El lanzamiento del jefe de Samsung deja exasperados a los surcoreanos

«INOCENTE si es rico, culpable si es pobre» es un refrán bien conocido en Corea del Sur. Ha vuelto a ser una tendencia en las redes sociales desde el 5 de febrero, cuando Lee Jae-yong, vicepresidente de Samsung Electronics, fue liberado de prisión. El heredero de 49 años del mayor chaebol de Corea del Sur, o conglomerado familiar, había sido declarado culpable de sobornar a un ex presidente, Park Geun-hye, y su confidente, Choi Soon-sil. Pero la sentencia inicial de cinco años de prisión del Sr. Lee se redujo a la mitad y fue suspendida por un tribunal de apelaciones, lo que le permitió salir libre después de 353 días de cárcel. Otros ejecutivos también fueron liberados en oraciones suspendidas.

La decisión mantuvo en gran medida la insistencia del Sr. Lee de que la Sra. Park le había obligado a entregar el soborno. Los fiscales le habían acusado de pagar 43.000 millones de won (38 millones de dólares), que incluía la compra de caballos para la hija de la Sra. Choi y varias donaciones a sus fundaciones deportivas. Al final, solo el uso de los caballos fue reconocido como soborno, reduciendo la suma a 3.600 millones de won. Aunque el Sr. Lee se había beneficiado en general de dar el dinero, el juez dijo que no había pruebas suficientes para demostrar un intercambio de favores. Los partidarios de Lee dicen que el público debería considerar la falta de pruebas y señalar que aquellos con medios no tienen menos derecho a un trato justo.

Sin embargo, los observadores de Corea dicen que la sentencia parece familiar. «Es déjà-vu», dice Chung Sun-sup de Chaebul.com, un perro guardián chaebol . Las penas de cinco años que los tribunales de apelación reducen a una condena condicional de tres años son tan comunes en los casos de chaebol que se les llama la «regla 3.5». Los beneficiarios han incluido a ejecutivos de Hyundai y Korean Air, y al padre de Lee Lee, Lee Kun-hee, presidente de Samsung, que fue incapacitado por un ataque al corazón en 2014. En 2009 fue indultado mientras cumplía condena por evadir impuestos y malversación de fondos. (Esta semana, la policía surcoreana dijo que el anciano Lee enfrentaría nuevos cargos de evasión de impuestos).

Las nuevas pautas de sentencia han ayudado a mitigar el aparente punto débil de los tribunales para los chaebol en los últimos años, señala Choi Han-soo, del Instituto de Finanzas Públicas de Corea, un grupo de expertos patrocinado por el gobierno. Como muchos otros, esperaba que el juicio de Samsung finalmente pusiera fin a la mentalidad de «demasiado grande para encarcelar». La sentencia suspendida sorprendió incluso a algunos expertos legales. «Definitivamente es una decisión indulgente», dice Kim Kwang-bum de The Ssam, una firma de abogados de Corea del Sur. Choi calcula que entre 2010 y 2014, el 77% de los demandantes de chaebol fueron liberados con sentencias suspendidas en la etapa de apelación, en comparación con solo el 64% de los delincuentes corporativos ordinarios.

En el pasado, el tratamiento más amable a menudo se justifica al señalar el poder económico de los chaebol (solo Samsung representa una quinta parte de las exportaciones de Corea del Sur). Esa defensa se está agotando. Samsung ha estado prosperando sin Mr Lee. Un auge mundial de los semiconductores lo llevó a registrar ganancias récord en 2017, y el mes pasado la compañía anunció su primera división de acciones.

Fuera de los tribunales, el estado de ánimo es implacable. Una petición en línea solicitando una investigación sobre la parcialidad del juez obtuvo 212,000 firmas en tres días. Eso pondría en peligro la independencia del poder judicial, dice el Sr. Choi, «pero se puede ver por qué los ciudadanos están enojados». Ahora deben confiar en Moon Jae-in, el presidente de izquierda, que ha prometido detener la colusión entre corporaciones y políticos.

Aún se debe emitir un fallo final en el Tribunal Supremo, donde el destino del señor Lee podría tomar otro giro. Pero su liberación deja a muchos convencidos de que las viejas formas persisten. En 2009, el anciano Lee obtuvo su perdón para ayudar a asegurar la candidatura de Corea del Sur para los Juegos Olímpicos de Invierno. Menos de una década más tarde, en la misma semana en que comienzan los juegos, su hijo también ha caminado libre.

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