Tiger Woods gana su quinto Masters en un regreso para las edades

Justo hace un año y medio, la pregunta más común sobre el futuro de Tiger Woods no era si ganaría otro torneo importante, sino si alguna vez jugaría de manera competitiva. Después de una carrera de gloria sin precedentes en la que ganó 14 carreras en apenas 12 años, el Sr. Woods vio su carrera descarrilada por un escándalo de infidelidad, lesiones y el uso excesivo de medicamentos recetados. Ya en el lado equivocado de los 40 años de edad, el legado de Woods parecía estar arreglado: una estrella que ardía más que cualquier otra pero que se extinguió demasiado pronto, víctima de la arrogancia causada por demasiado éxito a una edad demasiado joven.

Eso fue entonces. El 14 de abril, Tiger lanzó su rugido una vez más, literalmente. Después de ganar el Torneo de Maestros por quinta vez y un campeonato importante para el 15, gritó a todo pulmón mientras lanzaba sus brazos y su putter en el aire, antes de abrazar a su caddie, miembros de la familia y vencidos a sus rivales. luchar contra las lágrimas de alegría. Al igual que la narrativa más amplia de su carrera, también fue la primera vez que vino por detrás para asegurarse un major: en todas sus victorias anteriores, había liderado al inicio de la ronda final. El título del Sr. Woods no solo es un triunfo personal, sino también una bendición de bienvenida al golf como juego. Solo la presencia de su estrella más grande en la cima de las tablas de clasificación le permite competir con los deportes de equipo más populares por la relevancia de audiencia y cultural.

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Nadie confundiría el juego del Sr. Woods, de 43 años, canoso, con el del fenómeno de 21 años que ganó el Masters con un récord de 12 golpes en 1997. Mientras que el joven Sr. Woods era tan dominante que apenas parecía para jugar el mismo deporte que sus competidores, esta versión parecía demasiado humana. Con frecuencia roció unidades de disco en los árboles y falló en putts sencillos, convirtiendo los birdies en pars y pars en bogeys. Después de la primera ronda, siguió cuatro golpes, uno en el corte y dos el domingo por la mañana.

Pero así como el Sr. Woods ha aprendido a lidiar con la adversidad en su vida personal, también ha aprendido a limitar el costo de los errores en el campo de golf. Una y otra vez, el Sr. Woods encontró una ventana a través de los árboles o un camino alrededor de los peligros, recuperándose de un golpe de salida errante con un enfoque preciso. (Su precisión de conducción de 62.5% estuvo entre las peores del torneo, mientras que su tasa de 81% de llegar a los greens en regulación fue la mejor). En el hoyo número cuatro en el último día, su segundo golpe aterrizó en el extremo de un verde largo y con pendiente descendente, una situación en la que el joven Sr. Woods rara vez se encontraba a sí mismo, donde escapar con un par se sentiría como un águila. Ahora, un veterano astuto, el Sr. Woods descorchó un putt para las edades . Apuntó la pelota en una línea muy por encima del camino recto hacia el agujero, y apenas la golpeó a pesar de la gran distancia. Casi se detuvo en seco cuando se acercó a la cresta, y luego viró con fuerza hacia el hoyo, ganando velocidad a medida que descendía, antes de detenerse a solo unos centímetros de su objetivo. El golpe que salvó después de hacer tapping a la par terminó por constituir todo su margen de victoria, resumiendo la historia del torneo: a diferencia de sus rivales, Woods se negó a ganarse a sí mismo.

Incluso después de ese par, el Sr. Woods siguió a Francesco Molinari por un golpe, un déficit que se duplicó después de que bogeyó el décimo hoyo. EAGLE, el modelo estadístico de probabilidad de ganancia de The Economist para los torneos de golf, le dio al Sr. Molinari un 65% de probabilidad de ganar la victoria en el hoyo 12, mientras que el Sr. Woods languideció al 16% (ver tabla). En julio del año pasado, Molinari obtuvo lo mejor de Woods, cuando estaban en el mismo grupo de jugadores el último día del Campeonato Abierto en Escocia y Molinari siguió ganando.

Esta vez, sin embargo, el Sr. Molinari sucumbió ante los demonios que han deshecho a tantos contendientes entre los últimos nueve el domingo en el Augusta National Golf Club. Dejó su golpe en el tee corto en el 12 del par tres, al verlo desaparecer en las aguas de Rae’s Creek, y luego no pudo hacer su putt para bogey. El señor Woods, por el contrario, jugó a lo seguro y se hizo a la par. Tres hoyos más tarde, el Sr. Molinari vio sus esperanzas de probarse la chaqueta verde de su primer vencedor del Masters. Un mal recorrido en el par 15, obligó al Sr. Molinari a realizar un incómodo disparo de aproximación, que rebotó en un árbol y terminó en el agua también.

Mientras tanto, el señor Woods mostró la resolución de acero que lo convirtió en un icono hace una década. En el mismo hoyo que terminó el Sr. Molinari, el Sr. Woods aseguró un pajarito con un paseo en el centro muerto, un acercamiento meticuloso al green y un dos putt limpio. Y en el siguiente hoyo, el par tres del 16, encantó a los fanáticos con un sabor de su magia de antaño. Su golpe de salida de arco alto primero golpeó el verde más allá del rango de un putt. Pero luego rodó de lado hacia el agujero como un misil en busca de calor, hasta que se aseguró de un pajarito y una ventaja de dos golpes.

Incluso entonces, el Sr. Woods terminó necesitando los tropiezos de sus rivales para compensar el suyo. Tanto Dustin Johnson, quien según la mayoría de las medidas estadísticas es actualmente el mejor jugador del mundo, y Brooks Koepka, que había ganado tres de las últimas seis carreras en las que había ingresado, alcanzó la 18ª posición verde a 12 bajo el par con un posible, aunque desafiante, birdie putts Ambos fallaron, apenas, en el caso del señor Johnson. Eso terminó haciendo la diferencia en el torneo, ya que el Sr. Woods ahogó tanto su disparo de aproximación el 18 como su putt para el par. Nadie sueña con ganar un Masters con un bogey, pero fue un final apropiado para un triunfo áspero.

¿Debe ser San Nicklaus?

La victoria del Sr. Woods le otorga el 15º título principal, que se debió hace mucho tiempo, dejándolo tres detrás del récord histórico de Jack Nicklaus con 18 años. brecha. Ahora que el Sr. Woods ha redescubierto su forma, ¿podría estar al alcance el registro más preciado del golf?

El resplandor de la victoria del Sr. Woods probablemente no sea el mejor momento para predicar la fe en los modelos estadísticos de golf. EAGLE le dio solo un 2.2% de probabilidad de ganar el Masters, menos de la mitad de la probabilidad que implica el precio en los mercados de apuestas. Si bien estas probabilidades pueden parecer demasiado largas, no afectaron al juego de Woods: la mayoría de los vencedores principales comienzan el torneo con menos de una posibilidad entre 20. Según la estimación de EAGLE, Woods jugó lo suficientemente bien antes de que Masters comenzara a decir que ya era uno de los diez mejores jugadores del mundo. En cambio, las enormes probabilidades eran simplemente un reflejo de cuánta buena fortuna se requiere, además de la habilidad de élite, para vencer a un campo que contiene a los mejores jugadores del mundo en solo 72 hoyos. Incluso el señor Johnson, a quien el modelo ungió como favorito y terminó empatado en el segundo lugar, tuvo menos de un 10% de oportunidad de ganar.

La brutal aritmética de los grandes torneos de golf sugiere que si el Sr. Woods es ahora uno de los cinco mejores jugadores, se espera que gane otro importante aproximadamente una vez cada 3.5 años. Como un «mero» competidor entre los diez primeros, esa frecuencia se reduciría a aproximadamente uno cada seis años. Desde esta perspectiva, Nicklaus solo debería sentirse amenazado si Woods logra recuperar su estatus anterior como el número uno del mundo sin cuestionar a pesar de su avanzada edad. Eso significaría seguir esta victoria de Masters con un ritmo constante de puntajes en los años 60 y finaliza entre los 5 y 10 mejores eventos del PGA Tour. (El rendimiento del Sr. Woods’s Masters solo ha mejorado la estimación de EAGLE de su puntaje esperado en un curso típico en más de una décima de golpe por ronda).

De lo contrario, el dinero inteligente probablemente permanecerá en el mayor conteo del Sr. Woods, que se mantiene en 15. Sin embargo, los modelos estadísticos dependen de la extrapolación de patrones históricos en el futuro. Y dado que nadie ha jugado al golf tan bien como el Sr. Woods lo hizo en su mejor momento, no hay ningún precedente sobre el cual entrenar a un modelo para el segundo acto de una carrera de este tipo. A medida que la multitud rugía siguiendo a cada pajarito y a sus rivales, distraía a los jugadores a dos o tres hoyos, una victoria que aún era estadísticamente improbable ya se sentía inevitable en el corazón de cada fanático que había visto a Woods en su apogeo. Para el deleite de los señores del golf, incluso los observadores más informales se asegurarán de sintonizar la próxima vez que el Sr. Woods se dirija al tee box con un mayor en la línea.

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