¿Quién lleva a América a la guerra?

Como comandantes en jefe, los presidentes a menudo consideran su prerrogativa autorizar la acción militar

La guerra de Arabia saudí en Yemen es un desastre humanitario. Los ataques aéreos, el cólera y el hambre han matado a decenas de miles de personas. Estados Unidos es una parte integral, si es backstage, al conflicto. Suministra aviones (atendidos por mecánicos estadounidenses), armas e inteligencia a los saudíes. Los legisladores estadounidenses, hasta ahora inertes, finalmente han despertado hasta el saldo de la guerra. El asesinato de Jamal Khashoggi, un periodista saudí, por parte de matones saudíes y la débil respuesta del presidente Donald Trump, ha cambiado el cálculo político. Ahora el Congreso está preparado para exigir el fin del apoyo militar a la campaña saudí: el Senado votó para hacerlo el 13 de marzo; La Cámara de Representantes hará lo mismo pronto. El señor Trump probablemente vetará la resolución si cruza su escritorio. Ambas partes dicen que están ejerciendo su prerrogativa constitucional. Entonces, ¿quién autoriza la acción militar, el Congreso o el presidente?

La constitución le otorga el poder al congreso. Los redactores, desconfiando de la autoridad concentrada y de replicar una monarquía en América, facultaron a la legislatura para formar ejércitos y declarar la guerra. El presidente lideraría a los militares como comandante en jefe y defendería al país contra ataques. Pero el Congreso debía iniciar cualquier acción ofensiva. James Madison advirtió de un presidente beligerante y exagerado en 1793 cuando llamó a la guerra «la verdadera enfermera del engrandecimiento ejecutivo». Delegar responsabilidades de esta manera funcionó como estaba previsto hasta mediados del siglo XX. Luego, Harry Truman desplegó unilateralmente tropas en la Guerra de Corea (en la foto), calificándolo de «acción policial» y sentó un precedente para que los presidentes eludieran al Congreso. Una década más tarde, Lyndon Johnson aseguró la autorización del Congreso para la participación estadounidense en Vietnam, prometiendo que sería «limitado y apropiado»; duró diez años más y se expandió furtivamente a Camboya y Laos. Esto enfureció a los legisladores. Con ganas de reafirmar la autoridad, el Congreso aprobó la Resolución de los poderes de guerra en 1973. Requiere que los presidentes informen sobre el despliegue de tropas dentro de las 48 horas y soliciten autorización dentro de los 60 días o se retiren.

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Pero los presidentes lo desafían; piensan que es inconstitucional dado su papel como comandante en jefe. Lo han hecho repetidamente, en Granada, Somalia, Kosovo, Haití, Libia y otros lugares. (Para despliegues importantes, por ejemplo, Irak en 1991 y 2002, han buscado autorización, confiando en que la obtendrán). El efecto ha sido reforzar el poder ejecutivo en asuntos de guerra. La realidad es que un presidente tiene ciertas ventajas sobre el Congreso. Puede actuar solo y con decisión, y así establecer los términos del debate. Él tiene inteligencia que el Congreso no puede igualar fácilmente. Pero los legisladores no son impotentes. Pueden recortar fondos para empresas militares y especificar cómo se gasta el dinero. A través de audiencias pueden elevar los costos políticos del fracaso. La expectativa de entrometerse en el Congreso afecta el comportamiento de los presidentes. William Howell y Jon Pevehouse, dos científicos políticos, han descubierto que los presidentes optan por la fuerza con menos frecuencia y menos rapidez cuando el partido de la oposición tiene la mayoría en el Congreso.

La acción del Congreso sobre Yemen es una reprimenda que el Sr. Trump ignorará. (Razona que las fuerzas estadounidenses no están en la línea de fuego y, por lo tanto, no están involucradas en «hostilidades» como se define en la Ley de Poderes de Guerra). Los legisladores todavía podrían detener la venta de armas y el intercambio de inteligencia, aunque el Sr. Trump vetaría esas medidas. también. No esperes una resolución ordenada ante un conflicto devastador.

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