¿Comprensión o colusión? Por qué el mercado de agentes libres del béisbol se ha vuelto helado

En 1987, Andre Dawson, un jardinero estrella en Major League Baseball (MLB), estaba buscando un cambio de escenario. Después de pasar una década completa con los Expos de Montreal, finalmente fue agente libre, pudo firmar con cualquier equipo que eligió. Los Expos habían terminado penúltimo en la asistencia durante la temporada anterior, y su estadio presentaba una superficie de juego de césped artificial que agravaba sus rodillas rebeldes. A los 31 años, el Sr. Dawson seguramente tuvo al menos algunos años más productivos en él. Sin embargo, ni un solo club salvo por su empleador anterior le hizo una oferta. Todavía sin firmar cuando el entrenamiento de primavera comenzó en marzo, envió un contrato a los Cachorros de Chicago con un espacio en blanco donde especificaba su salario, invitando al equipo a pagarle por poco, o poco, que deseara la franquicia.

Los Cubs escribieron con un salario base de $ 500,000, la mitad de lo que Mr Dawson había ganado la temporada anterior. Terminó siendo una ganga notable, ya que anotó 49 jonrones en su primera temporada en Chicago y ganó el premio al Jugador Más Valioso de la Liga Nacional. Para los otros 24 equipos que no le ofrecieron un contrato, fue lo suficientemente malo como para que Dawson ayudara a los Cachorros a vencerlos en el campo. Peor aún fue que su infructuosa búsqueda de empleo demostró ser un arma humeante que ayudaba a demostrar que los dueños de la liga se habían confabulado para reducir los sueldos de los agentes libres, en violación del acuerdo de negociación colectiva de la MLB (CBA). Alentados por Peter Ueberroth, entonces comisionado de la MLB, los clubes acordaron informalmente durante tres años posteriores a la campaña de 1985 no extender las ofertas a los jugadores que habían trabajado para otros equipos la temporada anterior. El sindicato de jugadores presentó quejas después de las tres temporadas fuera de temporada. Después de la saga de Dawson, el esquema se hizo suficientemente obvio que dos árbitros diferentes fallaron contra los propietarios, costando a los clubes $ 434 millones en daños y envenenando sus relaciones con sus empleados en los años venideros. $ 1m de esos pagos fueron para el Sr. Dawson, en reconocimiento por su desempeño poco compensado en 1987.

MLB ha disfrutado de relaciones laborales relativamente plácidas desde 1995, cuando una devastadora huelga de jugadores causó la cancelación de la Serie Mundial por primera vez desde 1904. Pero un extraño desenvolvimiento fuera de temporada durante los últimos meses ha llevado tanto al sindicato de jugadores como a muchos observadores externos sienten una clara sensación de déjà vu en relación con el nefasto invierno de 1986-87. En todos los años que se recuerdan recientemente, prácticamente todos los agentes libres de importancia han acordado llegar a un acuerdo a mediados de enero. Pero cuando los lanzadores y los receptores informaron a los entrenamientos de primavera a mediados de febrero, numerosos nombres de marquesinas permanecieron sin firmar. El ritual anual de la «liga de estufas calientes», una ráfaga de firmas de agentes libres y oficios centrados en las reuniones de invierno de los propietarios en diciembre, parece haber sido frío.

La mayoría de los grandes nombres ahora han salido del tablero, pero solo después de demoras aparentemente interminables, y en muchos casos con notables descuentos en los precios en temporadas anteriores. Yu Darvish, un lanzador abridor japonés-iraní estelar, firmó un contrato de seis años y $ 126 millones con los Cachorros de Chicago el 10 de febrero. Eso es casi un 20% menos que el mismo club le dio a Jon Lester, un lanzador de talento similar, hace tres temporadas. JD Martínez, un formidable jardinero de slugging, pasó meses en conversaciones con los Medias Rojas de Boston, pero no pudo asegurar un acuerdo (finalmente por $ 110 millones en cinco años) hasta la semana pasada. Lorenzo Cain, uno de los jardineros centrales más rápidos del juego, logró llegar a un acuerdo con los Cerveceros de Milwaukee a fines de enero, todavía bastante tardío en términos históricos. Sin embargo, los $ 80 millones que recibirá en las próximas cinco temporadas son menores a los $ 90 millones que los Angelinos de Los Ángeles le regalaron hace una década a Torii Hunter, un jugador similar en la misma posición, por la misma duración. Y Jake Arrieta, que ganó el premio Cy Young otorgado al mejor lanzador de la Liga Nacional en 2015, todavía está languideciendo en el mercado. Tendrá que llegar tarde a los entrenamientos de primavera para el equipo que termine fichando a él. En general, solo 12 agentes libres han asegurado acuerdos de tres años o más; la cifra del año pasado fue 27.

Hasta ahora, el sindicato y los agentes de los jugadores se han abstenido de desplegar la colusión de palabras «C», es decir, públicamente. Y hay explicaciones convincentes y benignas para el mercado de compradores más extremo de béisbol en una generación. La causa más inmediata es que la Asociación de Jugadores de Grandes Ligas (MLBPA), durante mucho tiempo considerada como la unión más exitosa de Estados Unidos en cualquier industria, parece haber sido esquivada en la CBA más reciente de la liga. Bajo la administración de Marvin Miller , la MLBPA priorizó la preservación de un mercado abierto para agentes libres por encima de prácticamente cualquier otra preocupación. El sindicato se declaró en huelga en 1994 para evitar la imposición de un tope salarial. Pero Tony Clark, el primer ex jugador en dirigir la MLBPA, parece haber adoptado un enfoque menos conflictivo durante la ronda de negociaciones de CBA de 2016.

El acuerdo actual, que se extiende hasta el año 2021, reforzó el «impuesto de lujo» aplicado a los equipos cuyas facturas salariales exceden repetidamente un umbral. También penaliza el producto futuro de las franquicias infractoras en el campo, bajando sus selecciones en el sorteo anual de jugadores amateurs de la liga y reduciendo el monto total que pueden pagar al firmar bonificaciones a agentes libres internacionales. Eso creó un fuerte incentivo para que los clubes ricos -principalmente los Yankees de Nueva York y los Dodgers de Los Ángeles- recorten sus nóminas durante un año, con el fin de restablecer su tasa impositiva. (Los Yankees aumentaron sus gastos intercambiando por Giancarlo Stanton , cuyo contrato de $ 325m es el más grande en esta historia de deportes profesionales, pero eso fue de poca ayuda para la clase de agentes libres 2017-18). A cambio de tales restricciones salariales , lo que probablemente dejaría a Miller revolviéndose en su tumba, la unión obtuvo modestas concesiones en las pensiones de los jugadores y en la atención médica, además de servicios como los cocineros de la casa club. «Era como si ya no les importara el dinero», dijo recientemente un funcionario de la MLB a Yahoo Sports . Rob Manfred, comisionado de la MLB, fue sucinto cuando se le preguntó el 23 de febrero sobre el mercado de agentes libres glacial: el jefe negociador de los propietarios, dijo, había «hecho un buen negocio».

Otra causa probable es la adopción generalizada de análisis cuantitativos en las oficinas principales de la liga. Cada vez más equipos buscan imitar el ciclo de los dos últimos campeones, los Astros de Houston y los Cachorros de Chicago, que sometieron a sus fanáticos a tres años de reconstrucción brutal mientras acumulaban talento joven antes de encender el grifo del gasto. . Como resultado, el número de propietarios dispuestos a abrir sus billeteras se ha reducido principalmente a los pocos equipos que son candidatos legítimos al título. De manera similar, los gerentes generales ya están muy al tanto del sombrío retorno financiero que los agentes libres de grandes dólares, que tienden a recibir sus salarios poco antes de comenzar las fases de declive de sus carreras, han entregado en el pasado. Con un puñado de excepciones restantes, con el pacto de ocho años y $ 144 millones, los Padres de San Diego firmaron con Eric Hosmer, un inicialista bueno, no muy bueno, el 17 de febrero como Anexo A, las filas de clubes dispuestos a firmar contratos. que pagará a los jugadores como estrellas hasta su jubilación esperada se han reducido a cero. E incluso en lo que parecen ser tarifas reducidas, muchos de los compradores de hoy todavía pueden llegar a lamentar sus recientes ofertas. El señor Martínez, en particular, fue un bloomer tardío y es un golpeador de poder unidimensional y frágil, el arquetipo de libro de texto para un jugador que probablemente envejecerá pobremente.

La única voz que ha estado dispuesta a lanzar la acusación más tóxica del béisbol, más o menos , es quizás de esperar: Scott Boras, el súper agente del deporte de larga duración. Boras negoció el primer contrato de $ 100 millones del béisbol, así como una serie de otros contratos récord. Es famoso por aguantar hasta el último momento posible, exigiendo sumas estrafalarias para los jugadores que representa y rara vez parpadea primero. Representó a muchas de las estrellas que firmaron tardíamente, que podrían haber estado dispuestas a reducir sus pérdidas antes si no las hubiese fortalecido para seguir siendo pacientes. Pero incluso el famoso y persuasivo Sr. Boras tendrá dificultades para convencer al público -sin mencionar a un árbitro, si el sindicato presenta un reclamo- de que la larga espera de Martínez antes de firmar un contrato de 110 millones de dólares es de alguna manera comparable a la odisea de Dawson. . A veces, una corrección de mercado es solo una corrección de mercado.

Es probable que cualquier murmullo de colusión se suspenda el próximo invierno, cuya categoría de agentes libres podría incluir a cuatro de los diez mejores jugadores del juego, dos de ellos (Bryce Harper y Manny Machado) lo suficientemente jóvenes como para desempeñarse cerca de su nivel máximo. durante un trato de siete u ocho años. No obstante, en el futuro, es la bonanza del gasto del próximo año, no la congelación profunda de este año, lo que probablemente parezca una aberración. Durante décadas, MLB se ha basado en cierta medida de irracionalidad sistemática para preservar la paz entre sus jugadores y propietarios: a cambio de minimizar las restricciones en el mercado una vez que los jugadores alcanzan la agencia libre, el sindicato ha aceptado reglas que mantienen a sus miembros extremadamente mal pagados cuando son jovenes. Mientras la maldición del ganador garantice que al menos un equipo siempre pagaría a una estrella que envejece mucho más de lo que esperaba, este arreglo funcionó como un subsidio cruzado de facto de los miembros más jóvenes del sindicato a los más antiguos. Sin embargo, nada en el CBA requiere que los equipos paguen en exceso a los agentes libres veteranos. Ahora que parece que los clubes se han dado cuenta, la participación de los jugadores en los ingresos totales de la liga se ha desplomado.

Los jugadores sin duda pueden soportar otro año o dos de estancamiento de la estufa caliente. Pero en 2021, el sindicato probablemente exigirá las reformas más fundamentales para el sistema económico del béisbol desde el acuerdo que puso fin al golpe de 1994. Ahora que ya no se puede esperar que los clubes paguen en exceso a los veteranos, se deberá enviar más dinero a las estrellas jóvenes para que los jugadores, como grupo, recuperen su parte histórica de los ingresos de la MLB. Bajo las reglas actuales, los jugadores están atados al equipo que los recluta hasta que completen seis temporadas completas en MLB, un período que los equipos astutos efectivamente han extendido a siete años de control, al convocar a los mejores prospectos de las menores unas semanas después. temporada . Durante sus primeras tres o cuatro temporadas, los jugadores deben aceptar cualquier salario que su empleador elija para ofrecerles, generalmente una cifra cercana al mínimo de la liga de $ 545,000, incluso cuando algunos de ellos generan valor en el campo de decenas de millones de dólares. Durante los tres años posteriores, si el jugador y su equipo no pueden ponerse de acuerdo sobre un contrato, ambas partes envían las cifras propuestas a un árbitro, que elige una de ellas. Solo entonces un jugador puede probar su valía en el mercado abierto.

Este sistema podría ajustarse fácilmente para aumentar la participación de los jugadores jóvenes, ya sea comenzando el arbitraje antes (posiblemente después de la primera temporada de un jugador), acortando el período total de control de los equipos, o ambos. Un cambio aún más radical sería abolir por completo el draft amateur , y hacer que todos los jugadores sean agentes libres desde el comienzo. Sin embargo, cualquier movimiento en esta dirección dificultaría a los equipos de mercados pequeños adquirir y retener talentos, lo que podría socavar el tenue equilibrio competitivo entre los clubes ricos y pobres. Como resultado, tendrían que combinarse con un reparto de ingresos muy amplio entre los equipos. A su vez, esa reforma conlleva el riesgo de diluir el incentivo de las franquicias adineradas para maximizar su facturación: un equipo que debe enviar el 90% de las ventas de boletos a un grupo central tiene pocas razones para molestarse en intentar llenar su estadio con fanáticos.

Para evitar este peligro, las transferencias entre equipos deberían tomar la forma de sumas globales, en lugar de porcentajes del volumen de negocios de las franquicias adineradas. En el pasado, los clubes de grandes mercados como los New York Yankees, Los Angeles Dodgers y Chicago Cubs han aceptado el reparto de ingresos como parte de un sistema que deprimía los salarios de los agentes libres en general. Pero lograr que acepten un modelo de transferencia fija sería una gran pregunta.

El otro camino sería que la MLBPA siguiera los pasos de sus compañeros de la Asociación Nacional de Baloncesto, la Liga Nacional de Fútbol y la Liga Nacional de Hockey. En esos deportes, los equipos tienen un piso y un techo en sus nóminas, y los jugadores tienen garantizado un porcentaje fijo de los ingresos de la liga. Aceptar tal modelo sería una píldora amarga para el sindicato, que esencialmente ha tratado el mantenimiento de un mercado sin restricciones de agentes libres como su razón de ser durante décadas. Pero después de servir a los jugadores tan bien durante tanto tiempo, el mercado libre puede por fin haberse vuelto contra ellos.

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