Italia necesita ser manejada con cuidado

DURANTE los peores días de la crisis de la deuda de la zona euro, el temor era que la agitación del mercado de bonos en lugares como Grecia y España se extendiera a Italia. El mayor deudor en Europa sería demasiado grande para rescatar, por lo que Grexit podría llevar a Italexit y la ruptura del euro. Ahora la atención se centra directamente en la propia Italia.

En marzo, la mitad de los votantes italianos optaron por dos partidos populistas que hasta hace poco favorecían la salida del euro: el disidente Movimiento de las Cinco Estrellas, que triunfó en el sur más pobre; y la Liga del Norte xenófoba, que obtuvo buenos resultados en el norte más rico. Ninguno de los dos había luchado en la campaña electoral con la promesa de abandonar el euro (lo contrario, de hecho). Y mientras los dos intentaban formar un gabinete totalmente populista, los inversores esperaban que la aleccionadora perspectiva del poder, junto con las reglas de déficit de la UE y la influencia detrás del telón del presidente italiano, le permitieran a Italia seguir confundiéndose.

Tales esperanzas tuvieron una sacudida desagradable el 27 de mayo. Los populistas nombraron al ministro de finanzas Paolo Savona, un economista que sí piensa que Italia debería abandonar el euro. El presidente Sergio Mattarella vetó al Sr. Savona (ver artículo ). Los populistas amenazaron por un momento con acusarlo e incluso insinuaron una marcha hacia Roma, una alusión a los camisas negras de Benito Mussolini en 1922. En medio de una crisis política, constitucional y económica, los rendimientos de los bonos subieron y las bolsas mundiales se estremecieron (ver artículo ).

En el corto plazo, tales miedos son exagerados. Italia es menos vulnerable a los inversores con pánico de lo que muchos creen. Su economía, y mucho menos su democracia, no está cerca del colapso. Pero las debilidades profundamente arraigadas están empeorando y cada vez son más difíciles de corregir. Para evitar una eventual explosión, Italia necesita un manejo cuidadoso y un cambio de mentalidad, tanto de sus políticos como de los europeos. La preocupación es que ninguno parece probable.

Pánico, pero aún no

Sea cual sea el resultado de las intrigas a puerta cerrada en Roma esta semana, es probable que Italia obtenga su primer gobierno totalmente populista, si no ahora, luego pronto, después de otra elección. Eso podría conducir a políticas derrochadoras. Los planes de los populistas incluyen un impuesto fijo que reduciría los ingresos y un ingreso básico universal que aumentaría el gasto; Ambas partes quieren revocar las reformas de pensiones anteriores. Esto podría costar tanto como 6% del PIB anual-largesse que Italia no puede pagar con su deuda pública al 132% del PIB, el más alto del mundo después de Japón y Grecia.

Sin embargo, Italia no es Grecia. En 2017, el gobierno obtuvo un superávit presupuestario antes de los pagos de intereses del 1,7% del PIB. El vencimiento promedio de su deuda es de aproximadamente siete años. Dado que gran parte de sus préstamos provienen de sus propios residentes y que la cuenta corriente es excedentaria, Italia no es particularmente vulnerable a una corrida de sus bonos por parte de inversionistas extranjeros. El BCE todavía está comprando sus bonos bajo el programa de alivio cuantitativo, aunque a un ritmo reducido. Al margen de una prima de riesgo grande y prolongada en sus bonos, las deudas de Italia son utilizables.

El problema real de Italia es la combinación debilitante de un crecimiento crónicamente bajo y una deuda pública elevada. El bajo crecimiento significa que los niveles de vida están estancados e Italia no puede pagar su deuda fácilmente; Una deuda alta significa que no puede usar el estímulo fiscal para impulsar la economía, especialmente si hay otra recesión. Incluso con el repunte global de los últimos años, Italia sigue siendo una de las economías de peor desempeño de Europa.

Aunque los populistas rechazan la austeridad, años de restricciones presupuestarias les dan un poco de margen para introducir sus políticas. Pero hacerlo a cualquier escala requiere que cambien la carga de impuestos y gastos, no que aumenten. Italia ya gasta más en transferencias de efectivo, el 20% del PIB, que cualquier otro país rico. Si quiere introducir un ingreso básico universal, necesita recortar las pensiones, no aumentarlas. Su cuña fiscal, la brecha entre lo que pagan los empleadores y lo que los empleados se llevan a casa, es una de las más altas de la OCDE. Esto contribuye a la falta de trabajo. Solo el 69% de los italianos de entre 25 y 54 años están trabajando, en comparación con el 74% en España y el 81% en Francia. Sin embargo, recortar los impuestos sobre la renta y el trabajo requerirá que Italia los críe en otro lugar, idealmente en propiedades y consumo.

Quitaly

Un problema mayor es que los populistas tienen poca idea de cómo lidiar con la miríada de causas de la estancada productividad de Italia: un mercado laboral dual y rígido; mercados de productos no competitivos; la proliferación de empresas familiares que no crecen; un sistema bancario obstaculizado por préstamos incobrables; un sistema educativo de bajo rendimiento; y, más recientemente, una fuga de cerebros. Londres es ahora una ciudad italiana considerable.

Reparar todo esto requiere años de reformas estructurales difíciles, ahora mucho más difíciles después de que los sucesivos gobiernos hayan desperdiciado el tiempo y la oportunidad proporcionados por la recuperación global y las tasas de interés ultrabajas del BCE.

Lo mismo es cierto de la zona del euro en su conjunto. Su «unión bancaria» es incompleta; sus mercados de capital están subdesarrollados. Y todas las ideas para un presupuesto sustancial para ayudar a los países en la camisa de fuerza del euro a ajustarse a las crisis han sido rechazadas. Los países acreedores, liderados por Alemania, han dicho que no aceptarán un mayor riesgo compartido sin una mayor reducción de riesgos. El llamado de los populistas italianos a eliminar la restricción presupuestaria solo profundiza la creencia de Alemania de que no se puede confiar en Italia.

Un fundador de la UE, Italia fue durante mucho tiempo uno de los miembros más eurófilos; ahora se encuentra entre los más euroescépticos. Pero los populistas saben que la mayoría de los italianos, incluso los que votaron por ellos, no quieren ver recortados sus ahorros y sus empleos destruidos al abandonar la moneda única. Es por eso que han atenuado su retórica contra el euro. Pero no entienden que vivir en una moneda única requiere una economía flexible. Del mismo modo, Alemania aún tiene que aceptar que, para prosperar, la zona del euro debe tener más riesgo compartido.

La reforma inadecuada y las visiones incompatibles del futuro del euro son una combinación venenosa e insostenible. Si la agitación en Italia y el temor de los mercados han servido como un recordatorio de esos peligros y para impulsar la reforma tanto en Roma como en Bruselas, entonces algo bueno puede venir del desastre. El riesgo es que hará que cualquier reforma sea más difícil, si no imposible.

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