Las alegrías y los dolores de invertir en un ciclo empresarial maduro.

En el siglo XIV Alemania, un culto herético creció alrededor de la figura de Federico II, un emperador muerto. Sus partidarios creían que el apocalipsis estaba cerca. «En todos los países se establece un momento difícil», es cómo comienza una profecía del período. «Rapine y el incendio van de la mano», continúa. «Todos están en la garganta de todos los demás. Todos dañan a todos los demás en su persona y sus pertenencias. No hay nadie, pero tiene motivos para lamentarse «.

Este no es el tipo de lenguaje utilizado en las notas de investigación de los bancos de inversión y en las cartas de los fondos de cobertura, o por los expertos en CNBC y Bloomberg News, sin embargo preocupado, la perspectiva podría parecer para los mercados financieros. Sin embargo, existe un paralelismo entre la charla del mercado de hoy y las profecías de los cultos medievales. Los milenarios creían que estaban viviendo en los últimos tiempos o «últimos días»; Y así, en cierto modo, los inversores de hoy. Gran parte de lo que se habla es de las condiciones del mercado «de último ciclo», del tipo que prevalece después de una larga expansión, cuando la holgura económica se agota en gran medida y los activos tienen un precio rico.

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La mentalidad de ciclo tardío es un campo de batalla para dos impulsos. Por un lado, reconoce que estos son los buenos tiempos. La economía es fuerte, los empleos abundan y las fábricas y oficinas están llenas de actividad. Los espíritus de los animales son más altos de lo que eran en las primeras etapas del ciclo económico. Así que hay dinero por hacer. ¿Y quien sabe? Quizás los buenos tiempos puedan durar un poco más de lo habitual. Por otro lado, si es una etapa avanzada del ciclo, una recesión no puede estar muy lejos. Temor por cualquier cosa que pueda adelantar ese día: el aumento de las tasas de interés; Una guerra comercial prolongada, son comprensibles.

Estos impulsos en conflicto establecen el patrón para los mercados de ciclo tardío. La tendencia general es que los precios de los activos de riesgo (acciones, bonos corporativos, etc.) suban, tal vez en gran medida. Pero los temores recurrentes a la recesión significan que esta tendencia al alza estará marcada por ventas a veces violentas.

Para comprender esta dinámica de empujar y tirar, vuelva al año pasado. Para septiembre, una ola de optimismo sobre la fortaleza de la economía estadounidense, impulsada por los recortes de impuestos, había llevado al índice S&P 500 de las principales acciones a un nuevo pico. Entonces, una gran cantidad de riesgos de crecimiento se alzaron repentinamente. La economía de China estaba perdiendo impulso. La Reserva Federal estaba empeñada en una política monetaria más estricta. Para la víspera de Navidad, el índice S&P había caído un 19,7% desde su máximo. Los diferenciales de crédito —el rendimiento adicional que demandan los inversores como amortiguador contra el incumplimiento— se extinguieron. Entonces, de repente, los mercados se recuperaron. Una sucesión de cambios en las políticas, incluidos los recortes de impuestos, convenció a los inversores de que China no dejaría que su economía cayera. La Reserva Federal cambió de rumbo, eliminando los aumentos de las tasas de interés de la mesa, al menos para este año. Los buenos tiempos volvieron de nuevo.

Sin embargo, una característica de los mercados de ciclo tardío es que las recesiones se repiten. Otro se está gestando. Este tiene sus orígenes en la creciente brecha entre Estados Unidos y China sobre el comercio. A principios de este mes, Estados Unidos aumentó sus aranceles a las importaciones chinas. Ahora ha abierto un nuevo frente en la disputa al exigir a las firmas estadounidenses que desean suministrar a Huawei, el campeón de tecnología de China, que busque licencias. Los mercados son más agitados, aunque más en Asia que en América. Los inversores parecen bastante tranquilos. Pero pocos aún quieren apostar contra una resolución rápida.

Esta última etapa de la disputa comercial comenzó con un tweet del presidente Donald Trump. También podría ser terminado por uno. Entonces, ¿por qué vender ahora? Pero cuanto más tiempo continúe, más daño hará a la confianza empresarial en Estados Unidos, China y otros países. Si no se llega a un acuerdo en o antes de la Cumbre del G20 en Japón los días 28 y 29 de junio, es probable que haya otra venta masiva.

El mercado de divisas puede ser el lugar para estar atento a los problemas. El yuan todavía está lejos de ser ampliamente utilizado fuera de China. Pero refleja cada vez más, y hasta cierto punto, el tono de los mercados mundiales de divisas. Otras monedas importantes, incluido el euro, han tendido a rastrear sus movimientos hacia arriba y hacia abajo frente al dólar. Por lo tanto, un yuan más fuerte a menudo ha implicado que el dólar es más débil frente a un rango de monedas. A principios de año, el yuan subió frente al dólar en línea con las mejores noticias sobre la economía china. Pero ha vuelto a caer (ver gráfico) y ahora está cerca de la marca de los siete yuanes, considerada como un umbral significativo, no menos importante dentro de China.

Eso ha alimentado la especulación de que China podría usar su moneda como un arma en la guerra comercial. Si el yuan pasara de siete a dólares, desde esta perspectiva, los guantes estarían apagados. Un yuan más débil significaría un dólar más fuerte, ciertamente en Asia y probablemente en todos los ámbitos. Eso no solo restringiría las exportaciones estadounidenses, sino que también provocaría una venta masiva de acciones y créditos. Para el dólar también es un termostato para el apetito de riesgo global: sube con un dólar débil y cae con uno fuerte. Sin embargo, hasta ahora China ha sido «muy responsable» en su manejo del yuan, dice Steven Englander de Standard Chartered, un banco. Si el yuan rompiera la marca de siete, considera que sería en respuesta a una ola de aversión al riesgo que afectó a Asia; China no sería el iniciador.

Si se rompe la paz comercial, tarde o temprano surgirá un nuevo susto de crecimiento. Como señala Willem Buiter de Citigroup, cada una de las tres economías más grandes del mundo tiene una fragilidad financiera: el apalancamiento corporativo en Estados Unidos, una montaña de deuda en China y los bancos en Europa. Aun así, argumenta en una nota reciente, todavía podría tomar un golpe severo para iniciar una recesión global. Si la economía sigue sobreviviendo, y puede que se necesite una nueva dosis de estímulo de China o de la Reserva Federal para animar a los espíritus, la convicción de que el ciclo puede continuar puede afianzarse. La «capitulación» del mercado generalmente significa una pérdida repentina de optimismo injustificado. Pero en las circunstancias actuales, la capitulación es «fusión, no fusión», dice Eric Lonergan de M&G , un grupo de administración de fondos.

Por ahora, es difícil ver más allá de la escaramuza comercial y la cumbre del G20 . Los últimos ciclistas de hoy podrían envidiar la fe de los milenarios medievales. Fueron cubiertos El apocalipsis marcaría el comienzo de su anhelada salvación. Pero si se retrasara un poco, no sería una gran pérdida.

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