La visión de América para el Indo-Pacífico recibe una tibia recepción

W HAT se debe comprar el ministro de Defensa de Asia que tiene todo? ¿Qué tal un «hermoso» libro fotográfico de barcos norcoreanos que transfieren ilegalmente petróleo al mar? Patrick Shanahan, el secretario de defensa en funciones de Estados Unidos, presentó la colección de tomas aéreas a su contraparte china, el general Wei Fenghe, en el Shangri-La Dialogue, una reunión anual de peces gordos militares en Singapur del 31 de mayo al 2 de junio.

Fue un gesto emoliente en tiempos difíciles. Cuando Banyan le preguntó al Sr. Shanahan qué planeaba decirle al general Wei en privado, la respuesta no fue una diatriba sobre Huawei o el Mar del Sur de China. En cambio, el Sr. Shanahan dijo que estaba «emocionado» por explorar áreas de cooperación. La eliminación de las sanciones en Corea del Norte, que a menudo ocurre en aguas chinas, fue la primera de la lista. Dicha colaboración mostraría que Estados Unidos y China podrían «competir de manera constructiva».

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El 1 de junio, el Pentágono publicó sus planes para esa competencia en una estrategia del Indo-Pacífico. En su corazón estaba la idea de un «Indo-Pacífico libre y abierto» ( FOIP ), un concepto nebuloso concebido por Japón y entendido con entusiasmo por la administración Trump. En esencia, FOIP es una réplica basada en reglas a la visión de China de las esferas de influencia, la diplomacia de los botes de combate y los préstamos turbios. «Ninguna nación puede o debe dominar el Indo-Pacífico», dijo el Pentágono en su informe.

La noción de competencia responsable del Sr. Shanahan, en contraste con el implacable choque de civilizaciones favorecido por algunos de sus colegas que golpean a la cabeza, es loable. También es inteligente. Es probable que los estados asiáticos se suscriban a FOIP si están convencidos de que Estados Unidos no está echando a perder una pelea. Pero en ambos casos, estabilizando la relación con China, mientras se reúne a los socios para que se opongan a ello, Estados Unidos tiene una tarea ardua.

Comience con las ramas de olivo. El general Wei no los ignoró tanto como los rompió en pedazos. «Levántense, todos los que no quieren ser esclavizados», dijo en su discurso el 2 de junio, citando el himno nacional de China. «Construyamos la nueva Gran Muralla con nuestra carne y sangre». Advirtió que el ejército de China «no tenía miedo al sacrificio» y que «no prometemos renunciar al uso de la fuerza» contra Taiwán.

Uno podría pensar que tal fanfarronería enviaría a los asiáticos apresurándose a inscribirse en FOIP y en los brazos de Estados Unidos. En algunos casos, tiene. Narendra Modi profundizará los lazos de defensa con Estados Unidos en su segundo mandato. Japón está reforzando sus fuerzas armadas y enviando su armada al Mar de China Meridional. Funcionarios de Estados Unidos, Australia, India y Japón, el «Quad», ahora se reúnen de manera rutinaria, más recientemente el 31 de mayo.

Todos están de acuerdo con la idea de que la Asociación de Naciones del Asia Sudoriental ( ASEAN ), un club de diez potencias en su mayoría más pequeñas, debería estar en el centro de la FOIP . El problema es que no todos en ASEAN se venden con la idea. Por un lado, muchos no están convencidos de que Estados Unidos realmente se mantendrá, ya que los costos de cualquier guerra con China aumentarán con el tiempo. Entonces, ¿por qué arriesgar la ira de China? «La guardia costera china es más grande que los buques de guerra de Malasia», lamentó el ministro de defensa de Malasia.

El Sr. Shanahan hizo todo lo posible para calmar estas preocupaciones. Señaló que el Indo-Pacífico era el «teatro prioritario» de Estados Unidos, con cuatro veces más fuerzas estadounidenses que cualquier otro comando militar estadounidense. Las operaciones de libertad de navegación de Estados Unidos en el Mar del Sur de China también se estaban volviendo más rutinarias: inusualmente, solo había dos en mayo.

Pero el músculo es solo la mitad. El problema mayor es que la política exterior impredeciblemente incendiaria de Donald Trump se encuentra incómoda con los principios de FOIP . Las tensiones con Irán están atrayendo la atención de Estados Unidos al Medio Oriente. El recurso compulsivo a las tarifas socava un orden comercial basado en reglas. La falta de interés del Sr. Trump por los derechos humanos difícilmente promueve la libertad. Y para muchos en Asia, la guerra de Estados Unidos contra Huawei o sus sanciones contra los compradores de armas rusas o el petróleo iraní se parecen mucho a la «caja de herramientas de coerción» de China, como lo expresó el Sr. Shanahan.

Eso es injusto. Una orden asiática esculpida por China sería más caprichosa y sofocante que cualquier otra cosa que el señor Trump pudiera idear. La defensa del general Wei del aplastamiento de las protestas en la Plaza de Tiananmen, que calificó de «política correcta» y le dio a China la estabilidad para enriquecerse, fue un recordatorio de los intereses ideológicos. Australia, India y Japón están a bordo. Singapur y las simpatías de Vietnam son claras. Pero la mayoría de los países de la ASEAN odian la idea de tomar partido, a pesar de los temores generalizados sobre las intenciones de China. El Sr. Shanahan cree que eventualmente se darán cuenta: «Creo que están aumentando su confianza».

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