La extraña elección de Antigua y Barbuda

ES una elección extraña y extrañamente cronometrada. El mes pasado, el primer ministro de Antigua y Barbuda, Gaston Browne, fijó el 21 de marzo como la fecha para una elección parlamentaria rápida. Eso es 18 meses antes de lo que debe ser, y apenas seis meses después de que el huracán Irma azotara Barbuda, la más pequeña de las dos islas del estado caribeño. Los 1.600 habitantes de Barbuda fueron evacuados a Antigua. La mayoría no ha regresado.

Se pone más extraño. Todas las votaciones para el parlamento de 17 escaños tendrán lugar en Antigua. Esto significa que aquellos Barbudans que regresaron a la isla después de que el huracán obligó a todos los habitantes a irse tendrán que tomar un viaje en ferry de 40 km (25 millas) para tener una voz en la elección de MP único de Barbuda. El Sr. Browne dice que la decisión está fuera de sus manos. Por ley, cada distrito debe tener solo un oficial que presida para monitorear el voto. La comisión electoral ha estacionado a esa persona en Antigua, a la que la mayoría de los barbudanos han sido desplazados.

El Sr. Browne podría haber intentado cambiar la ley y no lo hizo. Esto ha agudizado el resentimiento de algunos barbudanos hacia los habitantes de la isla más grande y rica del país. La comisión electoral establecerá un servicio de ferry para llevar a los votantes de Barbuda a las urnas, pero eso no satisface a algunos isleños.

El único asiento de Barbuda podría determinar si el señor Browne permanece en el cargo. La isla se ha dividido durante mucho tiempo entre su Partido Laborista y el Movimiento Popular de Barbuda (BPM, por sus siglas en inglés), que está aliado con el opositor Partido Unido Progresista (UPP). Dos elecciones recientes a la sede parlamentaria de Barbuda fueron decididas por un solo voto (el BPM ganó el distrito electoral en 2009, el Partido Laborista prevaleció cinco años después). Aunque el partido de Browne tiene una gran mayoría en el parlamento, las elecciones han producido grandes cambios. El asiento de Barbuda puede demostrar ser importante en el cómputo final.

Para los Barbudans, lo que está en juego también es alto. En febrero, el gobierno puso fin a un sistema que había prevalecido en la isla desde poco después del final de la esclavitud en 1834, bajo el cual la tierra pertenecía formalmente al gobierno, pero se mantuvo en fideicomiso para la comunidad y, por lo tanto, era efectivamente tierra comunal. Los barbudanos pudieron arrendar casas en pequeñas parcelas de tierra. La mayor parte del territorio de la isla era bosque compartido o pastos para el ganado.

Según la ley enmendada, los residentes de Barbuda pueden comprar sus parcelas por un dólar del Caribe Oriental (alrededor de 37 centavos de dólar). El gobierno dice que esto les permitirá pedir prestado para la reconstrucción después del huracán. Pero muchos sospechan que su verdadero motivo para poner fin al antiguo sistema de propiedad era permitir que los extraños compraran una porción significativa de la tierra para el desarrollo. La isla tiene playas de color rosa y blanco y un santuario de aves fragata. Está rodeado de agua azul clara. Pero tiene pocos turistas. El único gran empleador es el consejo local (controlado por el Partido Laborista).

Robert de Niro, un actor ganador de varios Oscar que ha sido el «enviado especial de economía» del país desde 2014, y James Packer, un multimillonario australiano, quieren cambiar eso. Planean construir «Paradise Found», un resort de $ 250 millones en el sitio de K Club, una escapada favorita de la princesa Diana.

El plan es polémico. Trevor Walker, el líder de BPM, dice que los desarrolladores están ofreciendo muy poco alquiler (un pago único de $ 6.45m por alrededor de 1.100 acres de tierra de primera calidad). Ahora que la propiedad comunal ha sido abolida, los inversores pueden convertir su contrato de arrendamiento de 99 años en propiedad absoluta. El Sr. Walker afirma que el gobierno aprobó el proyecto sin evaluar su impacto ambiental. Antiguanos obtendrán la mayoría de los trabajos, dicen los críticos de Barbudan. En febrero, el alto tribunal del país dictaminó que el Sr. Walker podría proceder con un desafío a la legislación que proporciona la base para el arrendamiento de Paradise Found en la propiedad.

Las elecciones ofrecen una ruta más rápida para bloquear el complejo en su forma actual y restaurar la propiedad comunal. El BPM y su aliado de la oposición dicen que harán ambas cosas si ganan. Afirman que las probabilidades de que eso ocurra sería mejor si los Barbudans que se quedaron en la isla pudieran votar en casa. Tal vez es por eso que al Sr. Browne le gusta la idea de poner un mar azul profundo entre los votantes y la mesa de votación.

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