El chef de Putin prepara una tormenta

El imperio comercial de Yevgeny Prigozhin tenía raíces humildes: un puesto de perritos calientes en las calles de San Petersburgo en 1990. «Mezclamos la mostaza en casa en mi departamento», recordó una vez. Finalmente abrió una serie de restaurantes elegantes, incluido uno, en un barco flotante, llamado New Island, que se convirtió en el favorito de otro nativo de San Petersburgo, Vladimir Putin. A continuación aparecieron lucrativos contratos estatales y, con el tiempo, las actividades del Sr. Prigozhin se expandieron más allá de la cocina, abarcando ejércitos de trolls en línea y contratistas militares privados. Su proximidad con el presidente ruso le valió el apodo de «chef de Putin».

El 16 de febrero, un gran jurado en Estados Unidos acusó al Sr. Prigozhin, tres de sus empresas y 12 de sus empleados por interferir en la política interna de los Estados Unidos, incluidas las elecciones presidenciales de 2016. El asesor especial, Robert Mueller, alega que la Agencia de Investigación de Internet, la «fábrica de trolls» de Sr. Prigozhin, se autodescribió como «guerra de información» con el objetivo de diseminar «desconfianza hacia los candidatos y el sistema político en general». Se alega que los empleados de la agencia creó falsas cuentas de redes sociales para suplantar a los estadounidenses, defraudar a los bancos y organizar concentraciones en varios estados.

Prigozhin, que ya estaba bajo sanciones estadounidenses por construir bases militares que apoyaban la guerra de Rusia en Ucrania, parece imperturbable. «Los estadounidenses son personas muy impresionables, ven lo que quieren ver», dijo. «Si quieren ver al diablo, que lo vean».

La transformación del vendedor de perros calientes ofrece un estudio sobre cómo tener éxito en la Rusia moderna. En 2000, poco después de convertirse en presidente, Putin llevó a Yoshiro Mori, entonces primer ministro japonés, a New Island, donde Prigozhin sirvió él mismo a los invitados de alto poder.

«Vladimir Putin vio cómo construí mi negocio de la nada», dijo una vez el Sr. Prigozhin. «Vio cómo yo no estaba por encima de llevar personalmente platos a dos cabezas coronadas». Putin llevó a George W. Bush a cenar a New Island en 2002, y celebró su propio cumpleaños allí un año después.

La servidumbre del Sr. Prigozhin valió la pena, en forma de licitaciones para que sus compañías suministraran alimentos para escuelas, hospitales y el ejército. «Esta es la diferencia clave entre una historia de éxito en las películas y en Rusia», escribió Alexei Navalny, un político opositor y activista anticorrupción. «El tipo no inventó nada, no encontró tesoros enterrados, no ganó en los Juegos Olímpicos. Recibió su premio como agradecimiento por servir bien al presidente. «La Fundación Anticorrupción del Sr. Navalny (FBK) reconoce que los activos del Sr. Prigozhin incluyen un jet privado, un yate de 37 metros y una lujosa propiedad en San Petersburgo y en la costa del Mar Negro .

Sin embargo, Prigozhin se ha convertido en el más famoso por sus actividades no culinarias, surgiendo como una figura en los oscuros esfuerzos del Kremlin para contrarrestar la oposición política en casa y Occidente en el exterior. Él saltó a la fama en relación con la Agencia de Investigación de Internet, que se cree que fue lanzada en un edificio de oficinas anodino en San Petersburgo en 2013.

Los periodistas rusos que se infiltraron en el grupo informaron que tenían la tarea de comentar sitios de noticias, foros y redes sociales en apoyo de la línea del gobierno. La actividad de la agencia se aceleró con el estallido de la crisis en Ucrania. Los documentos filtrados por un colectivo de piratas informáticos rusos mostraron a los comentaristas en línea cómo dirigirse a los medios extranjeros. «Al igual que cualquier marca formada por la opinión popular, Rusia tiene sus seguidores (‘defensores de la marca’) y sus oponentes», decía un memo. «El principal problema es que en la comunidad de Internet extranjera, la proporción de partidarios y opositores de Rusia es de aproximadamente 20/80, respectivamente.» Esa primavera, de acuerdo con la acusación del Sr. Mueller, el grupo también inició una operación a gran escala dirigida a influir en el público opinión e interferir con las elecciones en los Estados Unidos.

Paralelamente, el antiguo restaurador sirvió otro platillo sabroso para el estado ruso, una compañía militar privada conocida como Wagner (ver artículo ). Una diversa tripulación de ex soldados, aventureros patrióticos y hombres con problemas financieros fueron reclutados para servir bajo el mando de un ex oficial de las fuerzas especiales llamado Dmitry Utkin, quien también fue sancionado por su papel en el equipo.

El grupo comenzó a operar en el este de Ucrania y cambió su enfoque a Siria después de que Rusia lanzó su intervención allí en 2015. Los analistas dicen que hasta 2.000-3.000 hombres han sido desplegados con Wagner en Siria, dando al ejército ruso tímido una herramienta valiosa en el terreno. Según los informes, Evro Polis, otra empresa vinculada al Sr. Prigozhin, obtuvo los derechos de una reducción de los ingresos petroleros de Siria a cambio de apoderarse y proteger los campos del Estado Islámico. Se cree que el grupo estuvo involucrado en enfrentamientos con fuerzas kurdas apoyadas por Estados Unidos a principios de este mes cerca de la ciudad de Deir Ez-Zor. Decenas de rusos fueron reportados muertos.

Tanto la Agencia de Investigación de Internet como Wagner ofrecen los servicios esenciales del Kremlin en una forma atractiva. Aunque leales y obedientes, las fuerzas operan lo suficientemente lejos de las estructuras oficiales para dar al gobierno una negación plausible. El Ministerio de Defensa ruso ha negado la existencia de Wagner, aunque el Sr. Utkin aparece en fotografías junto a Putin en una recepción para oficiales militares en honor al Día de los Héroes de la Patria en 2016. El Kremlin también ha afirmado no tener conexión con Internet. Agencia de Investigación, aunque las otras compañías del Sr. Prigozhin han recibido miles de millones de rublos en contratos estatales. Una investigación realizada por RBC, un negocio ruso, estima que la agencia tenía entre 80 y 90 empleados trabajando en el «departamento estadounidense» en 2016, gastando $ 1 por año en salarios.

Prigozhin y sus secuaces parecían deleitarse con el trabajo en torno a las elecciones presidenciales de Estados Unidos, que consistía en viajar a Estados Unidos para realizar investigaciones y contratar involuntariamente a estadounidenses para que cumplieran sus órdenes. Como la acusación del Sr. Mueller detalla, el 29 de mayo de 2016, los empleados de la Agencia de Investigación de Internet usaron las cuentas de los medios sociales para contratar a un ciudadano estadounidense para que permaneciera de pie junto a la Casa Blanca con un letrero que decía: «Feliz 55º cumpleaños, querido jefe». El Sr. Prigozhin nacido el 1 de junio de 1961.

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