China luchará por producir otro Jack Ma

La cara más reconocible del capitalismo chino le pertenece a Jack Ma, el fundador de Alibaba, un gigante del comercio electrónico que solo tiene un tamaño similar al de Amazon. Ma, que lanzó Alibaba desde un pequeño apartamento en Hangzhou en 1999, es un emblema de la extraordinaria transformación económica de China. El anuncio de esta semana de que dimitirá como presidente de la empresa dentro de un año, para concentrarse en la filantropía, fue recibido con una calma comparativa por parte de los inversores. Dejó de ser director ejecutivo en 2013; El precio de las acciones de Alibaba se ha más que duplicado desde su oferta pública inicial, la más grande del mundo, en 2014 (ver artículo ). Pero una pregunta se presenta: ¿China podría producir otra historia para que coincida con la suya? La respuesta es casi seguro que no.

Hay algunas muy buenas razones para eso. El propio ascenso de China es irrepetible. Cuando el Sr. Ma, entonces profesor de lengua inglesa, lanzó Alibaba, el país aún se estaba preparando para unirse a la Organización Mundial del Comercio. Su PIB per cápita, en términos de paridad de poder adquisitivo, se situó en menos de $ 3,000; ahora es más de seis veces mayor. Internet todavía era joven, también. Menos del 1% de los chinos tenía acceso a la web en ese momento, en comparación con el 36% de los estadounidenses. A medida que crecieron los ingresos y proliferaron las conexiones, el Sr. Ma aprovechó al máximo.

Desde entonces, miles de pequeñas empresas han florecido en las plataformas de Alibaba. Alrededor de 1 millón de comerciantes comercian en sus emporios virtuales. Sus servicios han ayudado a impulsar la economía de China hacia un crecimiento impulsado por el consumo. El año pasado contó con ventas de $ 25bn en el Día de los Solteros, el equivalente de China del Viernes Negro (cuando los estadounidenses gastaron un mísero $ 5bn). Ha transformado la logística y las finanzas, así como la venta al por menor. El año pasado, Alibaba entregó un promedio de 55 millones de paquetes al día; su rama financiera, Ant Financial, representa más de la mitad del vasto mercado de pagos móviles de China. Su alcance es tan grande que muchas nuevas empresas deciden trabajar con Alibaba en lugar de irse por su cuenta.

Pero más ha cambiado que la estructura de la economía de China y la influencia de los gigantes digitales como Alibaba. La política también ha cambiado. Alibaba prosperó en parte gracias a las hábiles relaciones del señor Ma con el gobernante Partido Comunista de China, con el que cultivó la cercanía y la neutralidad («Ámalos, no te cases con ellos», dijo una vez sobre el gobierno). Bajo el liderazgo del presidente Xi Jinping, sin embargo, el sistema político de China se ha vuelto hostil a las empresas privadas que se vuelven demasiado grandes o demasiado disruptivas. Los funcionarios han limitado la libertad de los jefes para hacer tratos llamativos. Bytedance, una empresa de tecnología impetuosa creada en 2012, ha sido frenada y obligada a retirar una de sus aplicaciones. Su fundador emitió una disculpa pública humillante después de ser castigado por el gobierno. Ant, mientras tanto, ha visto sus aspiraciones competir con los bancos estatales retenidos por los reguladores (ver artículo ).

China está poniendo a sus campeones corporativos al servicio de sus ambiciones de competir a nivel mundial en las industrias de alta tecnología. La tarea de Alibaba es usar inteligencia artificial para mejorar las ciudades. A través de fondos de capital de riesgo respaldados por el estado, el gobierno está invirtiendo dinero en industrias que alguna vez fueron exclusivas del sector privado. De vez en cuando surgen rumores de que planea tomar participaciones en las grandes empresas tecnológicas. Todo esto ha alimentado la creciente sospecha internacional de China, especialmente en América. El Sr. Ma fue uno de los primeros en salir para felicitar al presidente Donald Trump por su victoria electoral; este año, Estados Unidos evitó que Ant comprara MoneyGram, una empresa de transferencia de dinero, por razones de seguridad nacional. La realidad siempre fue más complicada, pero el Sr. Ma encarna una idea de que China está impulsada por el mercado y abierta. Esa idea se ha desvanecido.

Jack sea ágil

Nada de esto es para decir que la empresa está fracasando en China. De hecho, uno de los legados de Mr Ma es un cambio hacia una cultura que valora las startups más que nunca. Su carisma y consejos folclóricos le han valido el estatus de culto entre los empresarios del país. Los capitalistas de riesgo están prodigando dinero a cientos de recién llegados, en industrias que van desde biotecnología hasta vehículos eléctricos. Las pequeñas empresas privadas continuarán floreciendo.

Pero es más difícil ser tan perturbador hoy como lo fue el Sr. Ma hace 20 años. Eso se debe en parte a que su propia creación es tan dominante. Cada vez más, sin embargo, el mayor obstáculo para la interrupción son los gobernantes de China. La fiesta tiene la intención de tener una opinión mucho antes en el desarrollo de las industrias que considera importantes. Como resultado, es poco probable que China vea nuevos líderes empresariales con la audacia y el brío para que coincida con el Sr. Ma.

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