El rápido ascenso y caída del imperio Anbang

RARAMENTE en la historia corporativa tiene un gigante que viene y se va tan rápido. Anbang fue fundada en 2004 como una pequeña compañía china de seguros de automóviles. A comienzos del año pasado, se ubicó entre las aseguradoras más grandes del mundo con unos $ 300 mil millones en activos, incluyendo participaciones en hoteles y firmas financieras en Estados Unidos, Europa y Asia. Teniendo en cuenta otros diez años, se jactó Wu Xiaohui, su fundador de capa y espada, la escala de Anbang «excedería su imaginación». Pero luego, tan vertiginoso como su ascenso, vino su caída. Alarmados por su expansión impulsada por la deuda, los reguladores comenzaron a bloquear sus negocios en el extranjero, frenaron sus negocios de seguros y detuvieron a Wu. El 23 de febrero su desgracia se completó: el gobierno chino anunció que había tomado Anbang y enjuiciaría a Wu por delitos económicos.

El regulador de seguros dijo que había intervenido porque las operaciones ilegales podrían haber «puesto seriamente en peligro» la solvencia de la compañía. No detallaba la naturaleza exacta de los supuestos delitos de Anbang, pero durante al menos un año ha quedado claro que las dos características principales de su modelo comercial ya no se tolerarían. El primero fue su método de recaudar efectivo. Anbang vendió productos de inversión a corto plazo de alto rendimiento bajo la apariencia de un seguro, convirtiendo lo que debería haber sido el rincón más seguro del sistema financiero, el sector de seguros, en uno de los más peligrosos.

El segundo fue lo que hizo con ese dinero en efectivo. Era un inversionista agresivo, algunos dicen temerario, en el extranjero. Pagó $ 2 mil millones para el hotel Waldorf Astoria de Nueva York y $ 6.5 mil millones para los hoteles propiedad de Blackstone Group, la firma de capital privado más grande del mundo. Cuando Xi Jinping, el presidente de China, el año pasado instó a tomar medidas enérgicas contra los «cocodrilos financieros» -empresas que parecen estar desestabilizando la economía con excesivos préstamos e inversiones imprudentes- la miseria de Anbang se profundizó. Otros inversionistas de alto nivel, notablemente HNA y Wanda, dos de los conglomerados privados más grandes de China, también se han enfrentado a un escrutinio cercano y están vendiendo activos para pagar sus deudas. Pero ninguno ha estado bajo tanta presión como Anbang.

Una razón por la que Anbang ha sido tratado con tanta dureza puede ser que tiene menos defensores en las altas esferas. Los bancos estatales son algunos de los principales acreedores de HNA y Wanda, mientras que Anbang se ha basado más en las primas de sus ventas de seguros. Pero eso plantea una pregunta: ¿por qué los reguladores permitieron que Anbang fuera tan grande en primer lugar? Por un tiempo, Wu parece haber tenido patrocinadores poderosos. Estaba casado con la nieta de Deng Xiaoping, el exlíder venerado de China. También tenía fama de tener una estrecha relación con Xiang Junbo, el principal regulador de seguros durante la vertiginosa subida de Anbang. Sin embargo, nada es permanente, ni mucho menos en la política de élite china. En 2015, Caixin , una respetada revista financiera china, informó que la nieta de Deng se había separado de Wu. Y a principios del año pasado, el Sr. Xiang fue detenido por corrupción.

Cuando la reputación de Anbang en Pekín comenzó a deshilacharse, pareció cultivar conexiones en otra capital: Washington, DC. Entró en conversaciones con una compañía propiedad de la familia de Jared Kushner, yerno de Donald Trump, para invertir $ 400 millones en un rascacielos de Nueva York. Parecía como si el Sr. Wu intentara demostrar su valía a los funcionarios chinos al tener una línea directa, o casi, con el Sr. Trump. Pero esta última apuesta por salvar su carrera, si eso es lo que era, no fue suficiente. Una ráfaga de informes de los medios que examinaron el acuerdo y el posible conflicto de intereses llevaron a las dos partes a interrumpir las conversaciones.

El Sr. Wu fue una vez elogiado en los medios chinos como un maestro del «modelo Warren Buffett», obteniendo ingresos de las primas de seguros para armar una cartera de inversiones fuerte y diversificada. Esto siempre fue exagerado, con el Sr. Wu mucho más dependiente de la deuda y mucho menos disciplinado en su negociación. Pero una pregunta crucial en los próximos meses será si, a pesar de toda la evidencia de temeridad, en realidad se las arregló para gastar algo del efectivo de Anbang astutamente. Esto ayudará a determinar qué tan exitoso es el gobierno chino para deshacer sus excesos sin causar daños colaterales generalizados.

El objetivo declarado de los reguladores es administrar Anbang durante un año, estabilizar sus operaciones y atraer nuevos inversores para devolverlo a manos privadas. El objetivo real, según dos ejecutivos con otras aseguradoras, es pagar a los asegurados y honrar sus deudas buscando compradores para sus activos. Aunque podría haber pagado en exceso en muchas de sus incursiones internacionales, compró a los bancos nacionales y los promotores inmobiliarios cuando tenían un precio más barato. Sus participaciones en Minsheng Bank y Merchants Bank, dos de los principales prestamistas comerciales del país, serán solicitadas por otras aseguradoras. Los reguladores podrían endulzar aún más el trato al permitirles emitir bonos especiales para financiar estas adquisiciones.

Si el proceso se maneja bien, Anbang podría estar prácticamente terminado el próximo febrero. Regresaría a donde comenzó hace apenas una década, un pequeño jugador en la periferia del sistema financiero de China, no el coloso en el corazón del cual soñó Wu.

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