La economía de la India vuelve a la normalidad. ¿Puede tomar velocidad?

Es fácil sentirse impresionado por la red ferroviaria india. Los 23 millones de pasajeros que transporta diariamente recorren, en total, más de diez veces la distancia al sol y viceversa. Es igual de fácil encontrarlo poco impresionante. Los retrasos son frecuentes y los trenes anticuados. Se necesitan 14 horas para llegar desde la capital de la India, Delhi, a su centro comercial, Mumbai. El viaje equivalente en China, desde Beijing a Shanghai, a una distancia similar, lleva poco más de cuatro horas.

Del mismo modo, la economía de la India se puede ver de dos maneras. Su tasa de crecimiento a largo plazo del 7% anual ha demostrado ser mucho más confiable que el calendario ferroviario. El PIB se ha duplicado dos veces en las últimas dos décadas. Sin embargo, la pobreza profunda aún persiste y los empleos son escasos. Y el crecimiento indio ha quedado en el polvo por el expreso chino (ver tabla).

Después de un funcionamiento lento durante gran parte de 2017, la India ahora está a punto de acelerarse. El crecimiento del 7,2% en los tres meses hasta diciembre lo colocó por delante de China (que creció a un ritmo relativamente tranquilo del 6,8%) y volvió a ser la mayor economía del mundo con la expansión más rápida. Las expectativas para el resto de 2018 son similares.

Los admiradores de Narendra Modi, primer ministro de la India, hacen un crédito de las reformas estructurales que ha realizado en los últimos cuatro años. La explicación más plausible es que el crecimiento de la India ha vuelto a la tendencia después de un episodio de intromisión política. La «desmonetización» a fines de 2016, cuando la mayoría de los billetes de banco dejaron de ser moneda de curso legal durante la noche, redujo el crecimiento al 5,7% en la primera mitad del año pasado. Se imprimieron nuevas notas, pero el pasado mes de julio, incluso cuando la vida volvía a la normalidad, un nuevo impuesto a los bienes y servicios reemplazó a cientos de impuestos locales y nacionales, volviendo una vez más a la economía a la confusión.

Al menos la revisión fiscal, que convierte a la India en un mercado único por primera vez, eventualmente aumentará el crecimiento. Los impulsores hablan de ganancias anuales del PIB de 8-10% en los próximos años. Eso no estaría muy lejos de China en sus años de auge.

Las renovaciones de la oferta económica serían bienvenidas por el gobierno en el período previo a las elecciones que se realizarán a principios de 2019. Incluso con un crecimiento del 7%, se crean muy pocos empleos para absorber aproximadamente 1 millón de nuevos participantes en la fuerza de trabajo cada mes. Más de 20 millones de personas solicitaron recientemente 100.000 puestos de trabajo en el ferrocarril, como conductores de trenes, técnicos y porteadores. Un tercio de los jóvenes de 15 a 29 años no están en la escuela, la capacitación o el trabajo. Los opositores del Sr. Modi han descubierto que el tema de las escasas oportunidades de empleo ha jugado bien con los votantes. Una expansión más rápida ayudaría.

Pero las predicciones de crecimiento al estilo chino parecen demasiado optimistas en ausencia de reformas económicas más profundas. Hacer negocios en India se ha vuelto más fácil de alguna manera, como obtener permisos o atraer capital extranjero. Pero el mercado laboral está tan engomado como siempre. Las empresas privadas encuentran casi imposible conseguir tierras para nuevas fábricas. Gran parte de la economía, desde el carbón y el acero hasta la banca y la fabricación de preservativos, permanece al menos parcialmente bajo control estatal.

La resaca de una oleada de exuberancia que se remonta a antes de la crisis financiera mundial ha dejado a las empresas en una situación financiera limitada y con suficiente capacidad de producción para poder retrasar el gasto de capital. Algunos sectores ahora están contemplando la inversión, solo para descubrir que los bancos pueden ser incapaces de proporcionar financiamiento. Los préstamos dados de baja o considerados como susceptibles de volverse amargos están cerca de un quinto del libro de préstamos en prestamistas estatales, que tienen alrededor del 70% de la participación en el mercado. Las pérdidas resultantes han dejado a los bancos sin capital para préstamos nuevos, aunque un plan de rescate y un nuevo código de bancarrota deberían, tardíamente, ayudar a aclarar el problema. Peor aún, un fraude recientemente descubierto en un prestamista estatal, donde supuestamente los empleados deshonestos facilitaron $ 2 millardos de préstamos a un comerciante de diamantes que ahora no se encuentra, ha puesto de manifiesto su débil gobierno.

Al principio del crecimiento del Sr. Modi fue ayudado por la caída del precio del petróleo, que la India importa en grandes cantidades. Pero el precio del crudo, que cayó de $ 110 a $ 30 por barril durante sus primeros dos años, desde entonces se ha recuperado a $ 65. Cualquier problema mayor y algunos familiares, como los déficits de cuenta corriente, los déficits presupuestarios y la alta inflación, generarán un retorno no deseado. Los rendimientos de los bonos del gobierno indio han aumentado del 6,4% el verano pasado a alrededor del 7,5%, lo que indica un cierto aumento en la preocupación de los inversores.

Aunque el crecimiento de la India ha dependido menos que, digamos, de las exportaciones de China, se ha beneficiado de una economía mundial dinámica y un entorno comercial abierto. Este último puede estar cambiando. Las firmas indias de TI enfrentan restricciones sobre sus empleados que trabajan en Estados Unidos, desafiando su modelo comercial. Y la propia India ha tomado un giro proteccionista, imponiendo recientemente aranceles sobre una amplia gama de productos, desde teléfonos móviles hasta perfumes, en una apuesta mal concebida para alentar la producción nacional.

«India es un país que decepciona tanto a los optimistas como a los pesimistas», señala Ruchir Sharma de Morgan Stanley, un banco. Los detractores que esperaban que la intromisión política afectara duramente a la economía subestimaron su resistencia. Al igual que los viajeros cuyo tren finalmente se ha detenido, los optimistas sienten que ha llegado su momento. ¿Todos a bordo?

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Por admin

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