El presidente Donald Trump quiere aranceles sobre acero y aluminio

CUANDO el presidente Donald Trump tuiteó «Queremos un comercio libre, justo y inteligente» el 1 de marzo, los observadores del comercio gimieron. Más tarde ese día, después de meses de ida y vuelta entre los proteccionistas y los globalistas en la Casa Blanca, pareció entregar los aranceles que durante mucho tiempo ha prometido. Anunció aranceles del 25% sobre las importaciones de acero y del 10% sobre las de aluminio. Prometió protección «durante mucho tiempo», y agregó que «tendrá que hacer crecer sus industrias, eso es todo lo que pido». Según el New York Times , contó a los ejecutivos reunidos de las empresas de acero y aluminio a quienes conoció antes. el anuncio de que no tenía la intención de excluir a ningún país de las tarifas.

La apuesta de Trump para cuidar de la salud y la industria del aluminio en Estados Unidos podría beneficiar a algunos trabajadores. Hay un exceso global de ambos metales, en gran medida impulsado por una enorme expansión de la capacidad de producción de China desde principios de la década de 2000. Eso creó flujos de comercio a los Estados Unidos que no podían contener completamente más de 420 derechos antidumping y compensatorios por separado.

El objetivo declarado de las tarifas, sin embargo, es la seguridad nacional. Dennis Harbath, quien administra la única fundición en Estados Unidos que produce aluminio de alta pureza utilizado en algunos aviones de combate, se está preparando con agradecimiento para reiniciar algunas líneas de producción inactivas tan pronto como se introduzcan las tarifas.

Visto en términos más generales, las propuestas parecen menos «INTELIGENTES». Los estadounidenses empleados en los sectores que consumen acero superan con creces a los empleados directamente en las industrias del acero y el aluminio (véase el gráfico). Los precios más altos de los insumos para productos como automóviles, unidades de aire acondicionado, refrigeradores y latas de cerveza se transmitirán a los consumidores. Si responden comprando menos, se perderán empleos. Los estudios han encontrado que los aranceles de George W. Bush sobre el acero en 2002 destruyeron más empleos estadounidenses de los que ahorraron. Si el Tratado de Libre Comercio de América del Norte (TLCAN) continúa en algo así como su forma actual, los fabricantes podrían incluso evitar las nuevas tarifas desplazando la producción a Canadá o México, desde donde pueden exportar sus productos finales a América libre de aranceles.

Las tarifas tal vez ni siquiera sirvan para una buena política interna. Orrin Hatch, el jefe republicano del Comité de Finanzas del Senado, se quejó el 1 de marzo de que «los aranceles sobre el acero y el aluminio son un aumento de impuestos que el pueblo estadounidense no necesita y no puede pagar». La medida de Trump cae bajo la Sección 232 de la Ley de Expansión Comercial de 1962, que permite al presidente actuar sin restricciones del Congreso. Pero todavía necesita la cooperación del Congreso en otros lugares, por ejemplo, si quiere renegociar el TLCAN.

Más allá de las fronteras de Estados Unidos, la política será desastrosa. Los países que podrían verse más afectados por aranceles amplios incluyen aliados cercanos como Canadá, México y Corea del Sur.

Según las reglas de la Organización Mundial del Comercio, los países no deben introducir nuevas tarifas. Pero hay una excepción cuando la seguridad nacional está en juego. Si otros países demandan a Estados Unidos en la OMC (varios planean hacerlo) y los jueces del cuerpo fallan a favor de Estados Unidos, el precedente alentaría a muchos a erigir sus propios aranceles en el mismo terreno. (Los países, incluido Estados Unidos, han pasado años intentando impedir que China haga exactamente eso). Si los jueces fallan contra los Estados Unidos, es poco probable que el Sr. Trump se doblegue y obedezca.

Un miedo aún mayor es que los países no esperarán a una decisión de la OMC. La OMC tardó 20 meses en declarar ilegales los aranceles de acero de Bush. En cambio, podrían tomar el asunto en sus propias manos. Chrystia Freeland, la canciller de Canadá, prometió que su país «tomaría medidas receptivas para defender sus intereses comerciales y trabajadores». Se informa que México también está planeando medidas de represalia. Es improbable que los chinos se abstengan de actuar. En 2009, después de que Barack Obama impuso salvaguardias a los neumáticos chinos, China respondió con restricciones (ilegales) a las exportaciones de patas de pollo de Estados Unidos. El sector agrícola de Estados Unidos se está preparando para represalias.

Puede haber formas en que otros países puedan responder rápidamente, respetando, al menos nominalmente, las leyes de la OMC si consideran los aranceles estadounidenses como una medida de «salvaguardia». Los países pueden imponer aranceles de represalia contra un estado que los impone cuando las importaciones no han aumentado en términos absolutos. Ciertos tipos de importaciones estadounidenses de acero, como los productos «largos» (que incluyen rieles y alambrón), no han aumentado recientemente. Entonces, la Comisión Europea tiene una lista provisional de productos. Estos cubren productos de acero, industriales y agrícolas en proporciones aproximadamente iguales, aunque eso puede cambiar en los próximos días. En 2002, la Unión Europea se refirió a esta disposición cuando consideró aplicar aranceles a las exportaciones estadounidenses, como el jugo de naranja.

Mientras tanto, Cecilia Malström, la comisionada de comercio de la UE, dijo que los europeos también podrían imponer tarifas similares si las medidas de Estados Unidos desvían el acero y el aluminio baratos hacia los países de la UE.

La industria siderúrgica estadounidense ha estado presionando por la protección durante décadas. Pero el caos del anuncio on-off-on-again, la falta de proceso, la naturaleza radical de las propuestas y la amenaza al sistema de comercio global basado en reglas son todos nuevos. Jennifer Hillman de la Universidad de Georgetown, que había sido miembro de la Comisión de Comercio Internacional de Estados Unidos en 2002, describe el anuncio verbal como «obviamente muy inusual». El pronunciamiento de Trump vino con solo detalles vagos sobre cuándo se firmaría una declaración formal («la próxima semana»). Esta extraña forma de conducir la política tiene un lado positivo. Le da a los muchos oponentes de los aranceles una última oportunidad para cambiar la mentalidad del presidente.

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