Airbus pronto podrá dejar de fabricar nuevos súper jumbos del A380.

Pero como un avión de alquiler, este avión bulboso podría estar volando durante las próximas décadas.

Después de un siglo de refinar su oficio, los planificadores se han convertido en maestros de la construcción de aviones seguros y confiables que permiten que los viajes aéreos lleguen al alcance de las masas. Ocasionalmente sus productos ganan estatus de culto entre los pasajeros. Concorde, el único avión supersónico de pasajeros confiable del mundo, cautivó a los viajeros durante casi tres décadas. Pero fue un desastre financiero que solo se mantuvo en el aire debido a los enormes subsidios del gobierno. Dieciséis años después del último vuelo de Concorde en 2003, otra aeronave que los pasajeros adoran volar también enfrenta un futuro incierto: el A380.

El super-jumbo de Airbus es el avión de pasajeros más grande jamás construido. Puede transportar a casi 900 personas, aunque las aerolíneas tienden a llenarlo con alrededor de 500 asientos. Sus espaciosas cabinas, despegues suaves y motores silenciosos fueron un éxito instantáneo cuando subieron a los cielos en 2007. Con un total de 580 toneladas, el A380 es un hipopótamo volador; un testimonio de la supremacía de la ciencia sobre la intuición, la belleza y, desafortunadamente, la economía.

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Quizás las únicas personas que no están encantadas con el A380 son los contadores encargados de encontrar rutas en las que pueda ganar dinero. Airbus concibió el doble piso como una solución a una creciente escasez de capacidad de pista en aeropuertos ocupados. También puede ser rentable: cuando se llena a su capacidad, la aeronave ofrece precios de boletos más bajos que cualquier otro avión de largo recorrido. Pero la tarea de llenarlo cada día es difícil. Solo los operadores más grandes del mundo tienen la escala suficiente para considerar la compra de un avión de este tipo. Y muy pocos de ellos han dado el paso. Las ventas solo se han numerado en las centenas bajas en lugar de las miles que se esperaban. Como resultado, el programa genera pérdidas y es poco probable que los $ 25 mil millones que se gastan en desarrollar el avión se recuperen.

El único gran respaldo del A380 es Emirates, la bandera de Dubai. Es responsable de más de la mitad de las 321 unidades que se hayan ordenado. Pero la aerolínea se está quedando sin espacio para la expansión en su centro en el Aeropuerto Internacional de Dubai. Además, los aviones más nuevos y más pequeños [y más] eficientes en el consumo de combustible, como el avión 787 de Boeing, hacen que los vuelos sin escalas entre Europa y Asia sean una vez más competitivos, reduciendo la demanda de vuelos de conexión a través de Oriente Medio. Emirates ha respondido ralentizando sus planes de crecimiento. El 31 de enero, un servicio de noticias de Reuters informó que la aerolínea del Golfo quiere desechar su último pedido de 36 de los aviones. Si eso sucede, Airbus dice que puede establecer una fecha para cerrar el asediado programa, ya que solo hay algunos otros clientes esperando entre bastidores. E incluso aquellos que se están reduciendo en número: el 7 de febrero, Qantas, la aerolínea de bandera de Australia, canceló sus pedidos restantes para el super-jumbo.

¿Qué pasará entonces con el futuro del A380? Operadores que alguna vez fueron leales, como Singapore Airlines y Air France, están comenzando a deshacerse de los aviones. Algunos de los primeros que Airbus construyó están incluso siendo desechados. Los problemas con su construcción significaron que consumían demasiado combustible y eran demasiado caros para asegurar que se siguieran usando de manera rentable. Pero muchos otros súper jumbos podrían tener jubilaciones más felices. Hi Fly, una aerolínea que opera vuelos en nombre de otras compañías aéreas, recibió un superjumbo de Singapore Airlines el año pasado. Alquilar sus servicios no es barato. Pero si una aerolínea confía en llenar el avión, por ejemplo, en la temporada alta, o para vuelos únicos, el tamaño se convierte en una ventaja. «Durante el verano, a la mayoría de las aerolíneas realmente les encantaría aumentar su capacidad, porque ahí es cuando tienen el tráfico», dice Paulo Mirpuri, el jefe de Hi Fly. «Podemos proporcionar capacidad a las aerolíneas en el momento del año en que lo necesiten». Amedeo, otra firma de arrendamiento de aeronaves, está investigando el uso de la misma estrategia para hasta 20 aviones. Si este modelo de negocio funciona, los informes de la muerte del A380 pueden haber sido exagerados.

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