Los del medio oeste se ven obligados a enfrentar el cambio climático

¿CUÁNTO les importa el cambio climático a los habitantes del medio oeste? «La parte posterior del cálculo político del sobre es que esta región es la menos interesada en el tema», dice un funcionario del ayuntamiento de Chicago. Él señala cómo la última central eléctrica de carbón dentro de los límites de la ciudad de Chicago se cerró solo en 2012. Cuanto más lejos se encuentre de las costas de Estados Unidos, dicen los encuestadores, más débil será la preocupación. Según Pew Research, dos tercios de los habitantes de las costas reportan haber visto los efectos locales del cambio climático; Sólo la mitad de los que están a 300 millas o más tierra adentro lo hacen. Los encuestadores también dicen que los encuestados más jóvenes, aquellos que tienen más probabilidades de trasladarse a ciudades y costas, y aquellos que se inclinan por los demócratas, están especialmente preocupados. El Medio Oeste de Estados Unidos es más rural y republicano que el promedio, con una edad media más alta, y está tratando de aferrarse a la industria pesada.

Sin embargo, los del medio oeste están siendo presionados para pensar de nuevo. El aumento del nivel del mar o los rápidos incendios forestales que arrasaron California este año podrían no amenazar el corazón de Estados Unidos. Pero otros cambios sí. Aproveche la agricultura que sufre a medida que el suelo se seca, la lluvia cae de manera irregular y los inviernos se tornan menos fríos. La Evaluación Nacional del Clima, publicada a fines de noviembre, advirtió sobre aumentos especialmente bruscos de la temperatura en el medio oeste, junto con lluvias más intensas y períodos de sequía. La investigación publicada en diciembre por Ariel Ortiz-Bobea de la Universidad de Cornell coincide con eso. Él sugiere que los agricultores ya están sufriendo rendimientos más bajos de lo que lo harían de otra manera, si el cambio climático no hubiera estado en marcha. Aquellos que cultivan cultivos (la región depende en gran medida de la cosecha de maíz y frijoles de soya) ven que la productividad sufre grandes cambios en el clima, especialmente en los veranos más calurosos.

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El Sr. Ortiz-Bobea estudió el impacto de los años de sequía cada vez más frecuentes, especialmente en 1983, 1988 y 2012, y concluyó que la productividad de los agricultores se hizo más sensible a los cambios climáticos en los años desde la década de 1980, en comparación con un período anterior. Aunque algunos agricultores se benefician (especialmente en el norte) de temporadas más largas de siembra y cosecha, «la región es más vulnerable de lo que nos gustaría creer», dice. Más calentamiento en las próximas décadas significará disminuciones más pronunciadas en el rendimiento potencial. Kim Novick, colega de la Escuela de Asuntos Públicos y Ambientales, agrega que los inviernos menos fríos «cambian la distribución espacial de las plagas», que amenazan los cultivos.

Se proyecta que la combinación de «suelos más secos y una función deficiente de la planta hará que el rendimiento de los cultivos del medio oeste disminuya en un 10-20% al final del siglo», dice. Eso no es catastrófico, pero sería costoso. Como preocupante, argumenta, es el impacto de los veranos más secos en los bosques en las partes sur del medio oeste. Los árboles ayudan a enfriar las temperaturas de la superficie y actúan como un gran sumidero de carbono, absorbiendo el dióxido de carbono del aire, ya que la reforestación ha tenido lugar en la región desde mediados del siglo XX. Pero los veranos más calurosos y secos también significan que «los árboles son sensibles a la reducción de la humedad del suelo y la función dañada relacionada con el secado del aire», dice ella. Eso amenaza su salud y potencialmente significa la liberación de importantes depósitos de carbono almacenados en la biomasa de los árboles.

Los fenómenos meteorológicos extremos son una amenaza más inmediata. Las inundaciones de verano en Wisconsin afectaron a los agricultores el año pasado: en el sur del estado hubo más precipitaciones en 15 días a fines de agosto que lo que normalmente se vería en seis meses, la tercera inundación a gran escala de la última década. El alcalde de South Bend en Indiana, Pete Buttigieg, describe cómo su ciudad también sufrió dos inundaciones inusuales en el último par de años, «eventos de uno en mil años», dice, mientras la intensa lluvia y el derretimiento repentino de la nieve llevaron a la Inundación de zonas residenciales. No se puede culpar a un solo incidente por el cambio climático, pero parece que estos eventos son cada vez más frecuentes. “Tenemos que demostrar que esto no es un problema costero, o solo sobre el Ártico. Esto nos está impactando. La gente necesita entender que el cambio climático está ocurriendo en el Medio Oeste ahora, no es teórico ”, dice.

En las ciudades más grandes, otra preocupación es el calor extremo y el aire de baja calidad en el verano, ambos influenciados por los cambios en el clima global. En promedio, Chicago solo vio dos días al año cuando la temperatura superó los 37.7 grados centígrados (100 Farenheit) en las tres décadas anteriores a 1990. Se ha incrementado a cinco días, y (suponiendo que las emisiones globales continúen aumentando rápidamente) se espera que alcance el nivel anual. promedio de entre 16 y 31 días durante el resto de este siglo, dicen las autoridades de la ciudad. La ciudad advierte sobre costos significativos para la salud humana y para los presupuestos de la ciudad, ya que el calor daña las carreteras y las demandas de energía aumentan.

¿Está respondiendo la región? La reciente llegada de gobernadores demócratas en varios estados del medio oeste que anteriormente eran dirigidos por los republicanos, como en Illinois, Kansas, Michigan y Wisconsin, probablemente signifique un poco más de interés en los esfuerzos para mitigar las emisiones de gases de efecto invernadero. Algunos agricultores han comenzado a cambiar las prácticas, dado incentivos para atrapar más carbono en el suelo mediante el cultivo de trébol y centeno de invierno, o reduciendo la labranza de la tierra. Además, las ciudades implementan planes para más transporte público, producción local de energía renovable (Chicago es para instalar parques solares en su lado sur), regulaciones para hacer que los edificios sean más eficientes en el uso de la energía y promover vehículos eléctricos. Rahm Emmanuel, el alcalde saliente de Chicago, aboga por un gran aumento en los impuestos a la gasolina, tanto para aumentar los ingresos como para desalentar la contaminación.

Incluso en áreas más conservadoras, como las partes de Indiana dominadas por los católicos, el interés en el cambio climático está aumentando. Buttigieg sugiere que desde que el Papa Francisco publicó una encíclica sobre el medio ambiente en 2015, los residentes de las zonas más rurales de su estado se han interesado más en el tema. Los cambios en el mercado a medida que la energía solar y eólica se abaratan y las antiguas centrales de carbón se cierran, mientras tanto, de todos modos están provocando un cambio hacia un mayor uso de energía renovable. Muchos estados han establecido metas para la producción mínima de electricidad a partir de fuentes renovables: en Illinois, por ejemplo, el 25% provendrá de fuentes renovables para 2026. Pero incluso los estados, como Indiana, que no tienen objetivos formales, están experimentando un cambio rápido.

David Konisky, también en Cornell, se lamenta de que lo que falta es cualquier actividad regional coordinada, por ejemplo entre los estados, desde el colapso de una vieja idea hace unos diez años para intercambiar créditos de carbono en todo el Medio Oeste. «Estamos muy lejos de cualquier esfuerzo coordinado», dice. Este podría ser un momento para renovar la ambición. Los investigadores de Pew dicen que dos tercios de los estadounidenses creen que el gobierno federal, bajo el presidente Donald Trump, hace muy poco para enfrentar el cambio climático. Si a los votantes les importa, entonces los gobiernos estatales y las ciudades podrían responder más rápido.

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