Cuando las conmemoraciones santas se vuelven amargas

SAINT AGATHA tiene un lugar importante en la historia de la iglesia cristiana. Se cree que fue una joven de noble cuna que fue martirizada, después de terribles torturas, bajo el emperador romano Decio en 251AD. Además de su nativa Sicilia, es venerada en el País Vasco, la Selva Negra de Alemania y Malta. Ella es una de las siete mujeres mártires de la iglesia primitiva cuya mención regular se prescribe en la forma tradicional de la misa católica.

Sociológicamente, e incluso económicamente, Agatha sigue siendo importante. En su ciudad natal de Catania, los rituales anuales en su honor se extienden durante varios días a principios de febrero, y se encuentran entre los mayores festivales en el mundo católico. Son quizás la razón principal por la cual Sicilia puede atraer visitantes en invierno. Pero un respetado sacerdote de 83 años ha llegado a la conclusión de que la iglesia debería romper todos los lazos con esta ruidosa exuberancia.

En opinión del padre Salvatore Resca, las festividades están incorregiblemente contaminadas por actividades que no tienen conexión espiritual: el juego, la crueldad hacia los animales y la delincuencia insignificante y no tan insignificante. «No hay más religión en esta celebración», dice. «Dejó de ser una fiesta cristiana hace décadas». Como indican sus palabras, la corrupción percibida del evento es un fenómeno relativamente reciente. En la memoria, el festival tuvo asociaciones más leves en las mentes locales: monjas cantando himnos antiguos y una gran variedad de delicadezas dulces horneadas en honor de Agatha.

Ha requerido coraje para que el sacerdote, el clérigo de segundo rango en una de las principales iglesias de Catania, hable. Recuerda que, después de expresar sus puntos de vista en un periódico local el año pasado, «recibí docenas de amenazas de muerte, incluso balas en mi buzón».

Entre los momentos culminantes de las festividades se encuentra el momento en que una estatua del santo y un ataúd de plata que contiene parte de sus reliquias salen de la catedral local y desfilan por los barrios de la ciudad. En años pasados, especialmente en la década de 1990, los organizadores de este evento tenían vínculos criminales claros, como confirmó una larga investigación judicial, que duró de 2008 a 2015. En tiempos más recientes, la iglesia ha intentado reafirmar cierto control sobre los procedimientos y aumentar la influencia de ciudadanos más decentes. Sin embargo, no con completo éxito: un lugar prominentemente involucrado en el ritual de este año (hasta que su nombre fue eliminado de la lista hoy) fue un hombre que fue condenado en 2014 por usura.

La limpieza no ha funcionado realmente, ya que el padre Resca ha concluido con un gran corazón. La gente sigue haciendo apuestas sobre la duración de la visita de la estatua a la ciudad. Esa es una de las muchas empresas sombrías y lucrativas que prosperan en torno al ritual. Y la venta omnipresente en la calle de chisporroteantes trozos de carne de caballo, ahora una característica estándar del festival, es otro recordatorio de fuerzas oscuras no muy lejanas.

El año pasado, la pista en Palermo, otra ciudad siciliana donde se venera a Agatha, suspendió todas las carreras y vació sus establos después de que la policía encontrara evidencia de apuestas ilegales y concursos amañados. Y muchos caballos nunca llegan a un establo apropiado; se mantienen en lugares de calle, se usan en carreras «informales» y se envían para ser sacrificados cuando están agotados o heridos.

Dario De Luca, un periodista de Catania, dice que en febrero (a cada lado del día de la fiesta del santo el 5 de febrero) es ahora la época del año en que la influencia delictiva sobre la ciudad es más palpable.

La gente buena ha intentado cambiar esto. Recientemente se formó un comité «para la legalidad de la fiesta de Santa Águeda» con el objetivo de limpiar el proceso, pero el padre Resca se negó a unirse. Él cree que la iglesia debería hacer un quiebre definitivo. Como dice él, «el problema es que todavía creen que es una fiesta religiosa … El verdadero punto de inflexión llegará cuando admitan que ahora es solo un evento pagano».

Algunos católicos practicantes en Catania parecen estar de acuerdo con él, y se aseguran de mantenerse lejos de las festividades. Pero para la gente del pueblo que simplemente disfruta de la diversión, este es todavía un evento que no debe perderse. Marchan exuberantemente detrás de la estatua mientras hace su peregrinación por las calles, gritando un lema, supuestamente de lealtad a Agatha, en dialecto siciliano. » Semu tutti devoti! «(¡Todos somos tus devotos!)

Este es un caso extremo de un fenómeno común. En todo el mundo, y a lo largo de la historia, las autoridades espirituales han luchado con un éxito desigual para mantener el control de las peregrinaciones, los días de los santos y otros puntos importantes en el calendario religioso. No quieren parecer aguafiestas y, sin embargo, no quieren coludir con actividades que se burlen de sus doctrinas. Y a veces, en la valiente opinión del Padre Resca, lo apropiado sería abandonar la lucha.

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