La Fuerza Aérea recurre a Boeing por un contrato de entrenamiento de aviones de $ 9,200 millones


Dos aviones de entrenamiento Boeing TX sobrevuelan el Arco Gateway de San Luis. La Fuerza Aérea anunció el jueves que seleccionó la oferta de Boeing para reemplazar su avión T-38 Trainer, que ha estado en servicio por más de 50 años (Foto de John Parker) (E.Shindelbower)

Boeing recibió un contrato de 9.200 millones de dólares para construir la próxima flota de aviones de entrenamiento de combate de la Fuerza Aérea, anunció el jueves el Departamento de Defensa, lo que convirtió a la compañía aeroespacial con sede en Chicago en la mayor adquisición de aviones militares de Estados Unidos en años.

El servicio planea comprar aproximadamente 350 aviones Boeing TX para reemplazar sus T-38C Garras, que han estado en servicio durante 57 años. El contrato exige que el avión esté listo para el despliegue operativo completo para 2034.

En un comunicado, la secretaria de la Fuerza Aérea, Heather Wilson, destacó los ahorros de costos logrados a través de la adjudicación, y señaló que las estimaciones iniciales habían fijado el costo del programa en casi $ 20 mil millones. Los tres principales contendientes para el premio habían incorporado socios internacionales en el diseño, con empresas conjuntas suecas, italianas y coreanas que competían por la oportunidad.

«Este nuevo avión proporcionará las capacidades de entrenamiento avanzado que necesitamos para aumentar la letalidad y efectividad de los futuros pilotos de la Fuerza Aérea», escribió Wilson. «Mediante la competencia, ahorraremos al menos $ 10 mil millones en el programa TX».

Para el negocio de defensa de Boeing basado en Arlington, el premio corona una impresionante racha de victorias.

Si bien Boeing sigue siendo un líder en aviones comerciales, recientemente ha sido flanqueado por sus rivales en el mercado de defensa. Lockheed, el fabricante del F-35 Joint Strike Fighter, es el contratista de defensa más grande del mundo por un amplio margen, recibiendo $ 50 mil millones en dólares estadounidenses el año pasado en comparación con los $ 23 mil millones de Boeing. Los inversores vieron la pérdida de Boeing para Northrop Grumman por la oportunidad de construir el bombardero B-21 en 2015 como un gran revés.

Pero Boeing ha logrado una serie de victorias el mes pasado, ganando puntos de apoyo en importantes programas militares que deberían llenar sus cofres durante décadas. A fines de agosto, la compañía obtuvo un punto de apoyo de $ 805 millones en un programa para construir el MQ-25 de la Armada, un dron de nueva generación diseñado para reabastecer aviones de combate en el aire. Luego, esta semana, ganó un contrato de $ 2.4 mil millones para reemplazar los viejos helicópteros UH-1N de la Fuerza Aérea.

Boeing fue el único competidor en diseñar un avión desde cero, formando equipo con el fabricante sueco Saab en el proyecto. Ese enfoque puede haber planteado algo en juego: si la Fuerza Aérea se hubiera ido con el avión de otra compañía, Boeing habría hundido millones de su propio capital de investigación y desarrollo en el proyecto con poca recompensa.

Con la victoria del jueves, los ejecutivos de la compañía pueden respirar aliviados.

«El anuncio de hoy es la culminación de años de enfoque inquebrantable del equipo de Boeing y Saab», dijo en un comunicado Leanne Caret, directora ejecutiva de la unidad de defensa de Boeing. Caret se hizo cargo del negocio de defensa de la compañía en 2016 como parte de una reorganización más amplia diseñada para simplificar las operaciones de la compañía, eliminando capas de la alta gerencia.

El contrato TX «es un resultado directo de nuestra inversión conjunta en el desarrollo de un sistema centrado en los requisitos únicos de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Esperamos que TX sea un programa de franquicia durante gran parte de este siglo «, escribió.

Los otros contendientes principales habían lanzado versiones modificadas de aviones más antiguos.

Lockheed Martin y Korea Aerospace Industries se habían unido para ofrecer el T-50A, que ya se utilizó para entrenar pilotos en Corea, Indonesia, Tailandia, Filipinas e Irak. Y Leonardo DRS, una filial estadounidense de un fabricante de defensa italiano, ofreció una versión modificada de uno de sus modelos de entrenador más antiguos llamado T-100.

«Nos decepcionó saber que la Fuerza Aérea de los EE. UU. No seleccionó nuestra oferta», dijo un portavoz de Lockheed Martin en un comunicado el jueves. «Creemos que presentamos una solución muy sólida y esperamos la información del cliente para escuchar más detalles sobre la decisión».

Los analistas se mostraron escépticos de que la Fuerza Aérea realmente ahorrará $ 10 mil millones a través del premio. Las estimaciones del costo total del programa han oscilado entre $ 16 millones y $ 19 millones, lo que significa que Boeing acordó construir el avión para aproximadamente la mitad de lo que originalmente se había esperado para el proyecto.

Un ahorro de costos tan sustancial es casi inaudito en la contratación militar, lo que sugiere que el programa podría eventualmente estar sujeto a sobrecostos. A otros les preocupaba qué capacidades cayera la Fuerza Aérea al ofrecer un precio tan bajo.

«Cuando un servicio militar dice que ahorró $ 10 mil millones, uno debe preguntarse qué quitaron del avión», dijo Loren Thompson, analista del Instituto Lexington financiado por Boeing.

El movimiento de la Fuerza Aérea para reemplazar el viejo avión de entrenamiento es muy esperado. Los nuevos aviones reemplazarán al T-38C Talon, que fue desarrollado por Northrop Grumman hace más de medio siglo.

El programa se concibió por primera vez en documentos de política que datan de 2009, pero no se emitió una solicitud hasta 2016. Un estudio de 2016 encontró que solo el 60 por ciento de la flota existente de la Fuerza Aérea T-38 era «capaz de cumplir misiones», complicando los esfuerzos del servicio para reparar una escasez de pilotos persistente.

Dave Deptula, un general retirado de la Fuerza Aérea que es decano del Instituto Mitchell de Estudios Aeroespaciales, calificó al T-38 como «un gran póster para la Fuerza Aérea geriátrica que ahora tenemos», argumentando que el contrato de TX debería haber sido licitado por largo tiempo hace.

«Este premio tiene 30 años de retraso», dijo. «Es sorprendente que más de esos T-38 no caigan del cielo».

Richard Aboulafia, analista de la consultora aeroespacial Teal Group, dijo que el TX podría ser el «último avión de entrenamiento de este tipo», y señaló que los drones piloteados remotamente podrían reemplazar los aviones pilotados cuando la Fuerza Aérea ordene otro modelo.

«Si la historia del T-38 proporciona alguna orientación, los últimos T-X podrían estar en servicio en 2090», escribió Aboulafia en un blog reciente de Forbes.

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