Cómo una pequeña nación africana está luchando contra el SIDA

Como un senegalés de clase media, Salou (no es su nombre real) estaba bastante orgulloso de su redondez en 2002. Pero en 2003 su ropa se caía. Se hizo la prueba y descubrió que tenía SIDA. Su esposa embarazada también estaba infectada con el VIH. Fueron a Dakar, la capital de Senegal, y le recetaron medicamentos antirretrovirales para prevenir la infección de su hijo por nacer. «Cuando nació mi hijo, dio negativo, gracias a Dios», exclamó Salou.

La esperanzada historia del bebé de Salou está lejos de ser universal. Aunque África occidental y central han tenido una prevalencia del VIH mucho más baja que en el sur y el este (ver mapa), la región todavía tiene una tasa obstinadamente alta de nuevas infecciones. En el sur y el este de África, cerca de 20 millones de personas tienen el virus, casi cuatro veces más que en África occidental y central. Desde esta base elevada, el número de nuevas infecciones cada año en el sur y el este ha disminuido en un 29% desde 2010, hasta 790,000. Por desgracia, las nuevas infecciones en África occidental y central han caído solo un 9%, a 370,000. Además, alrededor de 310,000 personas mueren de enfermedades relacionadas con el VIH cada año en África occidental y central, en comparación con 420,000 por año en el este y el sur de África. Este alto costo está provocando llamados urgentes por parte de organismos mundiales como ONUSIDA y UNICEF para un nuevo enfoque.

Un ejemplo de eso se puede encontrar en Senegal, que ha reducido las infecciones nuevas en casi tres cuartas partes desde 2010, dejándolo con una de las poblaciones menos afectadas de África. Mientras que el 4,3% de las personas en el África subsahariana son VIH-positivas, la prevalencia en Senegal es solo del 0,4%.

Senegal puede ser pobre, pero su sistema de prevención y tratamiento del VIH supera su peso. Fue el primer país del África subsahariana en comenzar un programa respaldado por el gobierno para tratar a las personas con antirretrovirales en 1998, no solo para prolongar la vida de las personas con VIH, sino también para reducir las posibilidades de que lo transmitan. En un movimiento audaz en 2003, hizo que el tratamiento fuera gratis, varios años antes de que la Organización Mundial de la Salud recomendara que los países lo hicieran.

También ha retrasado los tabúes sociales al garantizar que los usuarios de drogas y las trabajadoras sexuales reciban tratamiento. La prostitución es legal en Senegal, siempre y cuando las trabajadoras sexuales tengan chequeos de salud cada tres meses. Si contraen el VIH, no son conducidos bajo tierra, donde podrían continuar propagando la enfermedad. En cambio, se les permite trabajar mientras reciben tratamiento gratuito, lo que los hace menos infecciosos. Como resultado, la prevalencia del VIH entre las trabajadoras sexuales se redujo del 28% en 2002 al 7% en 2016, según ONUSIDA. Los usuarios de drogas reciben jeringas gratis, por lo que están menos tentados a usar las sucias.

El sistema de atención de la salud descentralizado de Senegal ayuda, dice Ibrahima Traoré del Instituto Politécnico Social de Higiene en Dakar. El número de sitios que ofrecen asesoramiento y pruebas voluntarias aumentó en un 600% en los cuatro años hasta 2010.

Una cosa que Senegal ha hecho notablemente bien es involucrar a una amplia gama de grupos en la lucha contra el virus. Los morabitos (imanes) hablan sobre el VIH en las mezquitas. Los grupos de mujeres intentan encontrar trabajadoras sexuales no reguladas y los grupos de lucha famosos de Senegal enseñan a los hombres sobre los riesgos del sexo inseguro. Este uso de la sociedad civil es algo que falta en otras partes de la región, dice Nathalie Cartier de Médicos Sin Fronteras.

Para estar seguro, hay trabajo por hacer. Aproximadamente la mitad de las personas infectadas con el VIH aún no reciben tratamiento. Solo alrededor de una cuarta parte de los niños con el virus obtienen medicamentos para ello. Y los hombres homosexuales tienen miedo de pedir consejo porque la homosexualidad se castiga con hasta cinco años de cárcel. No obstante, Senegal ha demostrado que incluso un país pobre puede frenar la epidemia.

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