo mismo: construir mapas de calles de alta definición, que eventualmente pueden servir como una guía de navegación a bordo para vehículos sin conductor.

Estas empresas convergen donde la ley y el clima son acogedores, o donde pueden obtener la mayor atención. Por ejemplo, una bandada de vehículos de mapeo se congrega cada año en las cercanías de la feria comercial de tecnología CES, un punto caliente para las hazañas autodidactas. «Probablemente haya habido 50 compañías que mapearon Las Vegas simplemente para hacer una campaña CES», dijo Chris McNally, analista de Evercore ISI. «Es un desperdicio de recursos».

Los autos autónomos requieren sensores potentes para ver y software avanzado para pensar. Especialmente necesitan mapas actualizados de todas las carreteras concebibles para moverse. Quien posea la versión más detallada y expansiva de estos mapas que los vehículos lean poseerá un activo que podría valer miles de millones.

Así es como se obtiene una guerra de mapeo total, con docenas de contendientes entrando en una vertiginosa serie de alianzas y quemando decenas de millones de dólares de inversión en busca de una recompensa masiva que podría estar a años de distancia. Google, de Alphabet Inc. , surgió hace años como el ganador en los mapas digitales de consumo, que los conductores humanos utilizan para evadir el tráfico de la hora pico o encontrar un restaurante. Google ganó cubriendo el mundo con sus automóviles de mapeo de calles y con la experiencia en software que no podían igualar las compañías de navegación, los fabricantes de automóviles e incluso Apple Inc. Nadie quiere que Google gane nuevamente.

Las compañías que trabajan en mapas para vehículos autónomos están tomando dos enfoques diferentes. Uno tiene como objetivo crear mapas completos de alta definición que permitan que los autos sin conductor del futuro naveguen por su cuenta; otro crea mapas pieza por pieza, utilizando sensores en los vehículos actuales que permitirán a los automóviles automatizar gradualmente más y más partes de la conducción.

Alphabet está probando ambos enfoques. Un equipo dentro de Google está trabajando en un proyecto de mapeo tridimensional que puede otorgar licencias a los fabricantes de automóviles, de acuerdo con cuatro personas familiarizadas con sus planes, que no han sido informadas previamente. Este servicio de mapas es diferente de los mapas de alta definición que Waymo, otra unidad de alfabeto, está creando para sus vehículos autónomos.

El proyecto de mapeo de Google se centra en los llamados sistemas de asistencia al conductor que permiten a los automóviles automatizar algunas características de manejo y ayudarlos a ver qué hay delante o a la vuelta de la esquina. Google lanzó una versión anterior de esto en diciembre, llamada Vehicle Mapping Service, que incorpora datos de sensores de los automóviles en sus mapas.

Por ahora, Google lo está ofreciendo a los fabricantes de automóviles que usan Android Automotive, el sistema operativo integrado de la compañía para automóviles. Google ha nombrado tres socios para ese sistema hasta la fecha, pero otros fabricantes de automóviles son reacios a entregar sus tableros al gigante de las búsquedas. Por lo tanto, Google está buscando expandir las características del servicio de mapas y encontrar otras formas de distribuirlo, dijeron estas personas.

«Hemos construido un mapa integral del mundo para las personas y estamos trabajando para ampliar la utilidad de nuestros mapas a los automóviles», dijo una portavoz de Google en un comunicado. Ella declinó comentar sobre planes futuros.

Al mismo tiempo, Waymo y los otros gigantes con grandes brazos de investigación sin conductor, incluida General Motors Co. , Uber Technologies Inc. y Ford Motor Co. -todos están enviando sus propias flotas para crear mapas de alta definición detallados para su uso en automóviles sin conductor. También hay nuevas empresas que venden dispositivos o software especializado para construir estos mapas para los fabricantes de automóviles que se encuentran más atrás. Todavía otros proveedores están trabajando en servicios de mapeo para automóviles convencionales con características robóticas limitadas, como el control de crucero adaptativo o la visión nocturna.

Estos mapas autodirigidos son mucho más exigentes que los digitales más antiguos, lo que provocó grandes inversiones en Detroit, Silicon Valley y China. «Un vehículo autónomo quiere que sea lo más preciso, preciso y actualizado posible», dijo Bryan Salesky, quien lidera Argo AI LLC, una startup de un año respaldada por un $ 1 mil millones de inversión de Ford . La «solución lista para usar no existe del todo».

Los distribuidores de armas cartográficas

Hacer un mapa sin conductor, como hacer un automóvil sin conductor, es una tarea laboriosa. Las flotas de autos de prueba autónomos, cargados con cámaras y sensores lidar caros, salen al mundo con controladores de respaldo humanos y capturan su entorno. Trazar los resultados ayuda a entrenar a la próxima flota, que todavía tendrá conductores de seguridad al volante y, en algunos casos, decenas de humanos adicionales sentados detrás de monitores de computadora para catalogar todo el metraje.

Es una experiencia costosa con una recompensa que lleva años, sino décadas. «Incluso si pudiera conducir sus propios vehículos y llegar a todas las carreteras del mundo, ¿cómo se actualiza?», Preguntó Dan Galves, un portavoz de Mobileye . «Tendría que enviar estos vehículos otra vez».

A diferencia de los mapas digitales convencionales, los mapas autodirigidos requieren actualizaciones casi constantes. La menor variación en la carretera, una zona de construcción que aparece de la noche a la mañana, o un poco de escombros, podría detener a un automóvil sin conductor. «Es lo extraño que sucede lo que va a hacer que el trabajo autónomo no funcione», dijo McNally, el analista.

Mobileye argumenta que es más eficiente y rentable dejar que los automóviles que conducimos hoy vean lo que viene. En enero, el La unidad de Intel Corp. anunció un esfuerzo de mapeo de «bajo ancho de banda», con su cámara frontal y sensor de chip que planea colocar en 2 millones de autos este año. La idea es hacer que los autos vean cosas tales como los marcadores de carril, las señales de tráfico y los límites de las carreteras, permitiéndoles automatizar un poco la conducción.

Mobileye dice que esto requerirá menos potencia de cálculo que la construcción de un mapa completo en HD de las carreteras; Galves, de Mobileye, dijo que la compañía emparejará sus datos de sensores con los mapas de las compañías de navegación y, con el tiempo, creará un mapa que podría usar un automóvil totalmente sin conductor.

Esa es también la táctica de los enemigos del mapeo de Google desde hace mucho tiempo: AQUÍ y TomTom NV. Estas dos compañías europeas se han posicionado como las principales alternativas a Google Maps, vendiendo los mapas de la pantalla del tablero a los fabricantes de automóviles en la actualidad. Sin embargo, estos mapas «estáticos» solo ven formas de calles amplias y capturan instantáneas a tiempo. Ahora ambas compañías están trabajando en productos de reemplazo: mapas «dinámicos» que representan carriles, bordillos y todo lo demás en el camino. La esperanza es que los fabricantes de automóviles se queden con los cartógrafos de la vieja guardia a medida que los vehículos se mueven de vehículos algo inteligentes a vehículos totalmente automatizados sin volantes.

AQUÍ, propiedad de un consorcio de fabricantes de automóviles alemanes, tiene algunos ejemplos en la carretera. Su sistema de mapeo permite conducir con manos libres para Audi AG, uno de sus copropietarios, y planea respaldar las características de seguridad este año para Bayerische Motoren Werke AG, otro copropietario. (Intel también tomó una 15% de participación en AQUÍ el año pasado).

Tesla Inc. es la compañía automotriz que acoge con más entusiasmo la marcha gradual hacia la conducción autónoma con su software de asistencia al conductor, Autopilot. Tesla confía en cámaras y sensores en sus vehículos pero ha evitado el lidar. La compañía no ha revelado qué servicio de mapas está utilizando para Autopilot, y un representante de la compañía se negó a comentar. Tesla tuvo una desagradable división pública con Mobileye hace dos años.

Pero Tesla se ha apoyado en al menos otra compañía, Mapbox Inc. , para ayudar a armar sus mapas. Tesla pagó $ 5 millones a Mapbox por un contrato de licencia de dos años en diciembre de 2015, de acuerdo con una presentación regulatoria. Mapbox ha vendido principalmente sus datos de ubicación a aplicaciones como Pinterest y Snapchat. Recién salido de una ronda de financiación de $ 164 millones, la startup ha comenzado a introducirse en los mapas automotrices. A través de su software instalado en los teléfonos, Mapbox dijo que traza unos 220 millones de millas de datos viales en todo el mundo por día, proporcionando una instantánea actualizada de las características básicas, como los carriles de la calle.

«Hoy tenemos más sensores en la carretera de los que el espacio total para vehículos conectados tendrá en 2020», dijo el Director Ejecutivo Eric Gundersen. Su argumento para los fabricantes de automóviles es utilizar esos datos de ubicación como una capa base para mapas futuros, emparejándolos con sistemas de cámara, como los de Mobileye, o sus propios datos de sensores. Y al igual que otras compañías que apuntan a los fabricantes de automóviles, Mapbox se complace en jugar neutral y trabajar con cualquier persona. «No sabemos quién va a ganar», dijo Gundersen.

The New Hotshot Pathfinders

No es solo que nadie sabe quién saldrá en la cima. La industria del mapeo ni siquiera sabe qué estrategia es mejor. Cada mapa de conducción automática se ve diferente porque cada uno depende del sistema de sensor del vehículo que lo crea. Y no hay un paquete de sensores estándar, dijo Nabeel Hyatt de Spark Capital, un inversor temprano en Cruise Automation , la compañía de conducción autónoma comprada por General Motors en 2016 por $ 581 millones.

Como resultado, una gran cantidad de compañías de mapeo de alta definición están tomando diferentes ataques al problema, cada uno devorando capital de riesgo y compitiendo por contratos lucrativos. Algunos de ellos menosprecian el enfoque de Mobileye, que se basa en una transición fluida desde la conducción semiautónoma (lo que se llama Nivel 2 y 3) hasta la conducción sin asistencia humana (Nivel 4 o 5). «Es muy difícil subir de 2 a 3 y luego a 4», dijo Wei Luo, COO de DeepMap Inc. «Hay una brecha muy intensa». Los mejores mapas en HD, argumenta Luo, están construidos con solo funciones sin controladores en mente. La startup dijo que está trabajando con Ford, Honda Motor Co. y SAIC Motor Corp. de China (Mobileeye también está trabajando con SAIC, y Waymo está en conversaciones con Honda).

Waymo está en este campo también. El esfuerzo anteriormente conocido como el proyecto de auto conducción de Google comenzó en los mapas en 2009, con Andrew Chatham de Waymo y otro ingeniero haciendo el trabajo «súper tedioso» de fabricarlos desde coches de envío cero llenos de sensores para capturar el entorno de una ciudad, luego codificando esas imágenes 3-D en un paisaje digital. Chatham dijo que los autos pueden confiar solo en los sistemas de percepción para conducir en la carretera, pero que serían indefensos en otras condiciones de tráfico. Imagine que se detiene en una intersección de dos carriles izquierdos ocupada que nunca antes había visto. Ahora imagina un auto sin conductor tratando de hacer eso.

«Esa es la ventaja de tener un mapa detallado», dijo Chatham. «Podemos dar a los automóviles todas las respuestas a las preguntas desagradables». Dijo que Waymo está explorando soluciones para el mapeo de factores en tiempo real, como las actualizaciones de la construcción, pero se negó a compartir los detalles.

Gracias a sus años de esfuerzo y arsenal de inteligencia artificial, Waymo es considerado el líder en mapas HD. Pero hasta la fecha, la compañía ha lanzado su suite completa a posibles socios y obtuvo pocos. Chatham se negó a decir si Waymo está considerando vender su mapa como un producto separado.

Otra fuerza potencial en este mercado es Uber. El gigante de los ride-hailing también está trabajando en mapas HD para su programa sin conductor, utilizando vehículos de prueba de una manera similar a Waymo. Lisa Weitekamp, ​​gerente de Uber, dijo que la compañía privada está explorando formas de colocar sensores generadores de mapas dentro de los millones de vehículos impulsados ​​por humanos a su servicio. Los mapas que esos autos ya usan -el software de navegación «estático» en la aplicación que toma en las rutas populares y las decisiones de conducción- ayudan a informar los mapas sin conductor de Uber, agregó Weitekamp. «Nos da una ventaja», dijo.

Eso haría que el acceso a los mapas de atracción sea un activo valioso. Actualmente, Uber utiliza una combinación de TomTom, Google y sus propios datos para los mapas que ven sus conductores y conductores. El contrato entre Uber y Google expira este año, de acuerdo con dos personas familiarizadas con el acuerdo. Los representantes de ambas compañías declinaron hacer comentarios.

Muchos recién llegados están presentando a los fabricantes de autos sobre la necesidad de ponerse al día con los favoritos como Waymo y Uber. DeepMap Inc., iniciado por veteranos de Google y Apple, apuesta por su software inteligente para reducir el tiempo y el costo involucrados en la conversión de imágenes tomadas desde sensores de automóviles sin conductor a un paisaje único de alta resolución. La startup dijo que está trabajando con Ford, Honda Motor Co. y SAIC Motor Corp. de China .

Civil Maps cuenta con tecnología que «toma las huellas dactilares» de los datos del sensor, formando cuadrículas digitales con cada lazo hecho por un vehículo de mapeo alrededor de la misma área. Es un poco como la forma en que la aplicación móvil Shazam reconoce una pieza de música, dijo el CEO Sravan Puttagunta. Ford es un inversionista y Puttagunta dijo que su compañía está en proceso de recaudar dinero adicional.

Por ahora, la mayoría de las compañías automotrices están probando las aguas en lugar de cortar tratos masivos y multimillonarios para los mapas. Un portavoz de Ford describió su trabajo con nuevas empresas como «investigación». Argo, la apuesta autodidacta de la automotriz, ha analizado una variedad de proveedores, pero actualmente confía en sus propios mapas internos. El portavoz de GM Ray Wert dijo que la compañía prefiere hacer su propio mapeo.

Los nuevos participantes saben que no todos pueden sobrevivir. «Es muy similar a los mapas de navegación o incluso al motor de búsqueda», dijo Luo de DeepMap, un ex miembro de Google. «Quien tenga una escala mayor tendrá la ventaja».

Para obtener más información sobre los vehículos que conducen solo, consulte el podcast Descifrado :

– Con la ayuda de Gabrielle Coppola, Ian King, David Welch y Dana Hull

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Por admin

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