El maratón ha vencido otros eventos de carrera de larga distancia.

HABÍA una vez cuando las carreras en la pista representaban el pináculo de las carreras de larga distancia. Algunos de los mejores atletas de la historia incluyen especialistas en maratón de antes de 1970. Por el contrario, Paavo Nurmi y Emil Zatopek, quienes dominaron los eventos de pista de 5,000 y 10,000 metros en las décadas de 1920 y 1950 respectivamente, son venerados por los aficionados al atletismo. La carrera de 26.2 millas (42.2 km), que fue inventada en 1896 para los primeros Juegos Olímpicos modernos, todavía era una especie de evento de segunda clase a mediados del siglo XX. En los juegos de 1952, Zatopek, quien acababa de ganar los 5,000 metros y los 10,000 metros pero nunca antes había corrido una maratón, entró a la carrera y triunfó por más de dos minutos. Al recordar el «boom de carrera» de Estados Unidos en la década de 1970, una oleada de interés por el jogging que incluyó al presidente Jimmy Carter tomando el asfalto, Runner’s World señaló que «el camino hasta la década de 1960 era un complemento de moda a la moda».

Cómo han cambiado los tiempos. El mes pasado, la Asociación Internacional de Federaciones de Atletismo (IAAF, por sus siglas en inglés) anunció que estaba eliminando la carrera de 5,000 metros de su calendario para la Liga de Diamantes, su gira mundial de alto perfil de 14 encuentros cada año. El evento toma demasiado tiempo (aproximadamente 13 minutos) para el paquete de transmisión de 90 minutos que desea la IAAF, una restricción que ya había llevado a la exclusión del formato de 10,000 metros. Los anfitriones individuales de la Liga Diamante podrán organizar carreras adicionales a lo largo de estas distancias si lo desean, pero el único premio en efectivo garantizado para los eventos ahora estará disponible en los Campeonatos Mundiales y los Juegos Olímpicos.

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Sin embargo, un largo tiempo de transmisión no es el mayor problema que enfrentan las carreras de larga distancia. La verdadera amenaza para su supervivencia es la falta de competidores estrella. Los récords mundiales de los 5.000 metros femeninos, los 5.000 metros masculinos y los 10.000 metros masculinos se han mantenido durante al menos una década. Los titulares de esos registros, Tirunesh Dibaba y Kenenisa Bekele, respectivamente, siguen compitiendo a nivel de élite, pero han centrado su atención casi exclusivamente en el maratón. Los eventos en pista masculina han sufrido particularmente por estos movimientos de carrera: Paul Tergat, Haile Gebrselassie, Sir Mo Farah y el actual titular del récord mundial, Eliud Kipchoge, han renunciado a carreras más cortas para perseguir la gloria de maratón. La decisión de la IAAF de cortar los eventos de pista de su calendario seguramente estuvo influenciada por esta disminución en el talento, y solo contribuirá más a la espiral descendente.

¿Qué explica el éxodo de corredores de élite de la pista a la carretera? La respuesta obvia es el dinero. Los maratones son, con mucho, la opción más lucrativa para los atletas de larga distancia. La bolsa total para un evento de una sola pista en el transcurso de una temporada de la Liga Diamante es de $ 250,000, y los competidores rara vez se llevan a casa más de $ 100,000 al año de estas reuniones. El Maratón de Londres del año pasado, por el contrario, ofreció $ 55,000 por ganar una sola carrera, con bonos adicionales por cumplir con los estándares de tiempo de clase mundial. Los corredores principales generalmente ingresan solo en dos carreras por año, pero también reciben tarifas de presentación que pueden exceder los $ 100,000. Muchos de ellos sirven como patrocinadores de Nike y Adidas, y compiten por bonos adicionales de seis cifras en la serie anual World Marathon Majors. Gracias a estos incentivos, el récord mundial masculino y femenino se ha mejorado en los últimos dos años. De hecho, la marca masculina ha mejorado seis veces desde que el Sr. Bekele estableció el estándar actual de 5,000 metros en 2004.

La supremacía financiera del maratón sobre sus primos más cortos no es un reflejo de su atractivo general. Entre los corredores amateurs, los 5,000 metros, o «5K», son, con mucho, el formato más popular, en parte porque requiere mucho menos entrenamiento. De los 18 millones de estadounidenses que se inscribieron en una carrera en ruta el año pasado, casi la mitad ingresó a un evento de 5 km, en comparación con menos del 3% que intentó la maratón.

En cambio, la razón por la que el formato de 26.2 millas se ha mantenido con los patrocinadores y las estrellas es que ofrece un espectáculo mucho mayor. Un 5K se puede llevar a cabo en un parque del barrio; una maratón con un campo de 40,000 corredores, como los de Londres y Nueva York, requiere cerrar carreteras en media ciudad. Pocos fanáticos de los deportes podrían elegir al Sr. Kipchoge de entre la multitud, pero la magnitud de sus carreras atrae la atención que los patrocinadores anhelan. Muchos maratones de la ciudad se han convertido en accesorios anuales para competir con los de las mayores en golf y tenis.

Si los defensores de los formatos más cortos, incluido el Sr. Gebrselassie, que calificó la decisión de la IAAF de «trágica e injusta», desean evitar que caigan en la oscuridad absoluta, tendrán que hacerlos tan atractivos comercialmente como los maratones de la ciudad. Podrían seguir el ejemplo establecido por los Campeonatos del Mundo de cross-country (XC), un evento de 10,000 metros. Después de años de interés menguante, los organizadores de la carrera de este año, celebrada el 30 de marzo en Aarhus, Dinamarca, establecieron una ruta inusualmente montañosa, que incluye un segmento corto a través del techo de un museo de arqueología y un desvío a través de una gran carpa, donde los fanáticos alimentados (que beben bebidas de la cervecería Mikkeller, el patrocinador) instaron a los competidores. Otro modelo es la Noche de los 10,000 PB, que se celebra anualmente desde 2013 en el Hampstead Heath de Londres. La élite track meet ha incorporado los Campeonatos Británicos desde 2014 y sirvió como prueba para los Juegos Olímpicos de Río 2016 y los Campeonatos Mundiales de 2017. Al igual que los Campeonatos XC en Aarhus, es un evento de todo el día, con todo, desde DJs hasta bailarines de baile para mantener a la multitud involucrada.

Es incierto si estas entretenidas experiencias de fanáticos pueden llegar a ser lo suficientemente lucrativas como para tentar a personas como Messrs Bekele, Kipchoge y Farah a carreras más cortas. Pero hay una gran cantidad de talento para correr a distancia y millones de aficionados que buscan inspiración. A pesar de una década difícil para la disciplina, algunos pensamientos creativos de los organizadores deberían darle un futuro más brillante.

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Por admin

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