¿Por qué la gripe de 1918 fue tan mortal?

La pandemia de gripe que se observó por primera vez en 1918 fue probablemente la peor catástrofe del siglo XX, si no de un siglo. El virus que lo causó infectó a 500 millones de personas, más de un cuarto de todos los de la Tierra, y mató entre 50 y 100 metros. Para 1921, cuando la pandemia finalmente retrocedió, había reducido a la humanidad entre un 2,5% y un 5%. En comparación, la primera guerra mundial mató a aproximadamente 17 millones de personas y la segunda alrededor de 60 millones de personas. ¿Por qué fue tan letal la gripe de 1918?

Es un enigma que los científicos han deliberado durante un siglo, porque la gripe de 1918 es también una anomalía en los anales de las pandemias de gripe. Se estima que hay 15 de estos en los últimos 500 años, pero el número de enfermos y muertos no se recogió sistemáticamente hasta fines del siglo XIX. De las cinco pandemias de gripe que se han registrado desde 1889, ninguna, aparte del episodio de 1918, mató a más de 2 millones de personas. En una pandemia de gripe promedio, el 0,1% de los que se enferman mueren, esencialmente por una dificultad respiratoria grave. En 1918, ese número era del 5-10%.

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Hay dos grandes escuelas de pensamiento acerca de lo que hizo excepcional a 1918. La primera, a la que apuntan varias líneas de evidencia, es que el virus era inherentemente potente. El genoma del virus de la gripe de 1918 se secuenció en 2005, después de que se extrajo un espécimen preservado de víctimas enterradas en tumbas de Alaska. Luego fue devuelto a la vida. Al usar esto, Aartjan te Velthuis, un virólogo de la Universidad de Cambridge, y sus colegas han demostrado este año que, en el proceso imperfecto de copiar su material genético o ARN, el virus de la gripe de 1918, como el peligroso virus de la gripe aviar H5N1 que es que circula en las aves y también puede infectar a los humanos: produce significativamente más fragmentos de ARN, o mini ARN, que los virus leves de la gripe estacional. Estos mini ARN se unen a un receptor humano conocido como RIG-I que desencadena una respuesta inmune. Cuanto más mini ARN sean, más fuerte será esa respuesta y más marcada será la inflamación resultante. Se sabe que tanto el virus de 1918 como el H5N1 producen pulmones masivamente inflamados. De hecho, se debate si fue el virus en sí mismo o la respuesta inmune que provocó lo que causó tantas muertes en 1918.

El segundo enfoque considera factores extrínsecos al virus, como el estado del mundo en el que estalló. Según Paul Ewald, un biólogo evolutivo de la Universidad de Louisville en Kentucky, por ejemplo, no es una coincidencia que la pandemia de gripe más letal que se haya registrado coincidiera con una guerra mundial. En términos evolutivos, la estrategia óptima para un virus transmitido directamente entre personas, como la gripe, es moderar su virulencia, manteniendo así a su huésped vivo el tiempo suficiente para infectar a la mayor cantidad posible de huéspedes. Sin embargo, la guerra puede haber interferido con ese proceso. En el frente occidental, la vida en las trincheras inmovilizó a grandes cantidades de hombres jóvenes durante días y semanas. En esas circunstancias, argumenta el Dr. Ewald, se alivió la presión sobre el virus para reducir su virulencia. Las dos escuelas de pensamiento no son de ninguna manera mutuamente excluyentes. Una lección útil que se puede aprender de 1918 sería que a veces las peores consecuencias de la guerra son imprevistas, y pueden venir en forma de enfermedades letales que abarcan todo el mundo.

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