En AT & T-Time Warner, el gobierno salió tras la fusión equivocada

Así que resulta que Makan Delrahim lo tuvo exactamente en el otoño de 2016 cuando le dijo a BNN Bloomberg en Canadá que no veía ningún «gran problema antimonopolio» con la propuesta fusión AT & T-Time Warner.

Por supuesto, Delrahim era todavía un profesor de derecho de la Universidad Pepperdine, y Donald Trump todavía era solo un candidato a la presidencia. Pero un mes después, Trump ganó las elecciones, y dos meses después de jurar, nominó a Delrahim para que fuera el jefe del departamento antimonopolio del Departamento de Justicia. Y así, Delrahim estaba cantando una canción muy diferente.

Durante su campaña, Trump había jurado no aprobar la fusión, porque «ponía demasiada concentración de poder en muy pocas manos». Muchas personas (yo incluido) pensaron que su verdadera razón para oponerse al trato era que quería dañar a CNN, la red de noticias por cable propiedad de Time Warner Inc. que se había convertido en un chico de Trump. Pero no importa. Una vez que Delrahim juró como el nuevo jefe antimonopolio en septiembre de 2017, comenzó a ver todas las cosas horribles que podrían suceder si AT & T Inc. pudiera comprar Time Warner.

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Las compañías fusionadas tendrían demasiado poder de fijación de precios sobre sus competidores, dijo el Departamento de Justicia cuando presentó una demanda para bloquear el acuerdo en noviembre pasado. Significaría «facturas de televisión mensuales más altas». AT & T incluso podría privar a los competidores del cable del contenido principal de Time Warner, como HBO, para obligar a los consumidores a suscribirse a su unidad DirecTV para ver «Game of Thrones». Y así.

A última hora de la tarde del martes, el juez federal de distrito Richard Leon rechazó rotundamente los argumentos del Departamento de Justicia. Según Bloomberg , describió parte del caso del gobierno como «delgaducho» y dijo que los testigos expertos del gobierno no respaldaron algunas de las teorías clave del gobierno. En una nueva bofetada al Departamento de Justicia, se negó a poner una sola condición en la fusión. Cuando el gobierno pidió rápidamente una suspensión para evitar que la fusión se cerrara mientras apelaba, dijo que no. El abogado principal de AT & T, Daniel Petrocelli, dijo a una multitud de reporteros fuera del tribunal que la fusión probablemente se consumará para el 20 de junio.

El fallo de Leon no es una sorpresa. La teoría del gobierno de que el acuerdo permitiría que AT & T utilizara el contenido de Time Warner como arma con la que aplastar a sus competidores era extraordinariamente débil y se parecía poco a la forma en que realmente funciona la industria de los medios. Y los precedentes fueron en la otra dirección.

AT & T-Time Warner, verá, es lo que se llama una fusión vertical, lo que significa que las dos compañías no tienen unidades que compitan entre sí. Y como dijo Rich Greenfield, analista de medios BTIG, poco después de que el Departamento de Justicia presentara una demanda, «el DOJ no ha litigado una fusión vertical en más de 40 años». La teoría antimonopolio actual dice que las fusiones verticales deberían permitirse a menos que se pueda demostrar que impedirán la entrada de nuevos competidores, lo que no sucedió con el acuerdo de AT & T.

Nunca sabremos si Delrahim estaba actuando independientemente (como él insiste) o si estaba cumpliendo las órdenes de Trump (lo cual mucha gente cree). Cuando los abogados de AT & T intentaron traer a Trump a la demanda, el juez Leon los rechazó. Sea cual sea la verdad, la demanda ha hecho que la división antimonopolio, que se supone que es ferozmente independiente, se parezca a una patsy de Trump.

Más importante aún, la insistencia del gobierno en presentar una demanda tan débil no es un buen augurio para el futuro inmediato de la defensa de la competencia. Habrá muchas fusiones en los próximos años que tendrán consecuencias mucho más graves que el trato de AT & T-Time Warner. Después de haber sido abofeteado en esta demanda, es poco probable que el Departamento de Justicia esté dispuesto a ir tras esos objetivos más valiosos, incluso cuando plantean cuestiones importantes de innovación y elección del consumidor.

Esto es especialmente cierto en la industria de la tecnología, donde los actores dominantes como Amazon, Facebook y Google tienen un historial de comprar compañías que podrían ser competidores algún día, y de hacer movimientos comerciales que, al menos en apariencia, parecen ser anticompetitivos. .

Anteriormente he argumentado que necesitamos una teoría en evolución de antimonopolio que pueda lidiar con el predominio de las grandes compañías tecnológicas. Pero esto requiere que el gobierno sea capaz y esté dispuesto a presentar demandas agresivas y hacer argumentos innovadores. Si eso no sucede, Big Tech se volverá tan poderoso que acabará con cualquier compañía que incluso piense en intentar competir. Eso no es bueno para la industria tecnológica y, lo que es más importante, no es bueno para el país.

Tenía la esperanza de que Delrahim, como un experto antimonopolio de toda la vida, fuera la persona indicada para dirigir tal acusación. Pero esa esperanza ahora está perdida. En el corto plazo, la voluntad del gobierno de presentar este caso tonto significa que la fusión entre AT & T y Time Warner se retrasó un poco, pero la compañía combinada puede comenzar pronto a competir con empresas como Netflix y Amazon. (¡Buena suerte, muchachos!) A largo plazo, significa que la aplicación de la legislación antimonopolio se ha debilitado significativamente. Esa es la verdadera tragedia de la demanda del gobierno.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o Bloomberg LP y sus propietarios.

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