Los críticos llaman a los nuevos quioscos telefónicos de Londres

Las cabinas telefónicas rojas clásicas de Londres, con techos abovedados y coronas reales moldeadas, quedaron obsoletas por el aumento de los teléfonos celulares, pero las compañías telefónicas nunca renunciaron a sus derechos sobre la acera.

LONDRES – La cabina telefónica británica aún no está muerta. En algunas partes del centro de Londres, una caja se alza centinela cada 100 pies, y si las compañías de teléfonos se salieran con la suya, plantarían uno cada 50 pies.

Pero estos no son los cubículos rojos de hierro fundido que durante generaciones fueron emblemas de Gran Bretaña. En cambio, dicen los críticos, son monstruosidades, están cubiertos de pantallas de anuncios digitales y pueden convertirse en puestos de vigilancia.

Lo peor de todo, tal vez, algunos están siendo importados de Nueva York.

El resultado es una batalla por el espacio público de Gran Bretaña, que se desarrolla entre los planificadores urbanos locales y las empresas de telecomunicaciones. La pelea más polémica es en Westminster, en el corazón de Londres, donde se están sofocando los nuevos quioscos de teléfonos entre las barreras de la construcción y las paradas de autobús en las calles abarrotadas.

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Las clásicas cabinas rojas, con techos abovedados y coronas reales moldeadas, quedaron obsoletas por el aumento de los teléfonos móviles. Sin embargo, las compañías telefónicas nunca renunciaron a sus derechos sobre la acera. Bajo las reglas británicas que han estado vigentes desde antes de que existiera el iPhone, las cabinas telefónicas todavía se consideran infraestructura vital, y las compañías con licencias adecuadas pueden seguir construyéndolas mientras los consejos locales no puedan objetar de manera creíble al sitio o diseño en particular.

Y entonces las compañías telefónicas se dispusieron a instalar un nuevo tipo de stand: pantallas digitales a dos caras con conectividad a Internet y mapas con pantalla táctil que muestran anuncios de cerveza artesanal y tarjetas de crédito, y tienen un teléfono conectado.

«Muchos de ellos están publicitando tótems con un microteléfono», dijo John Walker, director de planificación del Consejo Municipal de Westminster. «Son solo una mancha en el paisaje».

Algunos consejos están siendo inundados con propuestas de teléfonos celulares en números 900 por ciento más altos que hace unos años, según una asociación de consejos en Inglaterra y Gales. Las empresas han presentado propuestas para 300 quioscos nuevos y de reemplazo en los últimos dos años solo en Westminster, donde las cajas ya están paradas a seis cuadras en un tramo de la concurrida Edgware Road.

Los consejos están presionando al gobierno central para cambiar la ley.

Los críticos llaman a la profusión de cabinas de alta tecnología, centrándose en la publicidad, quioscos, en el nuevo lenguaje de las compañías telefónicas, una parte de una venta masiva del espacio público de Gran Bretaña. Las cabinas telefónicas pasaron de manos públicas a manos privadas en la década de 1980, cuando British Telecom fue privatizada bajo la administración de Margaret Thatcher y su monopolio sobre los stands terminó.

«Carteleras glorificadas»

Ahora, con medidas de austeridad que recortan los presupuestos de mantenimiento y dejan las calles cubiertas de baches, los consejos también están contendiendo con propuestas para lo que llaman carteles glorificados.

Algunas de las propuestas en Westminster son para stands tradicionales con un muro para publicidad. Otros, como las importaciones de Nueva York, llamados kioscos InLink, son publicaciones elegantes conectadas a internet con mapas de pantalla táctil y señales electrónicas que destellan a los transeúntes, mientras que, según los defensores de la privacidad, recogen datos de sus teléfonos. Son una colaboración entre BT, el descendiente de British Telecom; Intersection, una firma de ciudades inteligentes con enlaces a la empresa matriz de Google, Alphabet; y un gigante de la publicidad al aire libre.

Los documentos de planificación dicen que se espera que los kioscos InLink sean capaces de «monitorear anónimamente» cosas como «movimiento de peatones», lo que aumenta la preocupación de que puedan seguir a cualquier persona cuyo teléfono pase dentro del alcance de Wi-Fi. Los quioscos vienen equipados con cámaras, aunque BT dice que no se han encendido.

«La infraestructura para construir una red de vigilancia se está instalando en las calles británicas», dijo Adrian Short, un analista de datos que ha construido un portal web para rastrear las aplicaciones de InLink. «Y los consejos tampoco tienen o no sienten que tienen derecho a rechazarlos».

Las nuevas cajas se unirían o, en algunos casos, reemplazarían una mezcolanza de cajas telefónicas mugrientas de la década de 1990 que ya se encuentran en la calle.

Y debido a que cada una de las 33 autoridades locales de Londres se ocupa por separado de la planificación, corresponde a los equipos de planificadores locales examinar las propuestas de la cabina telefónica.

Walker dijo que llegan a su oficina de Westminster en montones de papel a docenas a la vez, a veces justo antes de las vacaciones de Navidad. Luego, el reloj comienza a funcionar: 56 días hasta que, en ausencia de una objeción del consejo, la compañía telefónica tiene derecho a comenzar a trabajar.

Establecer objeciones creíbles es un proceso laborioso que obliga a los planificadores a solicitar comentarios de empresas cercanas y especialistas en tráfico. Las compañías telefónicas a menudo prometen eliminar dos cajas de la década de 1990 por cada nueva que agreguen, pero Walker dijo que Westminster no quería ningún período.

Matthew Carmona, profesor de planificación y diseño urbano en el University College de Londres, dijo que la situación «ha sorprendido a los políticos por sorpresa». Después de quitar las cajas de teléfonos que cayeron en desuso con el aumento de los teléfonos móviles, dijo: » las compañías telefónicas se han dado cuenta de que pueden ganar dinero con ellos de una manera diferente, y al hacerlo pueden eludir cualquier regulación «.

Exponer inconvenientes

La difusión de las cabinas telefónicas también ha expuesto los inconvenientes del sistema de planificación fragmentado de Londres. Los alojamientos para personas con discapacidad visual, por ejemplo, difieren en cada uno de los distritos de Londres.

Sarah Gaventa, ex asesora de diseño del gobierno británico, dijo que un proyecto de arte público en el que estaba trabajando requirió docenas de solicitudes a siete autoridades locales diferentes, una barrera que dijo que no existía en otras ciudades europeas importantes.

Al reemplazar las viejas cabinas con quioscos conectados a Internet, las compañías telefónicas dicen que están abandonando las calles y brindándoles a los británicos y turistas herramientas modernas para navegar por la ciudad, lo que resulta en más llamadas y uso frecuente de las pantallas táctiles. Neil Scoresby, gerente general de BT para teléfonos públicos e InLink, dijo que la empresa cumplió con las leyes de planificación y, en ocasiones, acordó eliminar una caja que un consejo no quería.

InLink dijo que la compañía solo almacena identificadores únicos para los teléfonos de las personas después de registrarse en el servicio y no rastrea el movimiento peatonal.

El Ayuntamiento de Westminster ha rechazado aproximadamente 175 solicitudes de cajas telefónicas adicionales o de reemplazo en los últimos dos años. Pero las compañías telefónicas pueden apelar a un inspector de planificación gubernamental para erigirlas de todos modos.

Ahora, el consejo de Westminster está buscando poderes más amplios. Presentó un reclamo ante el Tribunal Superior de Justicia en agosto para obligar al inspector de planificación a considerar, más allá del sitio y la aparición de nuevas cajas, si era necesario.

Walker dijo que el consejo de Westminster tiene una mejor idea sobre qué agregar cuando se sacan los viejos teléfonos: «Preferimos tener un árbol», dijo.

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