¿Qué tan malo es la desaceleración de China? Las compañías estadounidenses ofrecen algunas respuestas – The Wall Street Journal

Los caballitos de trabajo de fábrica son un barómetro del estado físico del sector manufacturero. Los cambios en la demanda pueden aliviar o empeorar las preocupaciones sobre China.

The Reading, Pensilvania, fabricante de baterías que impulsan carretillas elevadoras, dijo que las ventas en China cayeron en el último trimestre después de haber aumentado un 10% o más a principios de año.

«Hemos visto una desaceleración», dijo Michael Schmidtlein, jefe de finanzas de EnerSys. «Dado que los montacargas son un buen indicador de la actividad económica, su economía general se ha desacelerado, y tal vez mucho más de lo que indican las autoridades».

Los resultados del cuarto trimestre de las compañías estadounidenses resaltan las muchas y variadas formas en que la economía de refrigeración de China afecta a las empresas estadounidenses y, a su vez, ofrecen una visión de lo que está sucediendo dentro de China. Las indicaciones son que la desaceleración del crecimiento es amplia, aunque todavía modesta.

Para las empresas estadounidenses, las repercusiones se extienden más allá de la desaceleración de las ventas en las empresas con mayor exposición a la vasta economía de China.

Compañías como EnerSys están luchando contra la menor demanda de los fabricantes exportadores de China, que se están retirando en medio de los temores de que las tensiones comerciales empeorarán. Los minoristas y otras compañías que atienden a los consumidores chinos enfrentan signos de debilidad entre la creciente clase media del país. Están comprando menos autos, teléfonos y viajan menos.

Algunos analistas esperan que la desaceleración del crecimiento de China y sus efectos en las empresas estadounidenses empeoren en el primer trimestre. Una reciente encuesta de sentimiento empresarial de Oxford Economics encontró que muchas empresas norteamericanas y europeas ven riesgos elevados de una fuerte recesión global, y muchos citan a la economía de China y su respuesta política como riesgos significativos.

«La expectativa es que el primer trimestre será brutal», dijo Brad Setser, ex subsecretario adjunto del Tesoro para el análisis económico internacional en la administración de Obama, y ​​ahora un alto miembro de economía internacional en el Consejo de Relaciones Exteriores.

Las exportaciones chinas se desaceleraron en diciembre y es probable que se desaceleren más bruscamente en el primer trimestre, dijo Setser, especialmente si las tensiones comerciales con EE. UU. No se resuelven: «La cuestión es si la tregua comercial más el estímulo interno de China ponen a la economía de China. ¿De vuelta en un camino estable?

Los funcionarios estadounidenses y chinos se reunirán esta semana para negociaciones comerciales antes de la fecha límite del 1 de marzo. El presidente Trump, a principios de diciembre, retrasó los planes para aumentar los aranceles de $ 200 mil millones de productos chinos a un 25% del 10%, dando a las dos partes tiempo para lograr un acuerdo comercial integral.

La incertidumbre sobre el camino de la economía de China ha llamado la atención de los ejecutivos estadounidenses y los analistas de Wall Street. Mencionaron a China 225 veces durante las conferencias de inversionistas y convocaron a las compañías actuales de S&P 500 a lo largo de la primera semana completa de febrero, la mayor cantidad en el mismo período en al menos una década, según un análisis de transcripciones de Wall Street Journal de FactSet.

General Motors Co. reportó una disminución del 25% en la cantidad de vehículos que vendió en China en el cuarto trimestre en comparación con el año anterior, un giro sombrío en un año con una caída de ventas del 9.8%. Las ventas de GM se contrajeron más rápido que las de la industria en general, que disminuyeron un 20% en el cuarto trimestre y alrededor del 6% en el año.

GM atribuyó su desempeño más débil en gran medida a sus marcas de Wuling y Baojun de menor margen en ciudades más pequeñas de China, donde un mercado inmobiliario debilitado ha agriado la confianza del consumidor. La marca de lujo Cadillac de la compañía, sin embargo, aumentó un 17% el año pasado con respecto a 2017, impulsada por las ventas en las ciudades más grandes y más ricas de China.

Un punto brillante proviene del gasto continuo de los compradores adinerados. Estée Lauder Co s. dichas ventas en el mercado de Asia y el Pacífico, lideradas por China y Hong Kong, aumentaron un 20% en la segunda mitad del año pasado. El presidente ejecutivo, Fabrizio Freda, dijo en una conferencia de ganancias la semana pasada que los productos de belleza de alta gama son un lujo relativamente asequible que los compradores chinos más jóvenes siguen comprando, a pesar de la desaceleración de la economía nacional.

El joyero Tiffany & Co., que recibe hasta el 30% de sus ventas de los consumidores chinos, dijo que las ventas en China aumentaron en más del 10% en el período de vacaciones de dos meses que finaliza el 31 de diciembre.

Fuera de China, las perspectivas parecen menos alegres. Los analistas dicen que la mayoría de las ventas de Tiffany a los consumidores chinos provienen de turistas chinos que compran en Hong Kong, Europa y otros lugares. Ese negocio tampoco se ha mantenido. Los turistas chinos compraron menos en las Américas y en Hong Kong en el trimestre que finalizó a fines de octubre, dijo la compañía.

Las ventas de turismo también cayeron durante el período de vacaciones, dijo Tiffany en un informe a mediados de enero. La compañía rastrea las ventas turísticas suavizadas a un dólar más fuerte, lo que aumenta los costos de viajes y compras en el extranjero para los consumidores chinos.

Gene Ma, jefe de investigación de China para el Instituto de Finanzas Internacionales en Washington, DC, dijo que las reglas del gobierno para frenar las salidas de capital, incluidos los límites de retiro de cajeros automáticos más estrictos, probablemente reducen las ventas a turistas chinos en el extranjero, entre otros factores.

Circunferencia de china

A pesar de la desaceleración, China aún registró un crecimiento económico superior al 6% el año pasado, superando fácilmente a EE. UU. Y Europa.

Los 1.400 millones de habitantes del país y la creciente clase media compraron casi $ 52.000 millones en iPhones y otros productos de Apple Inc. en el año fiscal que finalizó el 29 de septiembre. Las megaciudades en expansión rápida como la de Shanghai están salpicadas de cafeterías Starbucks y de nuevos edificios. Pasajeros en ascensores Otis hechos por United Technologies Corp.

El tamaño y rápido crecimiento de China en los últimos años, junto con la expansión de las empresas estadounidenses dentro de su economía, significa que incluso una modesta desaceleración se puede sentir a lo largo de las cadenas de suministro que se extienden por todo el mundo.

Chinese tourists pass a Tiffany & Co. store in Hong Kong.

Los turistas chinos pasan por una tienda Tiffany & Co. en Hong Kong. Foto: Kin Cheung / Associated Press

A medida que más compañías señalan la debilidad económica en China en sus resultados del cuarto trimestre, los inversores y analistas han trabajado para desenredar el impacto en las empresas y los sectores económicos de EE. Muchas empresas revelan ventas en Asia y, en menor medida, en China, pero la exposición a la economía china es mucho más amplia.

Compañías como Mastercard Inc., por ejemplo, no tienen negocios directos dentro de la economía doméstica de China. Sin embargo, puede ver el efecto de la desaceleración del crecimiento, dijo a analistas el CEO de Mastercard, Ajay Banga, en una conferencia telefónica el 31 de enero. «Dado el tamaño de la economía china, tiene un impacto en el panorama económico global».

Cerca de un tercio de las compañías en el S&P 500 no generan ingresos directos de China, según estimaciones de FactSet, basadas en parte en las revelaciones de la compañía. Otro tercio genera al menos el 3% de las ventas en China. Cerca de 60 de las empresas más grandes de EE. UU. Generan el 10% o más de las ventas allí.

Muchas son compañías tecnológicas e industriales que venden componentes a fabricantes que fabrican productos en China para exportar a otros lugares, lo que limita su exposición a una desaceleración de la economía china.

«Todo está construido en China, pero no necesariamente se queda en China», dijo Christopher Rolland, analista de semiconductores de Susquehanna International Group. Los números de ventas, agregó, pueden ser «una representación excesiva de la verdadera demanda china».

No todos los problemas de negocios en China son impulsados ​​por aranceles o un crecimiento más lento allí. Tupperware Brands Corp. , que comercializa sus envases de plástico para alimentos a través de una red de vendedores individuales, dijo el mes pasado que los ingresos y ganancias en varias de sus unidades estaban por debajo de las proyecciones internas. La compañía, en parte, culpó a la debilidad en China. Las acciones de la compañía cayeron un 27% ese día.

Doug Lane, quien dirige una firma boutique de investigación de inversiones, dijo que otros vendedores directos no han mencionado problemas similares en China. «Cuando las compañías reportan cifras por debajo de las expectativas, tienden a culpar a muchas cosas», dijo.

Tupperware dijo que generó más de $ 200 millones en ingresos en China en 2018, o alrededor del 10% de sus ventas, a través de 6,700 tiendas minoristas independientes. Se negó a comentar.

Bajo presión

EnerSys, el fabricante de baterías con sede en Pensilvania, se siente presionado por todos lados: una economía china en desaceleración, nuevas reglas gubernamentales y la batalla comercial entre China y Estados Unidos.

La compañía genera aproximadamente el 5% de sus ventas totales en China y aproximadamente el 60% proviene de América. Pero fabrica algunas de sus baterías en China, y la compañía compite con fabricantes de baterías chinos que venden suministros de energía de respaldo.

EnerSys dijo que las ventas en Asia en su último trimestre cayeron un 11% respecto del trimestre anterior. Un mandato del gobierno llevó a uno de sus mayores clientes chinos a usar más baterías recicladas.

En respuesta a la desaceleración de las ventas, EnerSys había planeado utilizar una fábrica china para producir más productos para exportar a los EE. UU. Esa idea se desechó cuando los EE. UU. Impusieron aranceles a las baterías importadas de China. EnerSys dice que ahora exportará de su fábrica china a otros países.

El enfriamiento de la economía china ha reducido el precio de las materias primas, incluido el plomo que se usa para fabricar baterías, pero no es mucho mejor.

«Nuestros insumos son más baratos, pero la amplia demanda de nuestro producto es menor», dijo Schmidtlein, el jefe de finanzas de EnerSys.

A General Motors Co. car dealership in Shanghai, China.

Un concesionario de automóviles General Motors Co. en Shanghai, China. Foto: Qilai Shen / Bloomberg News

Otras empresas se están beneficiando de materias primas de menor precio, por un lado, y se ven atrapadas por los aranceles estadounidenses por el otro.

Masco Corp. , que fabrica los grifos Delta y los cabezales de ducha Hansgrohe, dijo que estaba preparado para beneficiarse de los menores precios del cobre y el zinc en la segunda mitad del año pasado. Masco también enfrenta un aumento de los costos de alrededor de $ 150 millones si Estados Unidos continúa con su amenaza de aumentar algunos aranceles a las importaciones chinas a 25% este año, dijo la compañía en su informe anual presentado el jueves.

Si la demanda de montacargas es un indicador aproximado del crecimiento económico, los microchips son otro. El apetito de los consumidores por la electrónica de alto precio, incluidos los teléfonos inteligentes, ha disminuido. Así lo ha hecho la construcción, lo que significa menos ventas de electrodomésticos. Ambas son malas noticias para los fabricantes de semiconductores, cuyos chips abarcan todos esos productos.

«Los mercados finales industriales y de consumo han sido especialmente débiles en la gran China», dijo Keith Jackson, director ejecutivo de ON Semiconductor Corp.

Los fabricantes chinos están reduciendo los pedidos de microchips para evitar quedarse con productos sin vender, en caso de que la disputa comercial entre Estados Unidos y China genere aranceles más altos, y la demanda de productos de fabricación china flaquea.

«Son aversos al riesgo. No van a arriesgarse. No van a tener inventario «, dijo Thad Trent, el jefe de finanzas de Cypress Semiconductor Corp., el 16 de enero en una conferencia. «Vemos a clientes esperando en el último momento para hacer pedidos».

Los fabricantes de chips vinculan la desaceleración del crecimiento de China con la lucha comercial entre Estados Unidos y China. «El comercio es el problema por el que la economía china se está debilitando tanto», dijo Steve Sanghi, CEO de Microchip Technology Inc., que hace que los microcontroladores se utilicen en componentes electrónicos e industriales.

Algunos ejecutivos y analistas han dicho que la suavidad económica se disiparía si se resolvieran los problemas comerciales. Otros no están tan seguros.

«Hay algunos problemas subyacentes de la demanda final y económica en China que aún deben ser tratados y resueltos», dijo John Vinh, analista de semiconductores de KeyBanc Capital Markets Inc. «No existe una solución rápida tan fácil como resolver el problema. conflicto arancelario «.

Escriba a Austen Hufford en austen.hufford@wsj.com y Theo Francis en theo.francis@wsj.com

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