Una forma de que los abogados se vuelvan realmente ricos

Los mejores abogados corporativos pueden llevarse a casa millones de dólares al año, pero hasta hace poco era prácticamente imposible que los inversores compartieran el botín: solo un puñado de bufetes de abogados del Reino Unido y Australia se hicieron públicos y las prácticas estadounidenses tienen prohibido hacerlo.

Pero las finanzas no llegaron a convertirse en una porción tan grande de la economía al permitir que grandes botes de dinero escaparan de sus tentáculos. Los principales 200 bufetes de abogados estadounidenses generaron unos $ 110 mil millones en ingresos el año pasado, según ALM Intelligence. A nivel mundial, es probable que un múltiplo de esa cifra se haya pagado en concepto de daños y perjuicios. Un objetivo tentador.

Abogado costoso

El alto costo del asesoramiento legal ha ayudado a crear una industria para pagarlo

Fuente: Inteligencia ALM

Ingrese, financiamiento de litigios, compañías como Burford Capital Ltd., IMF Bentham Ltd. o Vannin Capital que proporcionan capital a una empresa o bufete de abogados para financiar demandas a cambio de una parte de las ganancias. Algunos cuestionarán inmediatamente su beneficio social: existe un conflicto potencial entre el dinero y la justicia, por no mencionar el   posiblemente inflacionario impacto en el número y costo de demandas. Por su parte, la industria argumenta que da acceso a la justicia y libera fondos para otros fines. (Puede leer una buena visión general de este debate en el Kit Chellel de Bloomberg News aquí ).

No hay argumento de que el negocio puede ser enormemente lucrativo. Burford dice que los casos que ha concluido hasta ahora han generado un rendimiento del 75 por ciento del capital invertido. Desde que salió a bolsa en el mercado alternativo de inversión de Londres en 2009, la acción ha subido alrededor de un 1.500 por ciento para valorar a la compañía en 3.300 millones de libras (4.400 millones de dólares) y hacer millonarios a los fundadores de los abogados Christopher Bogart y Jonathan Molot.

Regal Returns

Burford ha devuelto alrededor del 41 por ciento anual desde una oferta pública inicial de 2009

Fuente: Bloomberg

Sin embargo, las finanzas de Burford son relativamente opacas y su valoración es difícil. La estrategia de la compañía, al menos, sigue un guión familiar para cualquier persona familiarizada con la industria de servicios financieros:

En primer lugar, identifique una clase de activos grande pero ilíquida (demandas judiciales) cuyos rendimientos sean potencialmente muy grandes y no estén correlacionados con el ciclo económico.

En segundo lugar, transforme el perfil de riesgo de esas demandas de ganar-perder distribuyendo capital a través de decenas de casos diferentes, o agrupando varios casos de un cliente juntos.

En tercer lugar, establecer un mercado secundario para asegurar algunas de las ganancias esperadas de un caso, y permitir la reinversión de capital, sin tener que esperar a que concluya el proceso de apelación.

En cuarto lugar, generar ingresos de honorarios de la administración de fondos para suavizar los beneficios de casos de ley inherentemente abultados. (Burford adquirió un negocio de fondos de litigios cuando compró su rival Gerchen Keller Capital LLC en 2016.)

Pronosticar cuánto ganará Burford con mucha precisión es casi imposible: los resultados del litigio son intrínsecamente impredecibles, los clientes exigen confidencialidad y los ingresos suelen provenir de inversiones realizadas hace años.

Al igual que con otras firmas financieras, las reglas contables obligan a Burford a revaluar sus activos de litigios en función de los progresos realizados en esos casos. En el mundo legal, esos juicios son, por naturaleza, algo subjetivos. Aproximadamente la mitad de sus ganancias reportadas en el litigio son las llamadas ganancias no realizadas, que surgen como resultado de un fallo judicial positivo o una oferta de acuerdo. El efectivo relacionado puede tardar más en aparecer. Los auditores de Burford reconocen que los valores implícitos son riesgosos, pero afirman que evalúan los supuestos clave y realizan su propia investigación externa.

Maquina de dinero

Los casos que Burford ha respaldado han llevado a un aumento de los cobros en efectivo

Fuente: Burford Capital

Burford insiste en que adopta un enfoque conservador de la valoración y, hasta el momento, ha resistido la tentación de apalancar el balance general con los jugosos rendimientos de la equidad. Y, lo que es más importante, todavía es capaz de generar cantidades prodigiosas de efectivo, incluso si una quinta parte de los casos individuales que Burford ha financiado se vuelven borrosos.

La cómoda posición de Burford no es inexpugnable. Las ganancias de Burford seguramente atraerán la competencia, reduciendo los retornos. El crecimiento de la industria también podría conducir a la regulación. Si desea una guía para el futuro, consulte la industria de capital privado, donde a las empresas les resulta difícil implementar los montos récord de capital que han acumulado. Nada, ni siquiera el pleito más prolongado, dura para siempre.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o Bloomberg LP y sus propietarios.

Para contactar al autor de esta historia:
Chris Bryant en cbryant32@bloomberg.net

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Edward Evans en eevans3@bloomberg.net

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