El multimillonario Cable Cowboy escucha la llamada de la pantalla de plata

Vodafone Group Plc y Liberty Global Plc, controlada por John Malone, finalmente lo hizo por el pasillo . Puede que no sean las nupcias reveladoras que muchos esperaban, o al menos aún (el Reino Unido sigue ausente de la fiesta). Pero el gigante de la telefonía móvil Vodafone está comprando empresas de cable alemanas y de Europa del Este que representan casi una cuarta parte de los ingresos de Liberty.

Mientras la fiera oposición local de compañías como Deutsche Telekom AG no anule sus planes, Liberty se irá con 10.800 millones de euros ($ 12.700 millones) en efectivo. Vodafone recibirá una deuda de 7.600 millones de euros de la unidad alemana que está adquiriendo, UnityMedia.

Así que la pregunta es hasta qué punto esto representa una retirada de Europa para el multimillonario Malone, conocido en los Estados Unidos como el cable vaquero después de décadas de acuerdos impulsados ​​por la deuda. Había hablado de manera famosa unos años atrás sobre Vodafone es un “plátano en una jarra” que le gustaría encontrar una manera de extraer. Pero parece que el CEO de Vodafone, Vittorio Colao, es el que está recogiendo la fruta ahora. La compañía británica también está interesada en comprar Liberty de la empresa holandesa 50-50 de ambas compañías. Un acuerdo con el Reino Unido podría ser posible en los próximos años.

El CEO de Liberty, Mike Fries, dijo que los ingresos del acuerdo del miércoles “proporcionarían una flexibilidad adicional significativa para optimizar el crecimiento y la rentabilidad para los accionistas”. Los inversores sin duda pueden esperar más recompras. Liberty anunció un programa de recompra de acciones de $ 2 mil millones en diciembre que se completará este año. Con el acuerdo de Vodafone listo para mediados de 2019, parece probable una extensión de esas recompras.

Eso no quiere decir que no haya otras oportunidades de venta, es solo que parecen ser del lado más pequeño, a menos que haya una sorpresa almacenada en el proveedor británico de servicios de cable Virgin Media. Esta también podría ser la oportunidad de avanzar en la dirección de hacer contenido invirtiendo más en ITV Plc, una emisora ​​británica, o Lionsgate Entertainment Corporation, propietario de un estudio de cine y TV.

En el extremo más tradicional del negocio de las telecomunicaciones, el analista de RBC Capital Markets, Jonathan Dann, ha destacado el potencial de las ofertas en Bélgica, Suiza y Polonia.

Polonia parece ser la más atractiva. Liberty ya posee una participación controladora en la belga Telenet, y podría costar hasta 5.100 millones de euros comprar el resto en función del múltiplo operativo libre de flujo de caja del acuerdo del miércoles, según Erhan Gurses de Bloomberg Intelligence. Eso es mucho para un negocio de crecimiento lento.

En Suiza, parece que los esfuerzos por vincularse con el operador móvil Sunrise Communications Group AG son se centró en una empresa conjunta , de acuerdo con una primicia de marzo de Bloomberg News. El CEO de la compañía suiza dijo posteriormente que no había conversaciones activas.

Play Communications SA de Polonia podría ser más atractivo. El país es el sexto mayor mercado de Liberty, con un ingreso anual de $ 418 millones de su unidad UPC local. El juego tiene un valor de mercado de $ 2.1 mil millones y ha promediado un crecimiento del 16 por ciento en los ingresos en los últimos cinco años. Una combinación con UPC le permitiría ofrecer más servicios.

Aún así, las perspectivas de contenido parecen más intrigantes. El vicepresidente de Lionsgate, Michael Burns, está muy interesado en la consolidación de medios , y Malone y Liberty Global están entre ellos. ya tienen un interés del 11 por ciento . Malone ha abogado por las fusiones entre los creadores de contenido de los EE. UU. Y el fortalecimiento de su posición en Lionsgate facilitaría el avance de un acuerdo. Como mi colega de opinión Tara Lachapelle ha señalado, Las importantes inversiones de Malone en Discovery Communications Inc. demuestran lo serio que es con respecto al contenido.

Entonces, mientras que las recompras y acuerdos europeos menores están sobre la mesa, no se sorprendan si vemos más a Malone como el magnate de la televisión y las películas.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o Bloomberg LP y sus propietarios.

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