La aerolínea de bajo costo islandesa WOW Air deja de vola

La confianza del consumidor en los pequeños operadores de Europa cae de nuevo

COMO SIEMPRE es el caso cuando una aerolínea quiebra, el colapso de WOW Air, una aerolínea islandesa de bajo costo, ha dejado un rastro de destrucción financiera en el país y en el extranjero. Más de 1.000 empleados de aerolíneas han perdido sus empleos. Decenas de miles de clientes enfrentarán una batalla para recuperar el dinero gastado en boletos no utilizados. Los que están en medio de sus viajes están varados. Con una población de menos de 350,000 personas, la economía de Islandia no es lo suficientemente grande ni lo suficientemente diversificada como para evitar el fracaso. El año pasado, el gobierno advirtió que el colapso de WOW reduciría el PIB y enviaría a la corona, la moneda local, cayendo en picado.

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Skuli Mogensen, fundadora y única accionista de WOW, había parecido en los últimos meses la respuesta de la industria de las aerolíneas a Theresa May, la primera ministra de Gran Bretaña, que está tratando desesperadamente de que su acuerdo Brexit sea ratificado antes de que el país abandone la Unión Europea. El Sr. Mogensen condujo a la empresa con pérdidas a través de una crisis tras otra, tratando de negociar un rescate primero con Icelandair, la aerolínea de bandera, luego con Indigo Partners, una firma estadounidense de capital privado, y luego con Icelandair nuevamente. Su última tirada de dados fue un intento de convencer a los tenedores de bonos de convertir su deuda en acciones. Pero ninguna de las conversaciones de la asociación dio frutos y la aerolínea se quedó sin pista cuando los arrendadores de aviones retiraron su apoyo.

Es una vergüenza. El modelo de negocios básico de WOW era sólido: ofrece vuelos baratos y alegres entre Europa y América con una parada en Reykjavik, la capital del Atlántico medio de Islandia. El uso de aviones más baratos de corta distancia le dio a WOW una ventaja sobre los rivales de bajo costo y larga distancia, como el noruego, que usa aviones más caros diseñados para rutas de larga distancia. La estrategia fue iniciada por Loftleidir, un precursor de Icelandair, en la década de 1960. Seguramente se volverá a intentar en el futuro. Pero en el caso de WOW, no funcionó porque la compañía creció demasiado rápido y carecía del respaldo financiero suficiente para pasar la temporada de invierno.

Cualquiera que sea el costo personal para el señor Mogensen (dijo a los medios de comunicación islandeses que invirtió «todo lo que tengo» en la aerolínea), el fundador de WOW será salvado por la prensa. ¿Cuál ?, un grupo de consumidores con sede en Gran Bretaña, ha criticado a la compañía por continuar vendiendo boletos en su sitio web incluso después de que sus aviones fueron puestos a tierra. Cuando los medios locales advirtieron a los potenciales aviadores de la perspectiva peligrosa, uno de los sindicatos de la compañía respondió con acusaciones de periodismo irresponsable. Eso fue absurdo. Los reporteros tienen el deber de advertir a los pasajeros que podrían estar tirando su dinero. Los formuladores de políticas deben buscar formas de proteger a dichos consumidores durante futuras quiebras de las aerolíneas, por ejemplo, aumentando su prioridad en la distribución de activos cuando se liquida una empresa de este tipo. Con más de una docena de fallos de aerolíneas en Europa desde principios de 2018, es poco probable que WOW sea la última aerolínea en quebrar este año.

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