La depresión está aumentando entre los estadounidenses que alcanzan la mediana edad

La reciente reversión en la esperanza de vida en los Estados Unidos ha centrado mucha atención en las «muertes por desesperación» de hombres blancos de mediana edad y poco educados. De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), la esperanza de vida en general cayó por segunda vez en tres años en 2017, impulsada por un aumento en la sobredosis de opioides y el suicidio, en el cual los blancos están en mayor riesgo. Pero un nuevo artículo de Lauren Gaydosh, socióloga del Centro de Medicina, Salud y Sociedad de la Universidad de Vanderbilt, sugiere que la infelicidad y sus síntomas están generalizados en los estadounidenses de mediana edad de todas las razas y etnias.

Gaydosh y sus colegas utilizaron datos del National Longitudinal Study of Adolescent to Adult Health para realizar un seguimiento de la salud y el comportamiento de un grupo de estadounidenses encuestados por primera vez a mediados de la década de los 90 cuando eran adolescentes. Fueron entrevistados más recientemente en 2016, cuando tenían alrededor de 30 y 40 años. Los investigadores estudiaron los datos sobre los síntomas depresivos y reportaron la contemplación del suicidio. También rastrearon comportamientos que incluyen el consumo excesivo de alcohol y el consumo de marihuana.

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Los resultados sugieren que los síntomas depresivos, los pensamientos de suicidio, el consumo de alcohol y la marihuana disminuyeron durante el período en que los encuestados tenían más de veinte años y luego aumentaron durante la última década a medida que ingresaban a los treinta y cuarenta años. Este patrón fue similar en todos los grupos: blancos, negros e hispanos.

Sorprendentemente, los investigadores encontraron que, en particular para los síntomas depresivos, las tasas promedio entre los negros y los hispanos eran más altas que entre los blancos. En la ronda más reciente de la encuesta, un tercio de los negros con educación secundaria o menos informaron que les habían diagnosticado depresión o ansiedad. Eso fue ligeramente más alto que la proporción de blancos menos educados.

Mientras que los pensamientos de suicidio fueron ligeramente más altos en promedio entre los blancos menos educados que en otros grupos, el patrón de cambio en el tiempo fue similar. Nuevamente, el consumo excesivo de alcohol fue mayor entre los blancos que en otros grupos, pero tanto el aumento en el consumo de alcohol como el consumo de marihuana en los últimos diez años fue impulsado por los blancos encuestados que tenían más que una educación secundaria, no los menos educados.

A pesar de la conclusión del estudio de que la miseria se está extendiendo por toda la cohorte que llega a la mediana edad, también sugiere que el abuso de opioides junto con el abuso de otras drogas recetadas y el uso de drogas ilegales siguen siendo mucho más altos entre los blancos sin educación universitaria. Otra investigación ha demostrado que los blancos se suicidan a un ritmo mayor que los negros y los hispanos: según los CDC, los estadounidenses blancos no hispanos se suicidan aproximadamente tres veces más que los negros y los hispanos, con el número más alto y creciente entre los hombres mayores.

Las razones por las que los hombres blancos mal educados son infelices están bien documentadas. En una investigación publicada por la Oficina Nacional de Investigación Económica, Margherita Borella, economista, descubrió que los estadounidenses blancos sin educación universitaria nacidos en la década de 1960 enfrentan menores expectativas de vida, mayores gastos médicos y salarios más bajos en comparación con los nacidos en la década de 1940. . Esto sugiere que el aumento de las tasas de suicidio entre los hombres blancos puede ser causado en parte por una disminución en el ingreso y el estado.

Sin embargo, los hombres blancos mal educados siguen siendo mejores que las mujeres y las minorías. Según Pew Research, en 2018 las mujeres trabajadoras ganaban el 85% de lo que ganaban los trabajadores por hora. El negro estadounidense promedio obtuvo un 65% tanto como un blanco en 2016, solo un poco más que el 59% en 1970. Para los trabajadores hispanos, la proporción salarial en realidad disminuyó del 74% al 65% durante ese período.

¿Cómo deben los responsables de las políticas responder de una manera que sea efectiva y equitativa? En un documento publicado para la Oficina Nacional de Investigación Económica en abril, William Dow, un especialista en salud pública, informó que los suicidios fueron menores en los estados que aumentaron el salario mínimo y proporcionaron créditos más generosos a través del EITC (crédito tributario por ingreso del trabajo), un crédito fiscal reembolsable para personas y familias de bajos ingresos.

Una investigación anterior realizada por William Evans y Craig Garthwaite, economistas, sugiere que aumentar el EITC también mejora las medidas de salud mental autoinformadas entre sus beneficiarios. Debido a los ingresos más bajos, las minorías y las mujeres tienen más probabilidades de ser elegibles para los pagos del EITC, y de beneficiarse de los aumentos del salario mínimo. Todo esto sugiere que una red de seguridad más fuerte aceleraría el progreso hacia un Estados Unidos más igualitario y reduciría la angustia de algunos de los que podrían verse perdiendo a causa del proceso.

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