Una comisión de investigación llega a un veredicto condenatorio en los bancos de Australia

Si un sistema bancario saludable es aburrido, entonces Australia debe estar enferma hasta la médula. Una comisión real con un amplio cometido para investigar los abusos cometidos por las instituciones financieras del país que se inauguró hace un año ha provocado fuegos artificiales. Las audiencias revelaron que durante años los bancos tenían cargos ocultos, estafaron dinero por los servicios ausentes y los cargos de los muertos. Los asesores financieros obtuvieron bonificaciones por canalizar el efectivo de los clientes hacia fondos de bajo rendimiento. Las compañías de seguros flaquearon esquemas de basura a los pobres o discapacitados mentales.

Los cuatro mayores prestamistas de Australia vieron caer su capitalización de mercado en un promedio de 16.3% mientras la comisión estaba sentada, eliminando a A $ 66bn ($ 47.1bn) de su valor combinado. En abril, el mayor administrador de activos del país, AMP, despidió a su director ejecutivo y presidente luego de que la investigación escuchó que no solo había cobrado a los clientes por el asesoramiento que nunca se había brindado, sino que había mentido a los reguladores al respecto. Más cabezas pueden rodar ahora que Kenneth Hayne, el juez que dirigió la investigación, entregó su informe final al gobierno.

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El comisionado ha pedido a los reguladores que investiguen 24 posibles infracciones de la ley civil o penal. El informe nombra instituciones en lugar de individuos, pero algunas personas ahora pueden ser objeto de escrutinio. El Sr. Hayne expresó especial disgusto por aquellos que manipularon las tarifas sin prestar servicios. Casi A $ 1bn ya se ha pagado en compensación a sus víctimas.

Los delincuentes pueden haber infringido una ley contra la «conducta deshonesta en relación con un producto financiero o servicio financiero». El informe dijo que la Comisión Australiana de Valores e Inversiones (ASIC), el regulador corporativo, debe considerar las penas máximas: multas grandes o hasta diez años de prisión para individuos. Por lo tanto, Australia, un país ampliamente considerado como que ha tenido una «buena» crisis financiera, con un sistema bancario estable y rentable, puede convertirse en uno de los pocos lugares donde los banqueros son encarcelados por irregularidades institucionales.

Las 76 recomendaciones del informe se propusieron limpiar la industria. Uno es para un nuevo plan de compensación financiado por el banco para las víctimas de mala conducta bancaria. Algunas medidas apuntan a los intermediarios que azotan seguros, pensiones e hipotecas para aturdir a los australianos. El Sr. Hayne quiere que sus bonos se reduzcan, comenzando con las comisiones «finales» pagadas a los corredores hipotecarios años después de que vendan un préstamo. Los asesores financieros tendrían que buscar la aprobación de los clientes cuando aumenten las tarifas. Sería ilegal promocionar pensiones o seguros por teléfono.

Estas son medidas bienvenidas, pero muchos piensan que no van lo suficientemente lejos. «Al final, los bancos se han salido a la ligera», dice Michael Rafferty, economista de la RMIT University en Melbourne. La comisión expuso el daño a los clientes causado por conflictos de interés dentro de los bancos. Sin embargo, no llegó a exigir que escindan las unidades de asesoría y gestión de la riqueza implicadas en gran parte de las irregularidades. El Sr. Hayne concluyó que tres grandes bancos esperaban tal decisión y se están reestructurando en este sentido, pero la separación forzada sería «costosa y perjudicial».

Tampoco pidió controles más estrictos sobre la asequibilidad antes de hacer préstamos. Los prestamistas también se han ajustado aquí, pero los grupos de protección de los consumidores temen que se alivien una vez que la presión haya disminuido. Las acciones en los cuatro grandes bancos aumentaron un promedio de 6.7% el día después de la publicación del informe el 4 de febrero.

La comisión acusó a los reguladores de la industria de ser demasiado cómodos con la industria. Recomienda que se les otorgue más poder para castigar los delitos menores y reducir las bonificaciones, con un nuevo panel de supervisión establecido para garantizar que hagan su trabajo. Sin embargo, no está claro cuánta autoridad tendría el panel y los reguladores están tensos. «ASIC ha sido denunciado por su ineficacia desde principios de la década de 1990», se queja Allan Fels, ex presidente de la comisión de competencia. «¿Qué es diferente ahora?»

Tanto el gobierno de coalición, que parece estar listo para una derrota en las elecciones de mayo, como el Partido Laborista de oposición, que se espera forme el próximo gobierno, han prometido promulgar todas las recomendaciones de la comisión. Poco pasará antes de la votación. Pero la comisión al menos ganó una audiencia de los políticos. Los bancos pueden considerarse afortunados porque no se quebró con más fuerza.

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