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Uber confirma que uno de sus vehículos de conducción automática golpeó y mató a un peatón en el área metropolitana de Phoenix la noche del domingo. Los funcionarios de la compañía dicen que Uber suspenderá todas sus pruebas de autoconducción a partir del lunes a medida que continúe la investigación. (19 de marzo) AP

La muerte de un peatón de Arizona en un automóvil sin conductor ha resurgido las preocupaciones de que esta tecnología futurista sea demasiado arriesgada para probarla en lugares públicos.

¿Podría ocurrir tal accidente cerca de ti? Si hay muchos estados, la respuesta es sí. Más de 30 estados han aprobado medidas para acomodar estos automóviles robóticos. En al menos cinco, los autos autónomos ya están vagando por las carreteras.

La mortal colisión del Uber el domingo en Tempe, Arizona, parece ser la primera que involucra un auto sin conductor de una persona que no está dentro del vehículo. La policía dijo que el automóvil estaba operando en modo autónomo, con un empleado de Uber al volante. Las autoridades de transporte están investigando por qué el automóvil y el conductor no pudieron detenerse.

A pesar de las preocupaciones persistentes de los consumidores, las encuestas muestran que la mayoría sigue nerviosa por viajar en un auto sin conductor, muchos funcionarios estatales están ansiosos por ser considerados aptos para los negocios y al mismo tiempo ser parte de un cambio de paradigma de transporte lucrativo.

De Maine a Hawai, las leyes están en los libros o en las obras que dan la bienvenida a los autos sin conductor, según la Conferencia Nacional de Legisladores Estatales.

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Los 21 estados (y Washington, DC) que han aprobado leyes que aprueban dichas pruebas son: Alabama, Arkansas, California, Colorado, Connecticut, Florida, Georgia, Illinois, Luisiana, Michigan, Nueva York, Nevada, Carolina del Norte, Dakota del Norte, Pennsylvania , Carolina del Sur, Tennessee, Texas, Utah, Virginia y Vermont.

Y los gobernadores de estos 11 estados emitieron órdenes ejecutivas o anunciaron iniciativas relacionadas con vehículos autónomos: Arizona, Delaware, Hawai, Idaho, Maine, Massachusetts, Minnesota, Ohio, Virginia, Washington y Wisconsin.

Los holdouts incluyen una gran franja de estados del medio oeste, así como Oregon en el extremo oeste, Nuevo México en el suroeste y Nueva Jersey en el este.

Aunque solo unos pocos de estos estados alojan programas automotores continuos, la idea es que ingresar temprano en una plataforma automotriz podría generar ingresos tributarios de empresas y empleados que buscan lugares de vanguardia para llamar hogar.

«Claramente hay incentivos para ser lo más acogedores posible, porque cuando algunos estados agregan obstáculos (por ejemplo, el Departamento de Vehículos Motorizados de California exige que los titulares de permisos de autoconducción informen de los accidentes), las empresas se marcharon a un estado más amistoso», dice Karl. Brauer, editor ejecutivo de Cox Automotive.

Uber se mudó a Arizona después de que el DMV de California dijera que la compañía no tenía los permisos adecuados para realizar la prueba.

Pero la muerte en Arizona, que provocó que Uber detenga todas sus operaciones autónomas mientras se investiga el incidente, es probable que al menos les de a los legisladores una pausa mientras sopesan los beneficios de adoptar las nuevas tecnologías con las preocupaciones de los ciudadanos.

«Todo el mundo se detendrá y analizará lo que está sucediendo ahora con las pruebas autónomas de automóviles», dice Brauer.

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La policía de Tempe continúa investigando el accidente del domingo y funcionarios de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte también planean una investigación.

El conductor de seguridad de Uber en el vehículo en el momento del choque, Rafaela Vásquez, de 44 años, no sufrió daños durante el incidente, aunque fue contratada por Uber con antecedentes penales . Ella pasó tiempo en la cárcel conectado a una convicción de robo a mano armada.

El puesto de Vasquez al volante plantea preguntas sobre las prácticas de investigación de empleados de Uber; La compañía se enfrentó a los legisladores de Colorado el año pasado y recibió una multa de $ 8.9 millones por tener conductores en su plataforma que tenían condenas por delitos graves.

La víctima, Elaine Herzberg, de 49 años, salió a la calle lejos de un cruce de peatones cuando el auto de Uber se acercó en modo de conducción autónoma a alrededor de 40 mph. La mujer, que no tenía hogar, murió a causa de sus heridas en un hospital.

Bruce Belzowski, director gerente del Instituto de Investigación de Transporte de la Universidad de Michigan, dice que «no se sorprendería si algunos estados se pusieran nerviosos, porque ciertamente no quieren que los ciudadanos mueran debido a sus decisiones».

Un posible resultado: se mueve para probar los autos en áreas restringidas.

Michigan tiene dos instalaciones privadas dedicadas exclusivamente a probar autos sin conductor y sugiere que un enfoque tan vallado podría ganar popularidad entre los funcionarios estatales si los electores se asustan al mezclarse con los autos robot.

«La confianza en esta tecnología no es tan alta todavía», dijo Belzowski.

Los defensores señalarán el potencial de los autos sin conductor para ayudar con las tendencias alarmantes. Las muertes por tráfico superaron los 40,000 en 2017, un 6% más que en 2015, según el Consejo Nacional de Seguridad. Y las muertes de peatones se han disparado alrededor de 9% a 6,000 en cada uno de los últimos dos años, atribuibles en parte a la conducción distraída y al uso legal de marihuana en algunos estados.

Por el contrario, el programa de autocontrol de Google ha estado funcionando durante nueve años y ha registrado 5 millones de millas de prueba sin víctimas mortales. La mayoría de los accidentes reportados han sido típicamente dobladuras de guardabarros causadas por conductores humanos distraídos. Los autos de Uber han conducido casi 2 millones de millas en los últimos años de pruebas.

«Siempre es horrible cuando una persona muere», dice Belzowski. «Pero también es importante mantener las cosas en perspectiva a medida que se revisa y prueba esta nueva tecnología».

Gene Munster, analista de Loop Ventures, publicó una nota el martes que registra el progreso en la tecnología de autoconducción que se refleja en el accidente de Tempe.

«¿Cuál es la forma correcta de pensar sobre los riesgos de la autonomía?» Munster escribe. «¿El umbral para AV es cero accidentes o es una mejora en relación con los conductores humanos? Al final, seguimos creyendo que los humanos no deberían conducir, y que el tráfico y las muertes de peatones disminuirán bajo la autonomía».

Arizona especialmente amigable con la nueva tecnología

Los lugares más probables para detectar un auto sin conductor incluyen San Francisco, donde una variedad de compañías tecnológicas y fabricantes de automóviles están probando su software , Pittsburgh , donde Uber ha estado recogiendo pasajeros durante más de un año, Kirkland, Washington, Austin , Texas, donde Waymo ha conducido sus minivans Pacifica Hybrid , y Detroit , donde Ford ha estado desplegando sus propios vehículos con tecnología habilitada .

Pero Arizona ha sido especialmente complaciente con las operaciones de automóviles sin conductor.

Mientras que California permite la prueba con requisitos de supervisión específicos, el gobernador de Arizona Doug Ducey emitió una orden ejecutiva de 2015 que permitió las pruebas sin ninguna licencia o registro especial.

Además de Uber, que ha estado probando en carretera sus vehículos Volvo en el área de Phoenix, Waymo, la empresa de automóviles autónoma de la matriz Google Alphabet, ha estado ejecutando un programa beta en el que transporta regularmente pasajeros por el área metropolitana.

Waymo dijo que a fines de este año estaba planeando abrir el programa al público, marcando esencialmente la primera operación oficial de asistencia médica en el país.

Ducey recientemente actualizó su orden para aclarar que los operadores de vehículos completamente autónomos deben presentar una declaración al Departamento de Transporte confirmando que sus autos cumplen con la ley federal, no son un peligro si no funcionan bien, y que los conductores de seguridad que monitorean los viajes desde el asiento del conductor pueden ser citado si las leyes están rotas.

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