General Mills paga un alto precio para entrar en un negocio de alto crecimiento

Publicado a las 10:40 p.m., viernes, 23 de febrero de 2018

Al igual que muchos de sus rivales en el negocio de alimentos, General Mills, fabricante de Cheerios y el yogur Yoplait, ha estado en un caos. Las ventas se reducen a medida que los consumidores cambian la forma en que comen y compran.

Entonces, el gigante de alimentos de 152 años está comprando una compañía que fabrica comida para mascotas, una industria donde las ventas han sido sólidas. Con su acuerdo de $ 8 mil millones para comprar Blue Buffalo Pet Products, General Mills se unirá a una serie de empresas de productos de consumo que se han lanzado a ese mercado, y otros nichos de alto crecimiento, como una forma de obtener ingresos de ganso.

“Refuerza que estas empresas ven los tratos como una forma de salir del crecimiento”, dijo Ken Shea, analista de Bloomberg Intelligence. Para General Mills, “esto es una señal de que deben correr riesgos”.

Si bien la etiqueta de precio de $ 8 mil millones es rica, el acuerdo le da a General Mills una presencia especialmente grande en el mercado de comida para mascotas de rápido crecimiento. Ha aumentado un 33 por ciento en los últimos cinco años, ya que los dueños de mascotas cada vez más tratan a sus perros como miembros de la familia, repletos de dietas caras y especiales. Los alimentos de alta gama ahora representan más de la mitad del mercado en general, según los datos de Euromonitor.

General Mills necesita el impulso. Las ventas han disminuido durante tres años consecutivos. El impulso de Amazon.com en el negocio de comestibles competitivo solo se ha sumado a la presión sobre los márgenes en el pasillo de los supermercados.

El acuerdo podría devolver a General Mills el crecimiento de las ventas en 2019. Espera finalizar su actual año fiscal, que finaliza en mayo, con ingresos fijos. Blue Buffalo, mientras tanto, las ventas aumentaron un 11 por ciento el año pasado. La compañía, que se había enfocado en tiendas de mascotas, se ha introducido en más minoristas tradicionales, incluidos Target y Kroger.

General Mills llega tarde al juego de comida para mascotas. Nestlé SA ha dicho que su división Purina es un foco central ya que la compañía suiza se deshace de las unidades de crecimiento más lento como su negocio de confitería estadounidense. En enero, Cargill acordó comprar Pro-Pet, el fabricante de comida para perros Black Gold. El año pasado, Mars expandió su negocio de mascotas, ya que el fabricante de M & Ms y Snickers acordó comprar la cadena de hospitales de animales VCA por $ 7,7 mil millones.

La competencia será feroz, pero al menos la categoría está creciendo, según Asit Sharma, analista de Motley Fool.

“Si vas a esforzarte en un espacio en contra de la competencia arraigada, es mucho más fácil adquirir acciones en un mercado en expansión que en una zona estancada”, dijo Sharma.

Los inversores dieron una buena reacción a la adquisición. Las acciones de General Mills cayeron hasta un 6 por ciento a 51,66 dólares en las noticias, la mayor caída intradía desde septiembre.

Algunos analistas estaban preocupados por el precio de $ 40 por acción. Una oleada de consolidación ha elevado los precios de adquisición a medida que las compañías más grandes buscan captar a sus competidores.

Akshay Jagdale, un analista de Jefferies, dijo que el precio era “una de las transacciones más ricas en el espacio de alimentos”: la valoración de Blue Buffalo se estima en 25 veces las ganancias antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización.

En 2017, el múltiplo promedio para ofertas de alimentos y bebidas fue 17.7 veces el Ebitda. Eso es un 36 por ciento más que el año anterior y casi un 50 por ciento más que el promedio que data de 2010, según las estimaciones de Jagdale.

En una conferencia telefónica el viernes por la mañana, el director ejecutivo Jeff Harmening, quien asumió el control el año pasado, restó importancia a los riesgos de General Mills de expandirse a una nueva industria. Comparó a Blue Buffalo con la marca de helados Haagen Dazs de la compañía, diciendo que es una “marca premium en una gran categoría atractiva”. Agregó que producir y vender comida para perros no es tan diferente de la comida humana.

“Muchas de las tecnologías son las mismas que usamos aquí”, dijo.

Ahora, la presión recaerá en General Mills para demostrar que puede justificar el alto precio de la introducción de alimentos para mascotas.

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