California aprueba pruebas para autos sin conductor sin una persona detrás del volant

Los autos sin conductor serán probados en California por primera vez sin una persona detrás de un volante bajo las nuevas reglas que los reguladores estatales aprobaron el lunes para la tecnología de rápido desarrollo.

Las regulaciones son un paso importante hacia la obtención de vehículos autónomos para los concesionarios y en las calles de California, donde empresas como Tesla y Waymo lideran el camino en la tecnología. Hasta ahora, los automóviles sin conductor solo podían probarse en vías públicas en el estado si una persona podía tomar el volante en caso de emergencia.

«Creo que este es un paso que debe darse para que California siga siendo competitiva en este campo», dijo Nidhi Kalra, un científico senior de Rand Corp. que ha estado estudiando el tema durante una década.

Aunque la tecnología se está desarrollando en California, compañías como Waymo ya han estado probando en otros estados, como la vecina Arizona, porque requerir un conductor humano limita el tipo de automóvil que se puede probar, dijo.

«No se puede probar cómo es la verdadera autonomía completa» a menos que no haya ningún controlador, dijo Kalra. «Poder probarlo en tu patio trasero es realmente un gran problema».

Pero el grupo de defensa Consumer Watchdog criticó las nuevas reglas, afirmando que los autos autónomos aún no se han probado lo suficientemente seguros como para ser implementados sin un controlador de respaldo humano.

«Será como jugar a un videojuego, salvo que habrá vidas en juego», dijo John Simpson, director de proyectos de privacidad y tecnología del grupo.

Cincuenta empresas ya tienen permisos para realizar pruebas en carreteras y autopistas públicas en California, un terreno de prueba dado su tamaño como el estado más poblado, su influencia como el mayor mercado automotriz de la nación y su papel de largo plazo como creador de tendencias culturales.

Los vehículos ya no necesitarán tener conductores adentro durante las pruebas, pero las personas seguirán estando a cargo. Según las normas, los automóviles sin conductor que se prueban en las vías públicas deben contar con un monitor remoto en todo momento, listo para asumir el control según sea necesario. El operador remoto también debe poder comunicarse con la policía y con cualquier pasajero en caso de accidente.

Las fuerzas del orden público deben dar permiso para realizar pruebas en las carreteras locales y recibir las rutas que tomarán los automóviles.

Los fabricantes pueden solicitar permisos que permiten la prueba sin conductor cuando las regulaciones entran en vigencia el 2 de abril.

Las reglas, escritas por el Departamento de Vehículos Motorizados de California y aprobadas por la Oficina de Ley Administrativa del estado, también crean el marco bajo el cual los consumidores pueden eventualmente comprar automóviles sin conductor.

El Director del Departamento de Vehículos Motorizados, Jean Shiomoto, dijo que es un gran impulso para las regulaciones en proceso durante años y que «la seguridad es nuestra principal preocupación».

Importantes fabricantes de automóviles como Mercedes, BMW, Ford, Nissan y Volvo han dicho que probablemente sea al menos 2020 antes de que sus vehículos sin conductor estén disponibles, y aun así, podrían limitarse a flotas de paseo y otras aplicaciones compartidas.

Tesla Inc. dijo el año pasado que los autos que está fabricando tienen el hardware que necesitan para conducir completamente. La compañía todavía está probando el software y no lo pondrá a disposición de los propietarios sin aprobación regulatoria.

El líder de la industria, Waymo, spin-off de automóviles autogestionados de Google, no está comentando sobre su calendario de despliegue.

Las regulaciones de California no incluyen pruebas e implementación de camiones autónomos y otros vehículos comerciales.

Los escritores de Associated Press Justin Pritchard y Robert Jablon contribuyeron.

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