La NASA está a punto de lanzar un nuevo planeta-cazado

Hace apenas 25 años, nadie sabía con certeza si las estrellas que salpicaban nuestros cielos nocturnos tenían algo que les rodeaba que se pareciera a los planetas, y mucho menos a uno como la Tierra.

Luego vino un buscador de planetas de la NASA llamado Kepler, que a partir de 2009 comenzó a encontrar intrigantes y reveladores puntos alrededor de otras estrellas además de nuestro sol. Casi en todas partes sus cámaras miraban, se descubrió un nuevo blip, lo que significa una gran abundancia de «exoplanetas». El prodigioso planeta de Kepler -más de 1.000 de los 3.700 descubiertos hasta la fecha- fue uno de los primeros esfuerzos astronómicos para mostrar que el patrón básico de nuestro sistema solar parece ser común en otros lugares.

La nave espacial TESS es parte de una misión conjunta MIT-NASA para buscar exoplanetas.

Fuente: NASA

Ahora, el sucesor de Kepler está aquí. Este caza planetas, una nave espacial de 700 libras llamada Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), está programado para lanzarse el próximo mes y se enfocará en las estrellas más cercanas y más brillantes que las analizadas por Kepler. TESS operará en una órbita elíptica única, sincronizada con la luna, para apuntar sus cuatro cámaras sofisticadas a aproximadamente 200,000 estrellas. La misión es detectar breves disminuciones en el brillo causadas por un planeta que atraviesa una estrella. En esta órbita, la nave espacial TESS permanecerá estable durante décadas.

Este tipo de astronomía pionera -el estudio de planetas a años luz de distancia- está diseñada para ayudar a responder una de las preguntas más antiguas de la humanidad: ¿estamos realmente solos?

El proyecto de dos años examinará las estrellas que están a no más de 300 años luz de distancia, y hasta 100 veces más brillante que las detectadas por Kepler. Esta proximidad relativa permitirá un mayor análisis detallado de los exoplanetas , incluyendo datos tales como su masa, densidad, composición y los elementos que componen sus atmósferas.

Una revolución en astronomía se ha estado desarrollando en el fondo de nuestras vidas. Le tomó a la humanidad 4.000 años descubrir ocho planetas y aproximadamente 20 años descubrir 4,000 de ellos. Sara Seager, que fue pionera en el estudio de las atmósferas de exoplanetas grandes a fines de la década de 1990, compara la búsqueda con «un embudo para encontrar otra Tierra».

«Tenemos todo esto en la ciencia debido a Kepler y muchas otras encuestas de tránsito» Seager , un astrofísico en el Instituto de Tecnología de Massachusetts y un líder de la investigación de TESS, dijo en una conferencia de prensa de la NASA el miércoles.

El lanzamiento de TESS está programado tentativamente para el 16 de abril a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. La nave se someterá a dos meses de posicionamiento orbital y pruebas de instrumentos antes de que su trabajo comience en serio. El objetivo es armar un mapa del 85 por ciento del cielo y descubrir planetas que son aproximadamente de 1 a 1,5 veces el tamaño de la Tierra. Una pregunta central: ¿importa este tamaño al medir su habitabilidad, como lo hizo aquí?

Más allá de la caza planetaria de Kepler y TESS, el universo puede albergar muchos más planetas de los que podemos detectar. El método actual de «tránsito» para medir las depresiones en la luz de una estrella se correlaciona solo con exoplanetas que están en órbitas de aproximadamente 90 grados; otras inclinaciones orbitales no serían detectables, dijo Seager.

TESS está diseñado para trabajar en conjunto con el Telescopio Espacial James Webb, que aún no tiene conexión a tierra, el sucesor de $ 8 mil millones de la NASA en el famoso Hubble. Webb tiene Sin embargo, sufrió un retraso adicional y no volará antes de mayo de 2020. Cuando ambos estén funcionando, los exoplanetas que TESS sugiere son prometedores serán enviados a Webb para un análisis más profundo, dijeron funcionarios de la NASA.

La «especialidad» de TESS será el estudio de estrellas de clase M, o enanas rojas, las más frescas y más comunes en la galaxia, y no visibles a simple vista. «El noventa por ciento de las estrellas que conocemos en la Vía Láctea son más rojas y más frescas que nuestro sol», dijo George Ricker Jr., investigador principal de TESS e investigador principal del MIT. «Esto es exactamente lo que queríamos hacer para esta misión».

La impresión de este artista muestra una visión imaginada de la superficie de uno de los tres planetas que orbitan alrededor de una estrella enana ultrafría a solo 40 años luz de la Tierra.

Observatorio Europeo Austral

Esta estrella más fresca es también del tipo que causó revuelo científico en 2016, cuando los astrónomos europeos anunciaron que habían detectado varios planetas alrededor TRAPPIST-1 , un enano fresco a 40 años luz de la Tierra que es mucho más pequeño que nuestro sol. Este sistema ocupa un lugar destacado en la lista de objetivos de TESS.

Kepler también ayudó en un descubrimiento de 2011 de un planeta que orbita alrededor de dos estrellas, llamado Kepler-16b, a unos 2.000 años luz de la Tierra. Fue la primera confirmación de un planeta circumbinario, o uno con dos soles. (Kepler-16b también significa que el planeta de origen de Luke Skywalker en Star Wars, Tatooine, y su dobles puestas de sol -tiene al menos una base en el hecho científico.)

El equipo de TESS es muy consciente de cómo su trabajo -los comienzos de una clasificación de otros planetas- puede guiar cómo la humanidad determina qué mundos distantes albergan condiciones adecuadas para la vida.

Ricker dijo que 100 estrellas dentro de los 20 años luz de la Tierra probablemente tengan planetas. Si los investigadores alguna vez idean una forma de viajar al 20 por ciento de la velocidad de la luz (aproximadamente 37.200 millas por segundo), estimó Ricker, una misión de robot a un exoplaneta puede basarse en el trabajo realizado ahora.

TESS, dijo, bien podría ser el árbitro de los planetas que elegimos explorar primero.

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