El arte ambientalista antes de que haya un «ambiente»

Hace dos siglos, Thomas Cole llegó a las costas estadounidenses, trayendo con él desde Inglaterra una nueva tradición de pintura de paisaje perfecta para las salvajes extensiones del nuevo mundo. Cole también trajo un celo por advertir acerca de los peligros que la industria desenfrenada planteaba al mundo natural, estableciendo una de las primeras críticas ambientales de la pintura. «Atlantic Crossings», una exhibición en el Metropolitan Museum of Art de Nueva York que viajará a la National Gallery de Londres en junio, celebra el bicentenario de la llegada de Cole a Estados Unidos y explora su carrera transatlántica: cómo el viejo y el nuevo influyeron en su representación visual e intelectual del entorno natural.

Nacido en Bolton en 1801 en el apogeo de la revolución industrial, Cole ingresó a un mundo contaminado y superpoblado de fábricas que arrojaban humo en el cielo hollín. La mayoría de los artistas de la época continuaron pintando escenas campestres bucólicas, y solo unos pocos encontraron inspiración en este nuevo contexto infernal de la vida moderna, incluidos JMW Turner y Philippe Jacques de Loutherbourg. Algunos de sus grandes lienzos llevan al espectador a las calles urbanas enmarcadas por hornos de fuego que parecían definir la ciudad moderna.

Pero Cole trajo estas primeras impresiones de un paisaje devastado al nuevo mundo, donde su familia había venido en 1818 en busca de oportunidades económicas. Finalmente se dirigió al Hudson Valley de Nueva York, y ayudó a impulsar la pintura de paisajes con el prestigio otorgado a temas históricos y religiosos, un impulso que finalmente llevó a la fundación de la Escuela del Río Hudson.

La escala y la promesa del Nuevo Mundo parecían exigir una nueva forma de arte monumental. Cole estaba profundamente inmerso en los nuevos tratados científicos del día, reflejados en el detalle y la verosimilitud de las plantas, las nubes y otros fenómenos naturales de su mundo pintado. Pero sus paisajes casi siempre se esforzaron por lo arcadio, en lugar de lo real. En una de sus pinturas más famosas, «Vista de la parte superior redonda en las montañas de Catskill» (1827), muestra una escarpa que domina las montañas del valle del río Hudson. Aunque esta área ya era un destino turístico popular, eliminó las señales de presencia humana. Solo el desierto virgen se para frente al espectador.

También integró la literatura de la época, otro de sus famosos paisajes de Catskills es una escena inspirada en «El último de los mohicanos» de James Fenimore Cooper. Estas polinizaciones cruzadas reflejaron las crecientes investigaciones de Cole y de otros contemporáneos sobre el mundo natural y creado por el hombre como simbióticas. En 1836, Cole escribió un ensayo sobre el paisaje estadounidense, el mismo año en que se publicó el ensayo seminal de Ralph Waldo Emerson, «Nature».

Cole siempre buscó consagrar la naturaleza virgen como un Edén en peligro de extinción. Pero su viaje de regreso a través del Atlántico consolidó su ambición de advertir a los estadounidenses sobre el potencial de la desaparición de la naturaleza. Después de su visita a Londres y la National Gallery, donde vio por primera vez Turners and Constables -algunos de los cuales están incluidos en la exposición- y una gran gira de artistas por Italia, regresó con un propósito renovado para hacer sonar una advertencia de la destrucción de la naturaleza por parte de codicia de la industria. Sintió una urgencia especial cuando regresó a la América de Jackson en 1832, donde el destino manifiesto y la raza del oeste parecían desmantelar la tierra a un ritmo que presagiaba la oscuridad del Bolton industrial.

Mientras estuvo en Londres y Roma, Cole desarrolló su serie quizás más famosa y exitosa, el «Curso del Imperio». Junto con «Hannibal Crossing the Alps» de Turner, esta serie es lo más destacado de la exposición. También es la advertencia más clara y didáctica de la caída que Cole confiaba en que Estados Unidos experimentaría si el joven país no prestaba atención a las lecciones del viejo mundo. Para Cole, la codicia que precipitó la apropiación de tierras en los Estados Unidos anunciaba no solo la ruina ambiental sino también cultural y moral.

Las cinco pinturas alegóricas de «The Course of Empire» (en la foto) representan el mismo paisaje imaginario, cada una representando una etapa diferente de la civilización, en secuencia de las horas del día. «The Savage State» (arriba) presenta el paisaje en su forma más salvaje, con los cazadores-recolectores como la única intrusión humana en el paisaje. El «Estado Arcadio o Pastoral», el segundo, representa el surgimiento de la música y la danza, todavía un idilio, pero con la industria y la agricultura comenzando a afianzarse. La tercera pintura, «La perfección del Imperio», muestra a la ciudad como imponente e imperial, sembrando las semillas de la caída descrita en el siguiente lienzo, «Destrucción». En la escena final, el paisaje natural está listo para recuperar las ruinas de la civilización. No está claro si los adinerados patrones estadounidenses de Cole reconocieron esta serie como una advertencia directa a ellos, en lugar de una visión halagadora y contrastante de lo que le había sucedido a la vieja Europa.

Cole no era un conservacionista, un movimiento aún por echar raíces. Parecía resignado al papel del profeta del juicio final. Los artistas paisajistas posteriores, especialmente los de la Escuela Hudson, en realidad rechazaron la mayor parte de su proto-ambientalismo y en su lugar adoptaron el destino manifiesto y el poder estadounidense en su trabajo. El mundo visual tomaría muchas generaciones para alcanzar su urgencia sobre las consecuencias del progreso industrial y lo que el hombre pierde cuando la tierra ya no puede jugar su papel natural.

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